Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Журнал "Самиздат": [Регистрация]   [Найти]  [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
  • Аннотация:
    Рассказы о династических и личных сложностях, совмещённые с вменяемым Главным Героем в шаблонных ситуациях. Обновление от 25.12.2017. Окончено.
  15.10.2013      ...его невеста.       - Вот ты где!    Девичий голос звучал сердито, но в то же время - удовлетворённо. Проклятье, как она меня нашла?.. В предыдущие два дня амулет "защиты от невесты" исправно работал, скрывая меня от Натани - благо, сама она в библиотеку предпочитала не заходить.    - Как ты меня нашла? - озвучил я свой вопрос. Вообще-то я не слишком рассчитывал на честный ответ, однако девчонка помахала у меня перед носом амулетом-подвеской - кусочек малахита, оплетённый медной проволокой. Хмм, мама Атна такие делает, когда нужно смастерить по-быстрому... Натани подтвердила мои подозрения.    - Госпожа Атна помогла. Ну-ка, хватит просиживать задницу...    И она рывком сдёрнула меня со стула, потащив за собой. Грр...       Мой род, Суритьон, один из слабейших среди тридцати шести Великих Родов Пангеи. Формально, после нас разве что род Арртас, у которых даже нет собственной армии и земельные владения скорее символические, чем реальные, хотя на практике картина немного лучше - наши владения, княжество Суритьон, богаты, к тому же и нейтралитет позволяет избегать участия в войнах - и крупных тратах соответственно. И мои матери вели активную политику укрепления наших позиций, развития экономики и налаживания связей с другими Великими Родами - благо, репутация и устоявшаяся позиция княжества как нейтрального региона позволяла некоторые вещи. К примеру, в нашем дворце то и дело гостили соседи, и даже оставляли детей в безопасном убежище - немаловажный фактор, учитывая, что ни один Великий Род не брезговал услугами убийц, особенно если это позволит ослабить конкурентов ещё до того, как потенциальная фигура войдёт в силу. Возможно, наш дворец и не способен выдержать длительную осаду, но проникнуть сюда убийцам крайне сложно... хотя и не невозможно. В любом случае, когда матери решили заключить династический брак с Атласом, из семи дщерей рода по взаимному договору остановились на Натани: пару лет назад она уже гостила у нас, так что главы родов решили, что раз мы уже знакомы, и девочка не имеет серьёзных возражений, это будет оптимальным выбором. Меня никто спрашивать не стал.    День, когда я об этом узнал, был вторым худшим днём в моей жизни. Я ненавижу эту заразу... Если кто-то решит, что это просто детская застенчивость в отношениях между подростками - подумайте ещё раз. Две первые ассоциации, которые приходят мне на ум при словах "Натани Атлас" - это "боль" и "зло". При первой же встрече с этим порождением преисподней с косой она порезала меня - не косой, ножом. "Привет, я Натани" - и ножом по руке, я даже среагировать не успел. Ей, видите ли, было интересно посмотреть на проявление родовой способности Суритьон... "А что, всё равно же зажило сразу". Проклятье, это же БОЛЬНО, между прочим! А я ещё не дошёл до того, что получать от боли извращённое удовольствие... очень надеюсь, что и не дойду.    Всё то время, что она тогда провела во дворце, я старательно скрывался от этого маленького монстра... не слишком успешно, к сожалению. Родители, определённо уже тогда планировавшие развитие отношений с Атласом, по крайней мере одним из вариантов, ничем не помогали. Отец, правда, дал пару советов украдкой - например, прятаться в библиотеке, ну или воспользоваться тем, в чём мой род сильнее. К слову, насчёт сильнее... Воспользоваться силой по отношению к маленькой садистке, отрабатывавшей на мне приёмы воинских искусств и проверявшей, насколько быстро на мне заживают различные раны, я не мог как минимум по двум причинам: во-первых, её род считается более могущественным, к тому же родители чётко сказали мне, что хотят сохранить с ними хорошие отношения; а во-вторых, она была банально сильнее. На тот момент я ещё не дорос до окончательной формы, но даже если бы, скорее всего, Атлас всё равно легко справилась бы со мной - хотя наша родовая способность к 14-15 годам фиксирует тело в "оптимальном состоянии", это "оптимальное состояние" всегда бывает стройным, худощавым (худосочным, как говорят некоторые), и без выраженных мышц, которые к тому же работают с нормальной человеческой эффективностью. А вот члены рода Атлас... Ну, помимо основной родовой способности, они ещё и существенно сильнее обычного человека, даже если объёмы мышц одинаковые... Хотя Натани не спешила наращивать традиционные даже для женщин её рода мускулы, она и так оказалась заметно сильнее. Плюс воинское обучение, куда более интенсивное, чем у нас... Суритьон никогда не были воинами - нет смысла. Мы - дипломаты... в основном. Наше главное достояние, вечный нейтралитет, стоит на том, что при необходимости любой из нас может стать убийцей... Родовой дар позволяет, если очень уж понадобится, добраться до практически любого врага, так что нас предпочли не загонять в угол.    - Н-да, жалкое зрелище... - фыркнула сжимающая деревянный меч девчонка, глядя на меня сверху вниз. Нанесённые ей раны стремительно затягивались, но вставать не было ни желания, ни сил. - Ничего, я всё равно ещё сделаю из тебя воина.    Не думаю. И, главное, зачем? Впрочем, в который раз повторять эти очевидные истины я не стал - нет смысла, она всё равно не слушает. Может, отравить её?.. Если аккуратно проделать, на меня могут и не подумать... В библиотеке были книги о ядах, точно помню.    - Жалкое зрелище... - повторила Натани, покачав головой. - Ты бы хотя бы попытался.    - А смысл? - отозвался я. - Если уж ты так хочешь меня избить, я по крайней мере не буду это затягивать.    - Тебе нужен стимул - задумчиво произнесла девочка. Не верю своим ушам... Неужели я слышу из её уст нечто похожее на здравую мысль?.. - Ладно... тогда сделаем так. Через неделю проведём нормальный поединок, и если ты не будешь стараться... ну, лучше бы тебе постараться. С другой стороны... Побеждённый исполняет желание победителя. Любое желание - уточнила она с неким намёком; меня передёрнуло, однако я поспешил возразить.    - Эй, я знаю, что тебя не волнует то, что я не соглашался, но мои родители тоже на это не согласятся!    - Госпожа Лира сама мне это посоветовала - хмыкнула Натани. - Так что не валяйся, а берись за тренировки...       Условия выглядели издевательством - за неделю её победить?.. - но без боя я сдаваться не собирался: это действительно было стимулом. Проклятье, моя жизнь на кону! Так что я принялся искать в библиотеке книгу о ядах. Победить в сватке с более-менее честными условиями мне не светит, так что остаётся одно - не доводить до неё. Мне даже представлять не хочется, чего она может от меня потребовать...    Прямо так брать нужную книгу нельзя - не должно остаться указывающих на меня следов, а магия регистрирует, кто и насколько берёт какие книги. Хорошо, что отец подарил мне одну из своих разработок... Сейчас он занимается исследованиями природы света, и амулет, который я имею в виду, позволяет делать изображения. Отец наделал семейных картинок, а я воспользуюсь, чтобы сделать копию текста.    Взяв стопку книг наугад, я за несколько минут отснял все нужные страницы и вернул книги на место, оставив себе парочку - для маскировки и просто чтобы почитать. Чудно, теперь - изучить и составить план действий. Вот как раз это - наше, не то что мечемахание...    - Зря ты это затеял - сообщил ожидающий меня под аркой выхода мужчина. Стройный, худощавый, он смотрелся моложе своего возраста и выглядел одним из Суритьон. Собственно, он и был одним из Суритьон, но по праву вхождения, а не рождения.    - Что ты имеешь в виду, отец? - "удивился" я. Он хмыкнул.    - Ты не сможешь отравить её и не попасться. Атлас докопаются до истины, если с Натани что-то случится. Тут нужно действовать иначе...    Я поднял бровь и с интересом посмотрел на невозмутимо глядящего на меня отца.    - Я на твоей стороне - заметил он. - Но и ссориться с жёнами и с Атласом не имею желания. Ты и сам должен бы учитывать всю картину - кто из нас будущий политик?    - Скорее всего, мои сёстры, но я открыт для предложений - деловым тоном сообщил я. Отец кивнул.    - Вот и хорошо. Ну, это будет сложно, но у меня есть пара идей...       "Чтобы было более честно", Атлас разрешила мне выбор оружия, сообщив, что сама им пользоваться не намерена. Увидев, с чем я вышел на площадку поединка, она удивлённо подняла бровь.    - Это что, тесак мясника? Ты всё ещё не намерен сражаться всерьёз?    - Намерен, ещё как намерен... - пробормотал я. Добавил громче:    - А ты какое оружие ожидала?    - Не знаю, - она пожала плечами - рапиру, наверное. Боевым шестом орудовать у тебя тоже получается не совершенно отстойно...    Ну, да. С полноценным боевым шестом - "посохом мага" - у меня действительно был бы шанс... небольшой. Однако по дуэльному кодексу в поединках его не применяют...    - Вглядись внимательнее - посоветовал я. - Это не просто тесак, даже твоих способностей должно быть достаточно, чтобы это заметить.    Девчонка нахмурилась, но всмотрелась в моё оружие, а я внимательно изучал её. Смешно, но за всё время у меня практически не было возможности её внимательно рассмотреть...    Несколько ниже меня ростом, Атлас была заметно шире в плечах и вообще, несмотря на то, что на год младше меня, выглядит как-то внушительнее. Что же ещё через несколько лет-то будет...    Короткая воинская стрижка, светлые волосы; ярко-голубые глаза. Ровный нос, маленький рот, чистая кожа. Юбок она не носила и в обычное время, а уж сейчас - и подавно, так что одета Натани была в просторную рубаху с короткими рукавами, короткие же штаны, и мягкие сапоги-мокасины; всё это выставляло на обозрение большие участки загорелого смуглого тела. В целом, несмотря на отсутствие груди и несколько избыточную для нормальной девушки мускулистость, она могла бы показаться привлекательной... Кому-то, но только не мне. Наше "общение" помогло мне утвердиться в убеждении, что характер намного важнее внешности.    - Хмм... Какие-то чары - наконец, вынесла вердикт Атлас. Н-да... Похоже, слухи о Атлас даже преуменьшали их слабость в магии. Любой маг даже из обычных людей, не то что из Великих Родов, сразу опознал бы, какие именно чары я наложил на тесак... ну да, я взял его на кухне.    Если бы сработал первый план, возможно, и не пришлось бы пользоваться им, прибегая к крайним мерам - но мама Лира вылечила Атлас от недомогания, вызванного слабым ядом, и сейчас моя невеста была в прекрасной форме.    - Ладно, раз леди допустили, значит, всё нормально - решила Натани, бросив взгляд на моих родителей, устроившихся под навесом неподалёку. - Приступим...    Атлас традиционно не носят доспехов; с их родовой способностью в них мало смысла. Натани небрежно отвела лезвие моего тесака голым предплечьем и врезала мне под дых. Ухх... Я едва сумел отдёрнуться, смягчив удар, а остаток силы удара погасила зачарованая ткань моей жилетки. Но Атлас определённо всё-таки сумела разобрать, что за чары на тесаке, раз электрошок не сработал... Их родовая способность работает выборочно, от каждого типа угрозы нужно защищаться отдельно, ещё и учиться этому. Однако если они знают, с чем имеют дело, и успевают активировать соответствующую неуязвимость в нужном месте... В сочетании с хорошими физическими способностями и ведущейся с детства подготовкой они являются очень и очень сильными воинами. Хотя они не настолько сильны, как другие рода, и в одиночку против армии им не выйти, но вот заменить отряд профессиональных солдат способен любой обученный представитель рода Атлас. Точнее, представительница - как и во всех Великих Родах, у них рождаются в основном девочки, и сейчас у правящей семьи только семь дочерей, но ни одного сына.    Я отпрыгнул назад, чтобы избежать атаки Атлас, и едва не споткнулся сам, отбрасывая её силовым толчком. Несколько заклинаний подряд; в магии я сильнее, но, как и ожидалось, те простые заклинания, которыми я владею, не нанесли ей ни малейшего вреда. Против Атлас нужно что-то вроде обращения земли под ногами в трясину, или откачивание воздуха - на худой конец, обездвижить, а потом долбить по разным точкам, в надежде что не успеет защититься или пока не выдохнется. Без сознания поддерживать неуязвимость невозможно...    Однако у меня не было ни умения, ни резерва магии, чтобы провернуть нечто подобное. Так что я лишь безрезультатно истощал свой небольшой резерв - ну, почти безрезультатно, активация и поддержание неуязвимости тоже отнимают силы... ух.    Натани уклонилась от очередного булыжника и резко сократила дистанцию, врезав мне в бок. Противно хрустнуло, и я отлетел; отчаянно больно, но я сумел встать и отскочить вовремя, избегая пинка, который мог бы и закончить схватку. Сломаные рёбра незамедлительно принялись срастаться, и боль стремительно утихала, но девушка воспользовалась моментом, чтобы перейти в наступление. Большая часть ударов достигла цели, но я кое-как сумел смягчить их - в основном за счёт того, что слил весь остаток резерва в защитные чары, вплетённые в одежду. Главное, я не выронил тесак...    Магия почти закончилась; последним выбросом я снова разорвал дистанцию, отбросив на этот раз себя, а не Атлас, и от души рубанул тесаком - себе по запястью.    Родовая способность Суритьон - регенерация, но это не просто скоростное заживление ран. Тела тех, в ком сильна кровь Суритьон, восстанавливаются в исходном состоянии, если от них осталась хотя бы четверть; однако откуда берётся недостающая плоть? В первую очередь она создаётся из магии; я не знаю глубинных принципов - да и никто в них как следует не разбирается - но тела членов моего рода способны воссоздавать себя, каким-то образом материализуя накапливаемую духом магию. Если же её не хватает...    Из обрубка брызнула кровь; алые капли упали на землю вместе с отрубленной кистью, однако струйки из культи тут же замерли, превратившись в нити, и зашарили в воздухе в поисках добычи.    И немедленно нашли её. Атлас, снова рванувшая вперёд, чтобы добить меня, когда я разорвал дистанцию, не успела среагировать на выброшенный ей навстречу обрубок руки. Нити крови, напоминавшие то ли тонкие щупальца, то ли усики насекомого, впились в плоть. Определённо, защищаться от этого Натани не умела...    В её руке, опутанной алыми нитями, набухли кровью глубокие раны; рука стремительно иссыхала. Девушка бессильно упала на колени.    Внезапно нас разбросало в разные стороны, разрывая кровавые узы.    - Дуэль окончена! - громко произнесла мама Атна; они с мамой Лирой стремительно приближались к Атлас. Мама Лира занялась лечением девушки; я в нём не нуждался, так что лишь потряс отросшей кистью. Хватило, ничего дополнительно рубить не пришлось... Не хотелось бы так издеваться над собой снова. - Победитель - Николай Суритьон!    Если уметь, нашу способность можно использовать и в обратную сторону; мамы умели. Уже через пару минут Натани Атлас была в нормальном состоянии и зыркала на меня иcподлобья.    - Признаёшь поражение? - осведомился я.    - Признаю - недовольно произнесла она. Странно... Я ожидал более бурной реакции. Такое впечатление, что на её лице есть даже облегчение... или что-то в этом роде. И ожидание... - Каково твоё желание?    Отец предлагал и варианты этого, но для меня существовал лишь один вариант. Возможно, и не лучший, зато искренний и от души...    - Избавь меня от своего присутствия и никогда больше ко мне не приближайся.    Атлас замерла; кажется, она не верила своим ушам. Её глаза расширились, губы задрожали; несколько секунд она неверяще смотрела на меня, а затем...    - И-и-идиот!    Это было последним, что я услышал, прежде чем мощный апперкот отправил меня в нокаут...      Шаблон 1: Цундере. В аниме/манге - мерзкий типаж, испытывающий к ГГ чувства, но проявляющий их исключительно в виде оскорблений и побоев. Тряпка-куны терпят от них все издевательства, не пытаясь ничего изменить, однако в этой истории ситуация другая - ГГ сделал всё, чтобы защитить себя...      ...сестра невесты.       - Завтра к нам приезжает Алисия Атлас с дочерьми. Не подведи нас - наконец-то закончила длительную нотацию мама Лира. - Пока свободен, но подготовься как подобает.    Несколько дней назад я разрушил обговорённый матерями брак, выиграв дуэль и избавившись от своей невесты, и с тех пор они каждый день усиленно пропесочивали меня. Больше всего их возмутило не то, что я сломал планы династического брака - собственно, они не были сломаны, на подобный случай у матерей была предусмотрена подстраховка - а то, что выиграв желание, на которое велась дуэль, я выбрал не самое эффективное. Не то, чтобы они были неправы, но я ни о чём не жалел.    В конце концов они успокоились, и несмотря на то, что выслушивать поток их поучений - и заполучить изрядную порцию дополнительных занятий - было неприятно, в сравнении со счастьем избавления от невесты это было ничто, так что в целом у меня сохранялось приподнятое настроение. Увы, новость о приезде делегации рода Атлас сумела его подпортить - к сожалению, мой опыт общения с представительницей этого Великого Рода был... скверным.    В общем-то, матери планировали просто объяснить главе Атлас ситуацию и провести замену невесты. Помимо моего нежелания как бы то ни было общаться с Натани, всё ещё официально считающейся моей невестой, высказанного вслух, никаких оскорблений не было, так что серьёзных причин разрывать договорённость о браке тоже не было; мне просто нужно было объяснить свои мотивы Алисии Атлас. В отличие от нашего княжества Суритьон, где мамы Атна и Лира официально правили сообща, у Атлас была одна официальная глава, и последнее слово всегда было за ней, хотя фактически княгиня Алисия уделяла большую часть времени управлению войском, а не княжеством. Ну, мне рано судить о чужих порядках, тем более что это работает, но стоит учитывать, что полноценным политиком высокую гостью считать нельзя. Зато можно и нужно считать истинной воительницей... Если скажу что-то не то, может и голову снести, не сходя с места. Она, понятное дело, отрастёт - я же всё-таки Суритьон - но больно же...       Прибывшую карету Атлас я не встречал - это было бы не совсем уместно - но прекрасно видел через амулет на шее отца, встречающего гостей. О, смотри-ка, как княгиня на отца смотрит... Я усмехнулся. Ну, любовницей больше, любовницей меньше - лишь бы на благо рода и княжества... Хотя я ожидал, что им будут нравиться мужчины сходной с ними комплекции.    Вообще, моих матерей можно посчитать беспринципными, но они просто главы слабого рода, и используют все имеющиеся у них инструменты, чтобы защитить род и княжество. И хотя я сам являюсь одним из таких инструментов, жаловаться не могу и не имею права - у меня была возможность сравнить с тем, как живут в других родах...    В любом случае, сама княгиня внушала уважение, но я пока что сосредоточил внимание на выходящих вслед за ней девушках. Трое; определённо, Атлас тоже настроены на замену невесты, а не разрыв брака, раз она захватила с собой нескольких дочерей. Одна на вид младше, чем Натани, ещё двое - постарше... Семейное сходство во всех чётко просматривается, явные Атлас. Довольно удивительно, но при общей... крупности и мускулистости все они сохраняли несомненную грацию движений. Впрочем, для воинов важно уметь правильно и аккуратно двигаться.    Младшая Атлас носила косу - признак того, что её ещё не допускали к участию в реальных сражениях - на голове средней была стандартная короткая воинская стрижка, а вот старшая выделялась довольно длинными волосами... и это кое-о чём говорило. Для Атлас - как, в общем-то, и для всех професиональных воинов - длинные волосы это своеобразный способ хвастовства, выставленный напоказ. В бою за волосы можно ухватить, так что оставляя их длинными, воин демонстрирует, что его мастерство - или глупость - достаточно высоки, чтобы игнорировать эту угрозу. Хмм... Вряд ли Атлас станут отдавать одну из своих лучших в чужой род, но и дурь давно выбили бы - так что она здесь делает?.. Мой информатор не рассказывал ни о чём, за что одну из старших дочерей рода могли бы наказать таким образом. Правда, он обладает лишь поверхностной информацией - моя личная информационная сеть ещё только создаётся и ни на что серьёзное неспособна. Пока что мой основной источник информации из княжества Атлас - торговец, которому я помог получить разрешение на торговлю в столице. Вряд ли я стану главой рода, но кое-на что всё же способен и обладаю некоторыми полномочиями...       Собрать больше информации о гостьях не удалось: княгиня не стала тянуть, и уже меньше чем через полчаса я предстал перед ней.    Я стоял в центре зала суда, под взглядами взирающих на меня сверху женщин. Княгиня Атлас заняла позицию судьи, окружённая дочками, матери сидели рядом. Хмм, и Вероника, моя старшая сестра, здесь... Отец отсутствовал, но это скорее успокаивало - значит, он уверен, что ничего серьёзного не произойдёт. В конце концов, у него достаточно работы, чтобы не тратить время на формальности - благо, от консорта многого и не требуется. В любом случае, вопрос задан, пора отвечать...    - Ваша дочь злоупотребила своим положением гостьи и уважением к роду Атлас. Да, я всего лишь третий сын слабого рода... Но не манекен для отработки приёмов!    Я позволил раздражению проявиться в голосе.    - Натани воспринимала меня не как будущего супруга, а как тренажёр. Этот брак закончился бы или моим безумием, или её смертью... возможно, и то, и другое. Не знаю, что она задумывала, когда настояла на дуэли, но это стало удобной возможностью разрешить проблемы максимально мирно.    У меня сложилось впечатление, что мою речь княгиня не слушала; похоже, её интересовало не что я говорю, а как. Судя по всему, основная часть уже была решена, а Алисия Атлас и её дочки просто хотели взглянуть на меня лично. Тем не менее, формальности необходимо соблюсти...    - Есть ли у вас какие-то вопросы, княгиня?    Старшая дочь Атлас шепнула что-то на ухо матери. Та кивнула.    - Мы выслушали твои слова, и я признаю их справедливыми - произнесла княгиня; её голос оказался более низким, чем я ожидал. - Но что насчёт примирения?    Я скривился.    - При всём уважении, госпожа Атлас... Я с самого начала не был настроен на конфликт, так что и мириться не могу. Я просто больше не в состоянии находиться рядом с Натани. Полагаю, ей нужен кто-то более сильный, чем я, кто сможет находиться с ней в равновесии.    - Ну что ж... Я не ожидала подобного исхода, особенно того, что Атлас проиграет в дуэли Суритьон, - она бросила короткий взгляд на моих матерей, но те дружно отмахнулись, демонстрируя, что в словах княгини нет ничего оскорбительного - но последнее обстоятельство лишь увеличивает ценность этого союза, а моя дочь для того и была послана сюда, чтобы проверить, сможете ли вы поладить, прежде чем заключать брак официально. Раз так вышло, так тому и быть - помолвку Натани Атлас и Николая Суритьон объявляю расторгнутой, но договор о брачном союзе меж родов остаётся в силе.    Матери согласно кивнули, и Алисия Атлас встала; остальные дамы встали следом за ней.       Как только со слушанием было закончено, я направился в город. У меня ещё есть время до первой встречи с потенциальными невестами, и им нужно воспользоваться с толком, благо традиции тут играют в мою пользу.    Домой вернулся с информацией, несколькими необработаными самоцветами - сырьё для амулетов - и стопкой коробок с пирожными. Символический подарок девушкам... Когда главы родов определятся, кто из них станет моей невестой, обменяемся уже подарками посерьёзнее; обычно при этом дарят что-то связанное со спецификой своего рода, так что, скорее всего, я получу ещё один кинжал или шпагу. С моей стороны будет какой-нибудь амулет - всё-таки мы неплохо поднаторели в их создании, так что они довольно полезны для представителей слабых родов. Не творения Артифис, конечно, но с поделками магов из обычных людей сравнить сложно...       - Клубничные?.. - удивлённо произнесла младшая Атлас, отловленная в зверинце дворца. Дорогое, но в конечном итоге окупающее себя хозяйство - не только как источник компонентов для амулетного дела и алхимии, но и как развлечение для гостей.    Я кивнул.    - Небольшой подарок в честь знакомства, миледи. Надеюсь, вам понравилось?    Она немного подозрительно посмотрела на меня, но кивнула.    - Благодарю вас, принц. Я люблю клубничные...    Младшая Атлас, Оксана, была предпочтительным вариантом. В конце концов, удобнее воспитать супругу самостоятельно, чем иметь дело с уже полностью сложившимся характером. Впрочем, хотя матери тоже это учитывали, у них могут быть свои причины и мотивы, так что, немного пообщавшись с Оксаной и создав у неё нужное впечатление - определённо, с Натани я допустил какую-то ошибку, раз результат получился столь... некомфортным - я отправился на поиски следующей жер... кхм, кандидатуры в невесты.    С Анной Атлас всё прошло столь же гладко, хотя я не мог не отметить несколько избыточную вежливость, близкую к холодности. Похоже, она не испытывала энтузиазма при перспективе брака... определённо её больше интересовали наши служанки. Впрочем, об этой её... наклонности я уже знал, и нельзя сказать, чтобы это было минусом - если всё остальное нормально, она может развлекаться с кем нравится, пока связи будут под строгим контролем. Небольшая беседа позволила убедиться, что в этой части мы друг друга понимаем, так что можно было считать, что пока что всё хорошо.    А вот с Тамарой Атлас вышла заминка. "Только что вышла", "Буквально минуту назад была здесь", "Простите, молодой господин, но она уже ушла"... Девушка оказалась неуловима, словно ветер. Не представляю, какие у неё могут быть причины избегать меня, но для случайных совпадений всё это продолжалось слишком долго. Конечно, можно было передать через слуг просьбу подождать меня, но начинать первую встречу с просьбы... Это нежелательно.    Сам я мог бы прибегнуть к такому подходу, вынуждая другую сторону прибегнуть к просьбе; но от Атлас подобные тонкости маловероятны. Скорее можно предположить, что всё это случайные совпадения, а она просто бродит наугад по дворцу - у нас здесь есть на что посмотреть...    В любом случае, через пару часов я сдался - долгое преследование тоже нежелательно. Попытаюсь завтра, благо, с пирожными за это время ничего не случится... хотя всё равно придётся с утра покупать свежие - неприлично дарить вчерашние.    В общем, я открыл коробку шоколадных пирожных и потихоньку ел их, двигаясь в направлении своих покоев. По крайней мере, вкусы в сладостях у нас совпадают...       - Вот уж не ожидал увидеть вас здесь, моя леди - заметил я. Тамара Атлас, которую я вчера полдня искал по всему дворцу, с комфортом устроилась на моей кровати и ела мои закуски.    - Полагаю, так - усмехнулась она. Вот как она ухитрилась забраться сюда, не разбудив меня?..    Я бросил взгляд на аккуратно сложенную одежду; откинул одеяло. Хмм...    - Но не могу сказать, что сюрприз неприятный - уточнил я. - Если бы такие были от Натани...    -...То меня бы здесь сейчас не было - закончила за меня Тамара. - Между прочим, принц, вам не кажется, что в текущей ситуации обращение на "вы" не слишком уместно?    - Думаю, лучше вообще обойтись без слов - усмехнулся я и переместился на неё.      Шаблон 2: девушка в постели ГГ. Что делает в такой ситуации тряпка-кун? Краснеет, бледнеет, пускает фонтаны крови из носа, паникует и отбивается. Что произошло в этой истории? А что бы вы сделали?         ...подруга детства.       Несмотря на то, что её визит достиг обеих официальных целей, княгиня Алисия Атлас задержалась у нас в гостях вместе с дочерьми. Официально - "дабы проконтролировать все детали", но реальные причины каждой гостьи были кристально ясны... да они и сами понимали, что мы это понимаем. Они особо и не пытались скрывать свои истинные мотивы... Княгиня, практически не владеющая магией, внезапно "очень заинтересовалась исследованиями" отца... понятно, чем она на самом деле заинтересовалась. Анна Атлас, средняя из трёх сестёр, приехавших с матерью, "изучала обучение слуг и ведение хозяйства", но на практике совращала симпатичных служанок, включая тех, которых я сам присмотрел... пришлось обговорить с ней раздел территории. Младшая, Оксана, не пыталась маскироваться - она просто развлекалась, и хотя моей невестой уже определилась Тамара Атлас, я старался наладить отношения и с девочкой - мне не сложно, а в будущем может пригодиться. Честно говоря, мне было даже немного жалко мелкую - ещё год, и ей исполнится четырнадцать, а там уже пойдут тренировки с утра до ночи в стиле Атлас... Так что пусть развлекается, пока может. Заодно приятно проведённое время будет ассоциироваться с родом Суритьон.    - О чём задумался, красавчик? - осведомился женский голос, и моя невеста приобняла меня сзади.    - О детях... В основном - отозвался я, наблюдая, как Оксана кормит рыбок.    - Не рановато ли? - игриво осведомилась Тамара. - Не то, чтобы я была против, но мы ещё даже официально не женаты.    Одна из пирайй выпрыгнула из пруда, норовя ухватить кусок побольше, и вцепилась в палец Оксаны; девочка невозмутимо расцепила челюсти рыбы и стряхнула хищницу обратно в воду. Я хмыкнул; девушек Великого Рода не следует недооценивать... Я эту ошибку допускать не намерен. Тамара меня вполне удовлетворяет... во всех смыслах, но стоит немного расслабиться, и моей позицией станет роль мальчика для согревания постели - а это меня не устраивает.    - Это действительно пока рано - согласился я. - Но я не о том. Просто смотрю на твою сестру и думаю, что у слабых родов есть свои преимущества. Во всяком случае, у моего рода... Жить как-то спокойнее.    - Полное спокойствие - это смерть - хмыкнула она, присаживаясь рядом. - В битве есть своё упоение... Впрочем, каждому - своё.    Я кивнул. В отличие от своей сестры Натани, Тамара понимала эту простую истину.    - Ты же знаешь, у нас во дворце временами прячут детей, или просто устраивают каникулы, так что у меня была возможность изучать. Понятное дело, у нас были только некоторые, но в целом чёткая тенденция - чем сильнее род, тем хуже детство. Особенно если кровь рода сильна... Приходится каждый день опасаться убийц.    - От потенциального врага лучше избавляться, пока он слаб - кивнула девушка. - Это основы стратегии. Хотя мы, Атлас, предпочитаем открытый бой, но главное - победа и процветание рода.    - А мы, Суритьон, всегда считали, что эффективнее сделать врага другом - произнёс я.    - Это далеко не всегда возможно - заметила моя невеста.    - Да, - согласился я - это сложно, и большинство предпочитают пользоваться более простым и быстрым путём. С другой стороны, когда разница в силе слишком велика, это может быть единственным действенным оружием...    Я замолчал, и Тамара тактично поддержала молчание. Да, я действительно искренне поддерживаю доктрину рода, но и альтернативные методы остаются печальной необходимостью. Что там говорить, если одна моя попытка уже провалилась - я так и не смог наладить хороших отношений с Натани Атлас, бывшей моей невестой до Тамары. А неудачная попытка создать друга зачастую приводит к появлению нового врага... Наверное, мне действительно стоило быть немного мягче. Пошлю Натани какой-нибудь подарок... Хотя видеть её всё равно не хочу, по крайней мере годик-другой - слишком много неприятных и весьма болезненных воспоминаний...       Гостьи находились у нас уже третий день и определённо планировали задержаться ещё. Хотя из-за этого у меня практически не оставалось личного времени, но я воспринимал ситуацию как возможность, а не как помеху, и старался как можно больше общаться с дамами Атлас - ненавязчиво, разумеется. Удалось даже немного пообщаться с самой княгиней и заверить её, что с Тамарой у нас вполне неплохие отношения.    А потом к нам приехали новые гости.    Ну, понятное дело, не вдруг - как положено, сперва матерям было написано письмо с просьбой посетить наш дворец и отдохнуть на общеизвестной нейтральной и комфортной территории; однако мне об этом заранее не сообщили. С одной стороны, приятно, что матери сочли меня способным справиться без заблаговременного предупреждения, - это действительно знак серьёзного доверия, даже не уверен, чем заслужил, хотя и понятно, что присутствует очередная проверка - но с другой я предпочёл бы подготовиться.    Всё же врасплох меня не застали - моя служанка успела предупредить о появлении важных гостей. Слуги вообще много чего знают, временами даже больше хозяев... А в этот раз информация и тайной-то не была, просто что меня не оповестили.    А гости были знатные... Не просто кто-то из Великого Рода - наследница рода Рагни со свитой. Эта фамилия навевает воспоминания о самом скверном дне в моей жизни...    Рагни - мощные маги. Если быть совсем точным, они обладают огромными резервами энергии, превышающими даже резервы Крео; по сути, они - живые накопители магии, к тому же обладают способностью "высасывать" магию из живых существ. Не нечто уникальное, как у большинства Великих Родов, но им хватает, чтобы занимать позицию аж на десяток рангов выше, чем Атлас - и да, их способностей, в сочетании с обучением, больше чем достаточно, чтобы справляться с ограниченно неуязвимыми воительницами не только один на один, но и один на несколько. Так что гостья была очень серьёзной... Однако, возвращаясь к моим воспоминаниям.    Как нейтральная территория, что является одним из главных достижений рода, наш дворец довольно часто принимает гостей - в том числе временами к нам привозят детей, чтобы те могли переждать какое-то время в безопасности. К безопасности и комфорту наших гостей мы относимся крайне серьёзно - это наша честь и репутация. А честь и репутация для слабого рода, специализирующегося на дипломатии и торговле - это жизнь.    Года четыре назад в нашем замке гостила девочка из рода Рагни; "юный талант", как сказали матери. Определённо, она проявляла выдающиеся способности, и враги её Рода - у кого их нет? - решили ликвидировать потенциальный козырь противника, пока она не вошла в силу, а её мать, соответственно, отослала в безопасное место, пока проблема не будет решена. А какое место безопаснее Белого Дворца Суритьон? В общем, её привезли к нам. Она была примерно моего возраста, и мы с ней играли - тем более, что мама Атна настоятельно просила за ней присмотреть... В общем-то, тогда я ещё не разбирался в тонкостях политики так, как сейчас, так что работал не на грядущие интересы, а на защиту чести рода - если мы обещали, что с принятой под опеку девочкой ничего не случится, то сделаем для этого всё. Что-что, а понятия об интересах рода, в которых поддержание чести и выполнение данного слова были на первых местах, в меня вколачивали чуть ли не с рождения. Да и просто... Девочка выглядела такой зашуганой, что мне стало её жалко, так что я подкармливал её конфетами... Впрочем, не стану скрывать, тут сыграла свою роль и возможность покровительственно относиться к девочке из более высокостоящего рода. По-моему, первое время она вообще не понимала, что можно вести себя свободно, ходить без сопровождения охраны и заниматься тем, чем интересно, а не уроками по расписанию. Нет, кое-какие уроки у неё были - разве можно позволить совсем забыть об образовании? - но, по её словам, дома у неё сутки были расписаны практически полностью. В общем, для неё всё было в диковинку... для меня тоже. Сейчас-то я понимаю, что это было сразу несколькими уроками для меня - моё обучение не было столь напряжённо-формализованным, но на деле оставалось столь же непрерывным...    В любом случае, вскоре девочка стала хвостом ходить за мной... и, признаться, меня это несколько раздражало. Впрочем, приходилось браслеты терпеть... До последнего дня.    Даже сейчас я мало что знаю о системе безопасности дворца, кроме того, что она есть и очень эффективна. Но абсолютной защиты не бывает... Мы играли у пруда - того, что без пирайй, с радужными рыбками - когда я заметил... не знаю, отблеск? Искру? В общем, что-то постороннее на стене. И скорее на вбитых рефлексах, чем осознанно прикрыл девочку собой...    Как я уже говорил, это был худший день в моей жизни. Убийца использовал какие-то огненные чары, способные моментально сжечь обычного человека или даже большинство членов Великих Родов. Однако я - Суритьон... Гореть заживо, восстанавливаться, и снова гореть - это невероятно больно. Сложно сказать, почему я не умер и даже не сошёл с ума от боли; хочется думать, что это благодаря железной силе воли, но на самом деле, скорее всего, одно из родовых свойств. Что-то вроде ментальной выносливости...    А вот почему так и не сгорел - знаю. Способностей одинадцатилетнего мальчишки не хватило бы, чтобы пережить такое, тем более, что убийца располагал не единственным зарядом, а моей магии не хватило бы на восстановление, когда огонь продолжает гореть; меня спасла Рагни. Как рассказали мне матери - потом, когда через два дня я пришёл в себя - она сперва спихнула меня в воду, которая слегка ослабила огонь, а затем скинула своей магией убийцу со стены и положила его тело рядом со мной - моя магия иссякла, и для регенерации требовалась чья-то плоть. Саму девочку, когда я очнулся, уже увезли домой; к счастью, наша репутация не была запятнана, просто останки убийцы помогли выйти на его сообщников и нанимателей, так что непосредственная угроза миновала.    И звали девочку...       - Алиса Рагни, Наследница Рода! - провозгласил мажордом. Встречать столь значимую персону собралось всё моё семейство; даже отец выбрался из мастерской. Атлас тоже были здесь, включая княгиню; как ни крути, наследница Рагни выше их по статусу.    Интересно поворачивается жизнь... Всего какие-то несколько лет, и тихая девочка из возможной кандидатки превратилась в официальную наследницу рода. И... Стоит признать, красавицу.    Стройная девушка с длинной косой, сопровождаемая стайкой служанок, провела бесстрастным взглядом по присутствующим, слегка задержавшись на Тамаре и Алисии Атлас, а затем вежливо кивнула моим матерям. Ответные кивки были, пожалуй, чуть ниже; хотя всё происходит на нашей территории, и матери - официальные правительницы, а Алиса Рагни ещё только наследница, её статус более высокий.    Представительницы родов вежливо пообщались - княгиня Атлас присоединилась к беседе, но определённо не из соображений дипломатических контактов, а скорее просто из вежливости и любопытства. Меня и дочерей обоих родов, разумеется, в беседу никто не приглашал - ограничились коротким общим приветствием.    Долго общение не продлилось, и Рагни отправилась в приготовленные для неё и её свиты покои. Атлас тоже ушли, меня же подозвали матери.    - Ты будешь присматривать за нашей гостьей и сопровождать её, если это понадобится - сообщила мама Лира. Я вопросительно поднял бровь.    - Как прикажете, но почему я? Я ожидал, что вы поручите это Веронике.    - У неё уже есть дела, к тому же ты подходишь. Остальные девочки могут не справиться, не приставлять же слугу? Это было бы неподобающе статусу.       Ну что же... Мне совсем не нравилось это поручение - одно дело просто, по сути, прислуживать, знатной гостье, и совсем другое - делать то же самое с девушкой, которая когда-то держалась за твою рубашку... Она запросто может попытаться отыграться за прежнее "нижестоящее" положение. Однако приказ есть приказ... Подождав немного, чтобы дать время устроиться, я направился к покоям Рагни, дабы официально представиться в качестве "сопровождающего".    К моему удивлению, на полпути я встретил девушку. К ещё большему удивлению, она была одна, без служанок и дуэньи. Окинув меня пристальным холодным взглядом, она произнесла:    - Принц, нам нужно поговорить.    Я мысленно вздохнул. Сложно определить, что именно она хочет сказать, но, скорее всего, в первую очередь будет о том, что прошлые отношения остались в прошлом... Хотя это и так понятно, но вполне логично чётко прояснить текущую позицию. Причём под "прошлые отношения остались в прошлом" имеется в виду только моё былое лидерство, но не её текущее отношение к этому...    - Разумеется, принцесса - кивнул я. - Вы не желаете чаю с дороги? Заодно мы сможем побеседовать в более удобной обстановке.    Рагни коротко кивнула... более коротко, чем ожидалось. Она определённо хочет высказаться побыстрее... Но как же от неё несёт магией! Кажется, даже волоски на коже встают дыбом. Колоссальная энергия... Если всё это высвободится разом, от дворца ничего не останется - разве что огромный кратер.    Мы прошли в маленькую чайную комнату; по пути я дал сигнал слугам с браслета-амулета, - хотя амулеты связи крайне сложны и дороги, сигнальные на короткое расстояние способны их заменить - так что когда мы появились, горячий чайник и чайный сервиз уже стояли на столе. Не зная содержания беседы, лучше обойтись без слуг рядом...    Я налил Рагни чаю; надеюсь, её вкусы изменились не сильно. Она же наложила на помещение чары, полог тишины. Я ощутил... даже не зависть - грусть. То, что она может позволить себе так вот запросто применять довольно затратную магию - естественно, резерв Рагни - самый большой из всех Великих Родов; но вот то, насколько легко и непринуждённо она сложила весьма непростые чары... Отец так смог бы, наверное, но вот мне понадобятся годы и годы практики. Очередной пример того, что мы не просто так находимся в конце списка Великих Родов...    Девушка проверила надёжность чар, пригубила чай... и шмыгнула носом. Эм... послышалось, наверное?.. Это совершенно не соответствует образу достойной во всех отношениях наследницы рода.    Она шмыгнула снова, а затем... В чашку чая упала слеза, прокатившаяся по её щеке.    Я в панике заозирался. Ситуация оказалась слишком неожиданной...    - Принцесса, что с вами? - смог, наконец, собраться я. Она продолжила плакать, держа чашку в руках... кажется, она всё-таки не так уж изменилась.    Глубоко вздохнув, я предпринял рискованный шаг.    - Не ныть! - строго произнёс я. - Принцессы не плачут.    С этими словами я протянул руку и потянул её за нос. Честно говоря, было страшнее, чем в клетке с тигром... но сработало. Она ещё раз шмыгнула носом и улыбнулась сквозь слёзы; начала успокаиваться.    - И...звини - пробормотала она. - Я просто больше не могла сдерживаться...    Она залпом выпила свой чай; я молча наполнил миниатюрную чашку снова.   ...   ...    Тишина. Она молча пила чай - на этот раз вполне изящно, маленькими глоточками - а я лихорадочно пытался оценить ситуацию. Единственное возможное объяснение было слишком невероятным.    Хотя... Пару сотен лет назад один из моих предков похитил и изнасиловал девушку из рода Телемия - одна из тех грязных историй, что всегда происходят в смутные времена. В любом случае, кровь Телемия влилась в род Суритьон, и хотя без обряда Пробуждения крови эффекты этого вливания ничтожны, тем более что это было достаточно давно, но временами проявляются. А родовая способность Телемия, как известно, соблазн. Вернее, способность вызывать любовь... Хмм. Плюс новые приятные ощущения, испытанные у нас во дворце в моём обществе, плюс спасение от смерти... В принципе, это возможно.    Но вот меня это совсем не радует. "В тебя влюбилась красивая девушка из знатного рода"... Это очень скверно.    Между нашими родами слишком большая разница в статусе, чтобы допустить какие-то длительные отношения; графиня Рагни этого не позволит, поскольку сочтёт это методом влияния... правильно сочтёт, кстати. Даже если бы я сам был искренне влюблён, матери такой возможности не упустят. Итог - от агента влияния, то есть от меня, избавятся. Убить Суритьон несколько сложнее, чем большинство людей, но вполне возможно при желании...    Хотя, возможно, я поторопился с выводами. Сперва нужно поговорить с Алисой.    - Честно говоря, не ожидал, что мы снова увидимся - улыбнулся я, поддерживая тон "друзья детства".    - Я всегда о тебе вспоминала... - пробормотала она и покраснела. - Но я сделаю всё, чтобы мы снова были вместе!    Последние слова прозвучали решительно. Тяжёлый случай... Похоже, дело даже хуже, чем я предположил. Сам не справлюсь, придётся советоваться с матерями... или нет?..    При всём моём сыновнем почтении, они могут счесть, что выигрыш от возможной комбинации стоит моей жизни. С другой стороны, они могли направить меня к Алисе, поскольку уже знают об её отношении... Сложная ситуация, крайне сложная. Интересы моего рода, интересы рода Рагни, личные интересы наследницы... И я в центре этого всего.    Узнают матери - попытаются использовать; зря рисковать не станут, но убрать меня из-под удара будет крайне сложно. Узнает графиня Рагни - попытается любым способом разорвать отношения. Сама Алиса тоже достаточно сильна, чтобы устроить... нечто неожиданное. Уфф... Мне необходима информация.    Чем больше я беседовал с Алисой, тем сложнее мне становилось поддерживать лицо; моё самообладание трещало по швам. Определённо, я стал для неё своеобразной психологической отдушиной, и со мной в психике девушки ассоциировалось большинство, если не все, положительных эмоций. Это можно было даже назвать одержимостью... Хуже некуда. И как только учителя и воспитатели это проглядели?..    Очевидно, что просто не поддерживать со мной отношений она не захочет; наоборот, девушка стремилась их развивать, и была уверена, что я отвечаю тем же. Лопнуть этот психологический пузырь... я уже отмечал, к чему может привести высвобождение накопленной в её теле энергии? Проклятье... Трижды проклятье.    А ещё её отношение к помолвке с Атлас... По крайней мере, мне не пришлось ей об этом сообщать; в общем-то одной из причин, почему она приехала именно сейчас, была эта помолвка, вернее, её перезаключение. Алиса была намерена её разорвать, не стесняясь в средствах. Она даже всерьёз учитывала возможность войны с Атлас!..       В первую очередь мне необходима дистанция. Пока между нами расстояние, ситуация не сможет прогрессировать, а за это время можно что-то придумать... На то, что само пройдёт, я уже не рассчитывал.    Однако я не могу просто взять и уехать; необходима убедительная причина - или хотя бы предлог. Матери могли бы организовать его без проблем, но... Я предпочёл бы не рисковать, задействуя их. Отец... Он мог бы помочь, к примеру, организовать какую-нибудь инспекцию, но от него скорее всего узнают и матери. В итоге остаётся только одно...    - Тамара, что насчёт совместного путешествия?    Атлас подняла бровь, а затем игриво улыбнулась.    - Мне нравится ход твоих мыслей...      Сразу два шаблона: 3. "Подруга детства". 4. "Яндере". В большинстве аниме/манги "подруга детства" - стандартный вариант главного любовного интереса ГГ, по принципу "ГГ достаётся первой девушке". "Яндере" же остаётся нераспознана до того момента, когда избавиться от неё не представляется возможным, и даже если ГГ её опознаёт, до последнего надеется на лучшее. Однако разумный ГГ предпочёл не подставляться...      ...знаменитый охотник.       - Давно хочу спросить... Почему ты оказалась среди кандидаток в невесты? - спросил я. Мы остановились на обед в каком-то городке, и его бургомистр, до шока впечатлённый визитом представителей аж двух Великих Родов, поспешил выделить нам свой дом и личного повара; вот в его гостиной мы и находились. - Мне с самого начала казалось, что твоё положение для этого слишком высоко.    Тамара Атлас, моя текущая невеста, усмехнулась.    - А я среди них и не была. Я просто увязалась с матерью заодно... ну, и по просьбе сестры.    Я вопросительно поднял бровь, и она пояснила:    - Натани просила придумать что-нибудь, чтобы вас помирить.    - Нереально - хмыкнул я. С Натани, бывшей кандидаткой в невесты, я не хотел иметь ничего общего. Слишком уж намучался с ней, в основном в прямом смысле.    - Вот я так и поняла, когда разузнала обстоятельства - кивнула Тамара. - Если она сама всё настолько засрала, я за ней разгребать не стану. Лучше уж сама застолблю красавчика...    Она довольно улыбнулась, а я мысленно скривился. То, что Атлас не используют какого-то особо мудрёного этикета, упрощает общение, но они же, дай волю, не используют вообще никакого этикета! И это немного коробит.    - Ну, это всё объясняет... - пробормотал я. - Да, можешь есть, яда нет, я проверил.    Разумеется, у Тамары был амулет-ядоискатель, но любой амулет можно обмануть, так что она доверила мне дегустацию. Я не учился обнаружению ядов специально, но если это не какой-то особо хитрый яд, то замечу, а особо хитрые на нас тратить некому.    Хотя... Пожалуй, всё же есть кому. Алиса Рагни, полагаю, может позволить себе такие траты... И отследить маршрут нашего с Тамарой следования ей тоже должно быть несложно. С другой стороны, вряд ли она станет так рисковать - вполне очевидно, что мне достанется роль дегустатора.    Тут нужны пояснения, полагаю. Алиса - текущая наследница Великого Рода Рагни, и в результате прискорбного стечения обстоятельств она... Хмм, не уверен в правильном термине. "Влюблена" тут определённо не подойдёт, а "одержима" всё же слишком сильно, наверное. В любом случае, она желает, хмм... поддерживать со мной близкие отношения. И готова воспользоваться любыми средствами, чтобы расторгнуть оговорённый главами родов Атлас и Суритьон династический брак.    Всё бы ничего, но... Род Суритьон стоит в самом низу иерархической пирамиды, в то время как Рагни - где-то возле середины, так что для её матери проще всего будет избавиться от меня. И это всего лишь одна сторона проблемы... Второй стороной является тот факт, что мягко отшить девушку оказалось не то что затруднительным... Пожалуй, даже более опасным. Не представляю, как это допустили воспитатели и учителя Рагни, но Алиса опасно нестабильна; если выбить у неё психологическую подпорку, которой стал мой образ, реакция непредсказуема. Но виноватым в любом случае окажусь опять же я...    В общем, куда ни кинь, везде клин, как говаривает отец, так что я предпринял самое разумное на тот момент действие: тактическое отступление. Чем меньше прямого контакта с Алисой, тем меньше шансов на усугубление ситуации; мне необходимо время, чтобы придумать, как быть дальше. В итоге мне удалось протолкнуть через Тамару идею совместной поездки по владениям наших родов и соседей, подведя это под основу сближения с невестой, инспекции, дипломатии... всего понемногу. Главы родов согласились, а Алиса, оставшаяся гостить у нас, уверена, что это было инициативой Тамары. Кажется, она разозлилась на Атлас, но её отношение к "конкурентке" и так не было тёплым.    В любом случае, я обещал ей писать много писем и вернуться, как только появится возможность. Разумеется, это было правдой, но "возможность" - очень расплывчатое понятие... Что же до писем - тут никаких хитростей: помимо того, что это должно бы её немного успокоить, чтобы она не решила пойти на что-то... экстремальное, есть шанс, что общение позволит ей постепенно развеять фиксированый образ "друга детства, спасителя, и так далее", и потерять интерес. Если бы между нашими родами не было такого расстояния... А так, увы, я вынужден что-то делать с этой необоснованной и опасной любовью, пока о ней не узнали наши матери.    Я бросил взгляд на браслет на левой руке, сейчас скрытый под рукавом. Вот ещё проблема... Его вручила мне Алиса перед отправлением; амулет связи работы Артифис. Уже многое говорит о её целеустремлённости... Потратить столь ценную вещь просто для того, чтобы иметь возможность поговорить.    Несмотря на то, что Артифис являются, по сути, пожизненными пленниками рода Алирьяни и не имеют независимости, их статус находится примерно на уровне Рагни. Они способны создавать уникальные невоспроизводимые амулеты с практически любыми свойствами, просто пожелав... правда, на основе собственных тканей. В основном используют волосы, благо, они растут быстрее, чем у обычных людей и других Великих Родов. Владения Алирьяни граничат с нашими, но даже при этом мы не можем позволить себе их амулеты - только парочка для самого важного... Из того, что не понадобится использовать против хозяев амулетчиков - наверняка они способны отключать творения Артифис.    Мы, Суритьон, тоже известны как производители качественных амулетов, - помимо прочего - но наша продукция совсем на другом уровне... Это как сравнивать бронзовый клинок с зачарованым стальным, или даже стальной с адамантовым. И наши - на стороне бронзы...    В любом случае, эта штука очень дорогая, и почти наверняка сообщает Алисе, где я нахожусь и ношу ли его постоянно, как обещал. По крайней мере, подслушивать он не может, об этом я позаботился; никакого вмешательства в работу амулета, просто миниатюрный двусторонний "полог тишины" поверх него в ещё одном амулете. Сигнал о связи "подарок" Алисы подаёт вибрацией, так что не пропущу.    Хотя мне и удалось уговорить её не связываться со мной, чтобы не выдавать перед Тамарой - взамен пообещал связываться каждый день, если ничего не случится - браслет оставался проблемой. Тамаре действительно не следует знать про Алису, но с этим условием разговаривать, да ещё каждый день и достаточно долго, будет сложно. С письмами было бы намного проще...       Пообедав в доме бургомистра и проведя проверку документов, - скорее символическую, в городке был образцовый порядок, что неудивительно: поблизости от столицы не забалуешь, тем более под железными дланями Атны и Лиры Суритьон - мы не стали задерживаться и двинулись дальше. Маршрут, в общем-то, не был оговорён заранее, только утверждено несколько точек, в которых побывать необходимо; остальное - на наше с Тамарой усмотрение. Меня интересовали экономика и дипломатия, мою невесту - безопасность и порядок. В итоге мы составили план, который устраивал нас обоих: движемся в направлении ближайшей оговорённой точки, по дороге отлавливаем людей и расспрашиваем, где что творится. Простенько, но вполне работоспособно, особенно на землях Атлас - Тамара призналась, что они всегда так делают. Ну, даже если народ и побоится жаловаться на коррупцию, по крайней мере про мутантов определённо расскажут... Вообще-то матери поддерживали давно организованную в княжестве систему оповещений и доносов, но она далеко не идеальна, тем более возле границ. В центре-то ещё ничего, а вот с относительно дальних территорий информация уже доходит плохо... Уже не первое поколение Суритьон мечтает покрыть всю территорию княжества амулетами связи, но при их дороговизне и сложности обслуживания это всё ещё остаётся недостижимой мечтой. Хотя у отца были какие-то подвижки в разработке нового типа амулетов... Но это всё равно дело будущего.    В общем, мы решили действовать по "старому доброму" методу Атлас - и, к моему удивлению, первый же "язык" высыпал кучу информации. С другой стороны, если бы меня так встряхнула за грудки девица из рода Атлас, возможно, и я рассказал бы даже то, чего не знаю... Если бы был крестьянином, разумеется. Моя невеста умеет быть убедительной...    Этот полевой допрос и определил наше дальнейшее направление: село Сосновое. Даже если из рассказов мужичка правдой окажется одна десятая, и то стоит туда заглянуть... По крайней мере, мы с Тамарой сошлись во мнении, что про мутантов он не врал.    "Дикие", спонтанные источники магии, непредсказуемо появляющиеся и исчезающие, та ещё заноза в мягком месте. Поделать с ними решительно ничего невозможно, а неприятностей от них много - начиная от порчи оказавшихся в зоне действия амулетов и заканчивая столь же спонтанными мутациями. Микроорганизмы, к счастью, им не подвержены, с людьми тоже редко случается, а вот животным не везёт. А потом не везёт и живущим поблизости... Большинство мутантов, к счастью, нежизнеспособны, но временами появляются разнообразные монстры, представляющие угрозу для посевов, скота, а временами и людей. Как раз с таким случаем, похоже, мы и имели дело.       Если бургомистр был шокирован, то старосту вообще чуть удар не хватил. Кажется, в первый момент он вообще решил, что мы появились в качестве карающих духов, дабы оборвать нить его жизни, выражаясь художественно. Я так и не понял, почему - если и водились за ним какие-то грешки, ничего серьёзного мне обнаружить не удалось; добавлю даже, что чисто из интереса впоследствии я проверил все документы по этому посёлку, но так и не нашёл ничего.    В любом случае, когда он наконец смог внятно разговаривать и понял, что мы прибыли, чтобы ликвидировать мутанта, мужик развил бурную активность. За считаные минуты - не преувеличиваю! Я даже заподозрил его в родстве с Нерлан - мужик собрал всех свидетелей, и мы получили всю имеющуюся информацию по зверю.    Судя по всему, волк; хотя может быть и лиса, или даже кошка. В любом случае, четвероногий хищник между метром и полутора в холке, обладает ограниченной способностью к мимикрии и, возможно, внушению. Обитает в лесу поблизости - совсем даже не сосновом, между прочим. Пока что нападал на скот, но пропал один человек... хотя большинство местных склонялись к мнению, что он просто утонул по пьяни. В настоящий момент лучший охотник деревни пытался его выследить, и староста бурно сожалел, что мы его не застали, "всего на какие-то полдня"... К слову, этот охотник меня даже заинтересовал - практически каждый свидетель, похоже, считал своим долгом упомянуть его и добавить, что он наверняка и сам справится. Похоже, местная живая легенда; "любого зверя, белке в глаз"... Тут что, ещё и Арртас отметились? Забавная деревушка...    В любом случае, дожидаться возвращения местной легенды, которое ещё неизвестно когда состоится - если состоится, вообще - мы, разумеется, не стали. Тамара заметила, что справилась бы и самостоятельно, но всё же с местными, знающими окрестности, будет быстрее, так что одного охотника она всё же прихватила.    Вернее, мы прихватили. Я не горел энтузиазмом мотаться по лесу - эта часть моего обучения была очень поверхностной - но это было возможностью остаться одному, пока Тамара будет выслеживать зверя, а налоговую книгу посёлка я всё равно уже проверил. Опасность же я счёл незначительной - боевой шест и набор амулетов при мне, так что одиночный мутант должен быть намного сильнее, чем описанный селянами, чтобы представлять хоть какую-то угрозу. Собственно, даже без амулетов... Мутант, способный представлять угрозу члену Великого Рода - огромная редкость, и будь здесь такой, села уже не существовало бы.       Как я и рассчитывал, убедившись, что хожу по лесу я намного хуже и её, и приданного нам охотника, Тамара предпочла оставить меня и продолжить охоту наедине с селянином. Впрочем, на эту тему, несмотря на любвеобильность Атлас, не было смысла даже мысленно шутить, достаточно взглянуть на них: охотник смотрел на девушку со страхом и почитанием, а Тамара... Тамара на него вообще не смотрела.    Убедившись, что невеста со спутником удалилась, я деактивировал "прикрывающий" амулет и связался с Алисой.       - Ну, что? - осведомился я, когда Тамара вернулась. Пока её не было, я довольно удобно устроился, воспользовавшись лёгким походным снаряжением из грузового амулета.    Охотника с ней не было.    - Нашли - довольно сообщила она. - Логово. Повезло, дикий источник ещё там, по нему и вышли... Зверь там, похоже, ночует, так что после заката заломаем... ты же идёшь?    Я кивнул. Любопытно взглянуть на мутанта, да и дополнительный "фактор сближения" с невестой...    - Охотника домой отпустила? - осведомился я, просто чтобы убедиться. Она кивнула.    - Он больше не нужен. Вызывался, правда, помочь, но по мне так только мешаться будет...    В её взгляде появилось сомнение.    - Хмм, а ты-то не спугнёшь?..    - Для такого дела воспользуюсь магией - ответил я. Сомнение исчезло; Тамара кивнула.    - Вот и хорошо. А пока перекусим немного...       Логово зверя было в пещере, или скорее норе, у подножия небольшого холма. Как и сказала моя невеста, дикий источник всё ещё оставался там, так что я начал ощущать его уже на полпути; понятное дело, с такой демаскировкой найти его не составляло труда. Впрочем, только при наличии чувства магии...    Источник мешал применить сканирующие чары, но Тамара уверенно заявила, что зверь на месте.    - Если ты так говоришь... - пожал я плечами. - Как дальше действуем?    Она продемонстрировала мне дымовую бомбочку.    - Я закидываю её внутрь, зверь вылезает, я его убиваю. Проще простого.    - Я бы предпочёл ловушку, но это твоя охота - хмыкнул я. - Развлекайся...    Она усмехнулась и кивнула.       - В первый раз такое вижу... - задумчиво произнёс я. - Чтобы крестьяне не преувеличивали, а преуменьшали.    Зверюга, выбравшаяся из пещеры, когда её заполнил дым, оказалась не метр в холке, и даже не полтора, а добрых два с половиной. Здоровенная облезлая тварюга, действительно похожая на покорёженого волка, вылетев из логова, тараном врезалась в Тамару, сбив её с ног и вцепившись зубами в плечо; вся правая рука девушки оказалась в пасти зверя. Однако Атлас просто врезала свободной рукой - возможно, добавив и изнутри - и мутант пошатнулся, а затем и обрушился на землю.    Однако пока Тамара пыталась разжать капкан челюстей - даже ей это оказалось непросто, а выбивать зубы она не хотела - из логова появилось ещё два зверя. Вот эти - метра полтора... Детёныши, видимо.    Я решил, что это удобный момент, чтобы вмешаться. Главную добычу я вежливо уступил даме, но продемонстрировать участие тоже будет нелишним... Заодно практика с шестом.    Шкуры мутантов оказались неожиданно прочными, к тому же они, похоже, частично поглощали магию, но это лишь отложило их конец на пару секунд. Четвёртого в пещере не оказалось.    - Что насчёт трофеев? - поинтересовался я. Атлас, помедлив, отрицательно покачала головой.    - Нет, пусть деревенские забирают. Не хочу возиться.    - А я вот, пожалуй...    Я нагнулся и отсёк хвост хвост у детёныша и по клоку шкуры с каждого.    -...отвезу отцу образцы. Он таким интересуется...    Тамара кивнула и усмехнулась; полагаю, вспомнила свою мать и её интерес к моему отцу.    - Клыки, когти брать не будешь? Значит, здесь всё.    Я кивнул.       С утра, когда мы уезжали, деревня шумела и радовалась. Кажется, они собирались сделать из мутантов чучела и разместить в отдельном помещении. Ну, будет одной достопримечательностью больше...    - Жаль только, этого легендарного охотника так и не увидели... - задумчиво произнёс я.      Ещё один шаблон. 5. Местная знаменитость присоединяется к отряду ГГ, выручает его в трудный момент или становится врагом. Однако на самом деле они могут просто не встретиться :-)      ...пленённая дева.       Если не считать небольшую охоту на мутанта, инспекционная поездка проходила ровно и гладко... ну, оно и неудивительно - мы ещё не покинули владения моего рода, а у Суритьон всё под контролем. Я, правда, обнаружил небольшое несоответствие в документах одного старосты, но нельзя было ожидать, что никто не ворует. Беспокоило скорее то, что он даже не скрыл толком следы махинаций - зачем, спрашивается, нам такие дураки, которые даже прибрать за собой не могут?    Моих полномочий было достаточно, чтобы сместить его или даже казнить, что я и сделал. В смысле, сместил и наложил штраф, хотя моя невеста считала, что показательная казнь была бы эффективней. Будь это город, возможно, тем бы и закончилось, но в маленьком посёлке положительный эффект будет небольшим, а вот потеря рабочей силы, которую можно направить на какую-нибудь неприятную работу, уже ощутима.    - Ну, тебе виднее, я не администратор - пожала плечами Тамара Атлас. - Хотя я всё-таки считаю, что казнить всегда надёжнее. Ты же видел, какое он брюхо отожрал...    - Личные предпочтения или неприязнь - не основание для невыгодного решения - хмыкнул я.    - Жить, руководствуясь личными предпочтениями, намного интереснее - заметила моя невеста.    - Наверное... Но не все могут это себе позволить. К тому же я хочу создать себе репутацию строгого, но справедливого. Это вам, воительницам, полезно, чтобы все боялись, а нам выгоднее уважение другого рода.    - Уважение крестьян? - презрительно фыркнула она. Я вздохнул.    - Представь себе, да. Они так лучше работают. Если использовать только страх...    Я снова вздохнул.    -...Ладно, неважно. В общем, это стиль моего рода.    Это она понимала; Атлас кивнула и расстелила на столе карту.    - Хмм... - задумчиво протянула она. Я поднял бровь, и она постучала пальцем по символу, обозначающему одну из пограничных крепостей Атлас на стыке их территории, нашей, и герцогства Алирьяни.    - Заскочим сюда - предложила она. - Покажу тебе наш стиль...       Пусть Атлас и не разбираются в экономике и дипломатии, зато в военном деле и подготовке войск у них есть чему поучиться. Что я и делал, следует признать... Хотя мы, Суритьон, и не держим существенной армии, полагаясь на вечный нейтралитет - если что, нам всё равно не продержаться против соседей, не говоря уж о старших родах - но совсем без вооружённых сил, разумеется, не обходимся. Кто-то же должен, как минимум, поддерживать порядок на нашей территории... Конечно, полицейские силы и военные - это разное, но некоторые вещи общие у всех силовых структур, так что мне просто нужно уметь выбирать нужное. Да и войска... Вполне возможно, что когда-то придётся заниматься и ими.    Однако, прежде чем моя невеста смогла продемонстрировать свои таланты...    - Вам письмо, высокородные - сообщил капитан, управляющий крепостью, когда мы заявились в его кабинет. - Прибыло буквально час назад.       Взяв лист дорогой - и даже надушеной - бумаги, Атлас пробежала взглядом текст и передала письмо мне.    Хмм... Приглашение от Алирьяни. "Узнав о появлении поблизости благородных особ, мы приглашем вас совершить визит дружбы в наши скромные владения. Если вы принимаете приглашение, разломите приложеный амулет".    В целом Алирьяни предпочитают сохранять нейтралитет, но вместе с этим поддерживать связи - торговые, в основном - со всеми. Немного похоже на нашу политику, но если для Суритьон нейтралитет - способ выживания, то для Алирьяни - просто предпочтение; временами они выступают на чьей-то стороне. В целом, род сильный, просто предпочитают мирную политику... Ничего удивительного, что решили пригласить нас.    - Что скажешь? - осведомилась Тамара. Я озвучил свои мысли. - То есть ты предлагаешь принять приглашение?    Я кивнул.    - Личное знакомство даже с младшими членами рода может пригодиться в дальнейшем. Даже тебе - вряд ли ты откажешься от амулета-другого работы Артифис, которые можно будет приобрести через них. Возможно, даже со скидкой.    - Да уж - согласилась моя невеста. - Значит, приведём себя в порядок, и отправляемся.       Тамара облачилась в традиционный боевой наряд Атлас, состоящий в основном из амулетов. Полёт, дыхание, защита разума и множество прочих, по большей части - "мягких" накопителей, безвредных при повреждении; для несведущего это выглядело как довольно откровенное платье, щедро усыпаное драгоценностями. Я переоделся в захваченный на подобный случай светский костюм, но прихватил боевой шест. Для соответствия невесте, и демонстрации, что не являюсь беспомощным эскортом Атлас... Ну и "дар смерти", иронично ставший регалией рода. Хотя мой пояс и не нёс заряда смертельных чар, позволивших Суритьон добиться вечного нейтралитета, внешне он был точной копией поясов, которыми пользовались мстители-самоубийцы моего рода.       Я ожидал, что приложенная к письму палочка-амулет даст сигнал принимающей стороне, чтобы нас пропустили через границу, или что-то в этом роде. Границы Алирьяни вообще неплохо защищены их родовой силой - их барьеры, возможно, и не являются неразрушимыми, но преодолеть их крайне сложно.    Однако я ошибся. Приглашающий не мелочился... Когда Тамара, сев со мной в карету, переломила палочку, нас окатило волной магии, мир сжался и вывернулся наизнанку... а в следующий миг мы уже были в другом месте. Вместе с каретой.    Амулет телепортации... Кроме Артифис, никто не умеет такое делать.    - Добро пожаловать во дворец Зелёный Лист, почтенные гости - произнёс женский голос снаружи. Служанка... Точнее, старшая служанка, присматривающая за слугами рангом пониже и встречающая уважаемых, но не особенно, гостей. Ну, могло быть хуже - могли послать и просто слугу... Сейчас нужно выбрать правильную линию поведения.    Однако моя спутница не дала мне времени на обдумывание. Она начала открывать рот, чтобы ответить служанке, и я поспешил вмешаться.    - Проводи нас - коротко произнёс я, выходя из кареты. Служанка поклонилась, и, убедившись, что Атлас последовала за мной, повела нас ко дворцу; я слышал, как позади конюхи занялись нашей каретой.    Хмм... Название дворца мне незнакомо, но по виду не похоже, чтобы это была скромная приграничная резиденция. Скорее похоже на роскошный дворец одной из наиболее значимых фигур рода... хотя, в принципе, Алирьяни достаточно богаты, чтобы не мелочиться. Даже без контроля торговли эксклюзивными амулетами Артифис...    Любопытно... То, что в мраморных стенах и некоторых статуях ощущалось присутствие амулетов Артифис - неудивительно, для себя - самое ценное и эффективное; но, если чувства меня не обманывают, тут присутствует и магия Рагни. Хмм, эти два рода занимают более-менее равные позиции, и их текущие дипломатические отношения официально нейтральные; но похоже, что по крайней мере частные связи поддерживаются. Впрочем, как и с нами... Определённо, это приглашение стоило принять.    Тамара тоже изучала вокруг что-то своё. Стоит отметить, дворец и окружающий его сад действительно были красивы. Возможно, менее благородны, чем комплекс нашего Белого Дворца, да и размером поменьше, но выглядели уютными и живыми, пусть и несколько меланхоличными - похоже, этот дворец населяло заметно меньшее число людей, чем наш. Ну, с амулетами Артифис нет нужды в большом количестве охраны и слуг...    Служанка провела нас по дворцу и остановилась перед большой двустворчатой дверью из розового дерева. Поклонилась.    - Прошу, проходите. Госпожа ожидает вас.    Двери начали открываться, но я сделал останавливающий жест рукой.    - Как нам приветствовать твою госпожу и как к ней обращаться?    - Госпожа Лада Артифис не сторонница церемониала, так что вы можете придерживаться обычного обращения - ответила служанка, и мы с Атлас переглянулись. Артифис, не Алирьяни?..       - Добро пожаловать в мой дворец - произнесла хозяйка, когда мы вошли в это помещение. Двери за нами закрылись, оставив нас в...    - Плюшевый хаос... - тихо пробормотала Тамара.    - Точно... - так же тихо согласился я. Стены комнаты были завешены дорогими коврами, пол вроде бы тоже устлан ими - но судить об этом было сложно. Практически всё видимое пространство пола было завалено подушками и разнообразными плюшевыми игрушками, некоторые из которых были, на мой взгляд, уродливыми. Из-за всего этого довольно просторная комната выглядела существенно меньше, чем она есть.    А на дальнем конце комнаты, на возвышенности из перины и наваленных на неё подушек, лежала хозяйка всего этого безобразия. Молодая, лишь немного старше меня, небольшого роста, белокурая, с точёной фигурой и выдающейся грудью; гладкая светлая кожа, изящные, хотя и немного кукольные, черты лица... Интересно. Похоже на модификацию внешности. Женщины Великих Родов прибегают к ней довольно редко; во-первых, обычно они и так достаточно привлекательны, а во-вторых, обладают достаточными гордостью и положением, чтобы обходиться без таких методов. Если объект их интереса имеет более высокое положение, то всё равно вряд ли клюнет на внешность, а если более низкое - то можно обойтись и без неё...    Хозяйка с немного сонным интересом взглянула на нас и затянулась из трубки на длинном чубуке, которую держала в левой руке.    - Но вы могли бы появиться и раньше - заметила она. - Я уже начала засыпать...    Она зевнула.    Поведение Артифис меня, пожалуй, беспокоило. Она вела себя слишком уж неформально... От Атлас ещё можно такого ожидать, но от Артифис?.. С другой стороны, этот род не контактирует почти ни с кем, кроме своих официально - патронов, а по сути - тюремщиков, так что сложно судить об их предпочтениях и традициях.    - Прошу прощения, госпожа - слегка поклонился я. - И ещё раз прошу прощения, что мы заявились без подарков. Мы не ожидали вашего приглашения, и тем более не ожидали, что оно окажется с доставкой.    Девушка небрежно отмахнулась.    - Вы всё равно не смогли бы отыскать ещё что-то, что могло бы меня заинтересовать. По крайней мере, в той глуши, из которой я вас вытащила...    Хмм... Интересное построение фразы. Особенно с учётом того, что она перестала обращать внимание на Атлас, сосредоточившись на мне.    - Но с моей стороны невежливо заставлять гостей стоять и даже не предложить угощения. Прошу, присаживайтесь...    Мы с Тамарой с сомнением огляделись; хозяйка взмахнула рукой, и небольшой холм плюшевых зверушек рассыпался. Игрушки отлетели в стороны, обнаружив чайный столик с двумя деревянными стульями. Волна магии, возмущение пространства - и на столе возникли упомянутые угощения, равно как и напитки.    - Простите, что не присоединяюсь - заметила хозяйка. - Стульев всё равно только два, к тому же я на диете... Хотя... А, ладно.    Она выдернула у себя волос и небрежно ткнула им в ближайшую подушку; села на неё и подлетела к столику на этом импровизированом амулете. Я посмотрел на окружающие нас игрушки новым взглядом; далеко не факт, что я ничего в них не ощущаю потому, что они не являются амулетами...    - Мой повар слишком хорошо готовит - пожаловалась Артифис, удручённо глядя на кекс у себя в руке. Вздохнула и откусила кусок. Оценив ситуацию и характер хозяйки, я не стал сдерживать улыбку.    - Пока что вам ничего не угрожает - заметил я. Тамара перевела недоумевающий взгляд с меня на хозяйку; она что, серьёзно не понимает, о чём речь?.. Хотя Атлас с их регулярными физическими нагрузками лишний вес если и набирают, то в мышцах. Кажется, Артифис это понимала, поскольку в её глазах блеснула лёгкая зависть.    - Ваш повар действительно хорош - согласилась Тамара. - Но если он вас чем-то не устраивает, я с удовольствием найму его.    - Избавиться от соблазна - не самое худшее решение, но я всё же предпочту оставить его себе - ответила хозяйка, сосредоточенно и неуверенно изучая нарезаный пирог. Яблочный, кажется. В конечном итоге она покачала головой и отвернулась; я снова улыбнулся.    - Должен признать, я не ожидал столь... неформальной атмосферы - заметил я.    - Формальности - пустая трата времени - отмахнулась Артифис. - Пусть ими занимаются те, кому они важны. Чем тратить время на них, лучше заняться чем-то более приятным...    - А как же статус? - не укоризненно, а просто с интересом спросил я.    - Как раз статус это и позволяет - хмыкнула девушка. - У меня для этого очень удобное положение.    - Вы мне нравитесь - улыбнулась Атлас.    - Я предпочитаю мужчин - отозвалась хозяйка.    - Я тоже - ещё шире улыбнулась моя невеста. - Мой жених может подтвердить... Но мне нравится ваш взгляд на жизнь. Зачем тратить жизнь на церемонии? Она может оборваться в любой момент.    - Участие в сражениях - хороший способ этого добиться - заметила Артифис.    - Мне это нравится - пожала плечами Атлас. - И поле боя опасно не больше, чем дворец. Убийцы во дворце коварнее и опаснее...    - Не стану ни соглашаться, ни отрицать - ответила хозяйка. - Но что вы скажете, принц?    - Каждому - своё - пожал я плечами. - Но для Атлас, полагаю, поле боя действительно может быть более безопасным, чем дворец. А если это нравится - почему нет? Проявить себя на любимом поприще, и получить пользу и удовольствие - на мой взгляд, это и значит жить полной жизнью. А мне - приятнее посидеть за столом в хорошем окружении и побеседовать.    - Я вот не слишком большая ценительница разговоров, - признала Атлас - но готова отдать должное хорошей кухне.    - Возможно, мне стоило встретить вас в оружейной - усмехнулась Артифис. - У меня здесь есть образцы, которые могут быть вам интересны, включая оружие и доспехи с острова Латос.    Глаза Атлас мгновенно загорелись интересом; она даже начала ёрзать на своём стуле, как девочка, ожидающая, когда подадут пирожные.    - Это... интересно - произнесла она. Артифис снова усмехнулась и щёлкнула пальцами; дверь открылась, и появилась давешняя служанка.    - Проводи госпожу Атлас в оружейную - скомандовала хозяйка.    - Благодарю - широко улыбнулась моя невеста и чуть ли не вприпрыжку умчалась следом за служанкой.    -...И о чём вы хотели побеседовать наедине? - осведомился я, проводив взглядом Тамару; двери за ней, разумеется, снова закрылись.    Вместо ответа Артифис вдруг оказалась совсем рядом и ухватила за руку, закатывая мой рукав. Прикоснулась к браслету связи, который всучила мне Алиса Рагни... эй, у неё в руке ещё один волос!    Браслет сжался на руке, обжигая кожу - и исчез.    - Что вы сделали?.. - напряжённо спросил я. Возможно, стоит сразу отсечь руку?..    - Немного доработала свой амулет - спокойно отозвалась хозяйка. - Так тебе будет проще общаться с Алисой, и Атлас ничего не заметит.    - Вы с Алисой знакомы?..    - Подруги - пожала плечами Артифис. - Даже Наследнице Рагни не так-то просто добыть неучтённый амулет нашей работы, который можно так просто кому-то подарить... Специально для вас делала.    Её непринуждённость и расслабленность никуда не делись, но всё же сейчас хозяйка воспринималась намного серьёзнее. Именно как... Хозяйка. Погодите... Если они с Рагни близкие подруги, и она пригласила нас с Тамарой к себе, а сейчас Атлас осталась одна... Молю Божественных, чтобы ничего не случилось. На подготовленной Артифис территории даже у старших Атлас не будет шансов; собственно, даже членам старших родов пришлось бы тяжело.    - Ты для Алисы очень дорог - продолжила меж тем хозяйка. - Не знаю уж, чем... Хотя привлекателен, не спорю.    - Она слишком высоко меня ценит - согласился я. - Это... проблемно, учитывая разницу нашего положения и интересы графини Рагни.    - Политика-шмалитика... - хмыкнула Артифис. - По крайней мере, ты это понимаешь.    - Я всё-таки Суритьон - отозвался я. Даже обидно, как недооценивают. - А вы понимаете, в каком сложном я положении?    - На "ты" - отмахнулась хозяйка. - Положение - понимаю... Отношение - нет.    - Я не хочу ранить Алису - без капли лжи ответил я. - Но у наших отношений нет будущего, как бы не хотелось обратного. Её мать не допустит...    - Забей - крайне невежливо перебила меня Артифис, и я ощутил, как волоски на моей коже встают дыбом под угрожающими взглядами игрушек. Можно не беспокоиться о Тамаре - сейчас в опасности нахожусь я... - Я хочу слышать твою позицию, чёткую и честную.    Она пытается использовать ситуацию к своей выгоде? Или к выгоде Алирьяни? Не так важно... В любом случае, амулеты Артифис наверняка смогут распознать ложь, так что следует быть очень осторожным со словами.    - Если я попытаюсь развивать отношения с Алисой, я труп. Если попытаюсь с ней порвать, скорее всего, тоже - честно и чётко ответил я, однако, к моему удивлению, Артифис отмахнулась.    - Я не о том - раздражённо произнесла она. - Забудь про политику и социальное положение, скажи, что про неё думаешь. Что было бы в таких условиях?    - Пугает она меня - признался я, опасливо поглядывая на сжавшие кольцо игрушки. Хмм, неужто действительно заботится об Алисе?.. - Но и жалко - девушка талантливая и привлекательная... Не могу сказать про любовь, но в целом она мне симпатична, хотя сложно представить, какой могла бы быть совместная жизнь... С проблемами точно. В любом случае, я искренне не хочу её ранить - как минимум потому, что это слишком опасно.    - С этим понятно, - кивнула себе хозяйка - могло быть хуже.    Игрушки слегка расступились, и она продолжила.    - Меняем условия. Возьмём гипотетическую ситуацию, при которой графиня Рагни не будет возражать. Что в этом случае?    - В этом случае - хмыкнул я - в кратчайшие сроки был бы заключён брак, и вряд ли кто-то стал бы интересоваться моим мнением. Алиса если и задумывается о моём к ней отношении, то совершенно убеждена, что оно такое же, как её ко мне, а мои матери ни за что не упустили бы такую возможность. Это, вообще, был риторический вопрос?    - Вообще-то я интересуюсь как раз твоим мнением - заметила Артифис.    - Моё мнение? - снова хмыкнул я, но вместо ответа задумался. - Хмм... Если бы такая возможность была, думаю, приложил бы максимум усилий для её реализации. А что, действительно есть?    - Возможности всегда есть - ответила хозяйка, первое - и даже второе - впечатление о которой оказалось полностью ложным. - Но сперва ещё один вопрос. Что с Атлас?    - Брачный договор между родами - отозвался я, но тут же добавил, поскольку плюшевое воинство снова угрожающе приблизилось - но если ты о личных отношениях, то мы друг друга устраиваем. И, какой вообще твой интерес?    - Я не могу просто беспокоиться о благополучии подруги? - удивилась она, но сейчас я определённо уловил нотки фальши. Возможно, она значительно умнее, чем хочет казаться на первый взгляд, но, похоже, опыта личного общения меньше, чем нужно, чтобы это хорошо скрывать...    - Я был честен, хотелось бы и от тебя услышать правду - заметил я. Артифис многозначительно окинула взглядом комнату, заполненную игрушками-амулетами, я в ответ посмотрел ей в глаза самым честным и искренним взглядом, на который способен.    - Не знаю насчёт тебя, а я действительно не хотел бы сделать Алисе хуже - заметил я. - Всё-таки я её ещё в детстве защищал, и можно сказать, что это вошло в привычку...    Надо же, сработало... Похоже, Артифис действительно неравнодушна к Алисе Рагни.    - Ну, мне в общем-то нечего скрывать - произнесла она и затянулась из трубки. Не знаю, что она курит, но не табак... - Я просто хочу поддерживать хорошие отношения с Наследницей рода. Я помогу ей, она будет благодарна мне... Обычная белая дипломатия. Кто-то же должен ей заниматься.    - "Кто-то"? Мне всегда казалось, для этого есть Алирьяни... госпожа Артифис.    Она фыркнула.    - Кто станет доверять им важные дела? У барьерщиков хорошо получается развивать торговлю, вот ей пусть и занимаются. И, кстати, называй меня Лада... Раз уж мы все будем близкими друзьями.    - Надеюсь на это, но... Возможно, у меня неверная информация о взаимоотношениях Артифис и Алирьяни?    - Мои сёстры живут в дворцах наподобие этого, окружённых барьерами Алирьяни, которые без их разрешения не позволяют нам выйти наружу, где нам ничего не нужно, но без нашего - не впускают внутрь, где всем что-то нужно от нас. Алирьяни поставляют нам пищу, украшения, и всё необходимое. Но вот только... Все они носят наши амулеты, и всё их влияние основано на торговле ими. Если нам что-то нужно, мы сообщаем об этом, если им что-то нужно - они приходят и просят. Их для нас могут заменить другие, но нас для них...    Она хмыкнула.    - Продолжать?    - Об этом - нет... - задумчиво прознёс я, рассматривая девушку, ухитряющуюся раз за разом переворачивать представления. - Но продолжим беседу о том, как позаботиться об Алисе. И... В тебе, случайно, нет крови Суритьон? Похоже, мне есть чему у тебя поучиться...      Шаблон?6: в заточении держат девушку, и ГГ её, разумеется, спасает. Правда, тут вопрос, кого от кого нужно спасать...      ...коварные планы.       Если вы хотите жениться на принцессе, вы должны либо занимать достаточно высокое положение, либо совершить нечто великое. Большинство женихов пользуются первым методом, однако я вынужден прибегнуть ко второму. Вдобавок нормальные герои совершают подвиги, по итогам которых получают руку и временами сердце принцессы, а я действую по плану. И ведь даже не влюблён...    - То есть ты со всем согласен? - осведомилась Лада Артифис, откинувшись на диван и свесив одну ногу. Под тонкой шёлковой рубахой и шароварами на ней ничего не было, и вид открывался завораживающий...    - Мы всё уже обговорили - поморщился я. - Трижды. С имеющейся информацией это лучший план, но его всё равно придётся корректировать в процессе... Лучше скажи, ты всегда так себя ведёшь или передо мной красуешься?    - Понемногу того и другого - не думая смущаться, отозвалась хозяйка дворца, в котором мы сейчас пребывали. - Гостей у меня немного, а покрасоваться хочется. Что ты собираешься говорить Атлас?    В настоящий момент моя невеста наслаждалась визитом в оружейную дворца Артифис; кто-то другой мог бы ревновать, поскольку она определённо испытывала к шедеврам оружейного дела большую страсть, нежели к своему официальному жениху, однако учитывая обстоятельства... Особенно то, что я только что обсуждал с Артифис планы, как обзавестись второй женой.    - Правду, разумеется - я пожал плечами. - Что благодаря любезности Лады Артифис у нас есть возможность заработать репутацию, деньги и ценные артефакты, а также устроить себе рискованное приключение. Как минимум на что-то одно из этого она клюнет.    - Полагаю, ты знаешь, как быть - согласилась хозяйка. - Хо-ро-шо... Тогда не будем затягивать. Я боюсь, что у Алисы может закончиться терпение.    А уж я-то как боюсь... Однако я просто кивнул.    - Не стоит заставлять её ждать.       Этот план определённо зрел у Артифис давно: найти информацию о чём-то, обладание чем заставит княгиню Рагни дать одобрение на брак её дочери с принцем одного из слабых родов, не так-то просто. Вряд ли координаты тайной крепости Валкери достались ей случайно... Разумеется, в этой истории возможна уйма подвохов, но это действительно шанс не просто выпутаться из неприятной истории, но и выйти из неё с прибытком. Хотя и гарантий на успех нет, и предприятие опасное, но - это мой лучший шанс, и я его не упущу.       Когда Тамара Атлас выслушала предложение, её глаза загорелись.    - Ты ещё спрашиваешь! Разумеется, я в деле. Артефакты старшего рода, древнее оружие... Ммм...    Да уж, кто про что...    - По информации Артифис, замок не разграблен, так что там должно быть много ценностей - кивнул я. - Как она выяснила, во время войны по нему ударили абиотическими чарами, чтобы сохранить трофеи, но автоматическая защита уничтожила большую часть атакующих и в качестве экстренной меры вытеснила замок из пространства-времени. Те, кто нашли его несколько лет назад, не видели там никаких признаков жизни, так что скорее всего атака тоже оказалась успешной. А учитывая, что это была последняя крепость старшего рода, можно быть уверенным, что они собрали там самое ценное, что смогли.    - А что с этими, нашедшими? - осведомилась моя невеста. - Не хотелось бы, чтобы они всё разболтали и мы пришли к пустым стенам.    - Артифис о них позаботилась.    - Хмм... А что она сама от этого хочет? Почему не отправила собственную экспедицию?    - Пришлось бы делиться с Алирьяни. У неё свои планы... Она хочет усиления родов Суритьон и Атлас и нашей признательности. А в качестве непосредственного вознаграждения - по одному желанию в пределах разумного от тебя и от меня.    Тамара нахмурилась, но затем пожала плечами.    - Если она задумала какой-то подвох, положусь на тебя. Интриги - твоя территория...    Я кивнул.    - Она снабдила нас своими амулетами, так что вероятность успеха высока. Защита повреждённого замка против амулетов Артифис - я ставлю на амулеты...    Я не стал добавлять, что эти амулеты могут быть инструментом контроля. С браслетом на моём запястье я и так в руках Лады... А что до Тамары - она не представляет для Артифис особой ценности.       Вообще-то мы с Тамарой находились в инспекционной поездке по владениям наших родов, и эту обязанность с нас никто не снимал. Хотя чёткого маршрута установлено не было, как и контроля за нашими перемещениями, но крепость Валкери находилась слишком далеко, чтобы подобный крюк остался незамеченым - просто слишком долго добираться. Однако с этим должен был помочь ещё один амулет телепортации...    Вообще, на словах наша задача была очень простой - всю работу должны были сделать амулеты. От нас требовалось только добраться до контрольной комнаты, где типовые - насколько типовыми бывают амулеты Артифис - амулеты переподчинения переключат контроль над замком на нас - на меня, точнее, поскольку они у меня. Однако, хотя перехват контроля отработан, и накладка тут может быть только намеренной, поскольку управляющая система замка древняя и современному амулету противостоять не сможет, автоматические системы защиты практически всегда уникальны и могут представлять серьёзную угрозу. Главная надежда на то, что замок был достаточно повреждён во время войны, и потратил резервы энергии; восстановление потребует времени и денег, но если защита нас прикончит, они уже не понадобятся...       Телепортация доставила нас не прямо на место, а к какой-то горной деревушке в его окрестностях. Валкери были союзниками Клипто, и созданная теми блокировка телепортации всё ещё работала, к тому же нам понадобятся люди...    Формально это была граница владений Агни, однако в этой местности не было ничего ценного, так что огневики не следили за районом, и мы могли особо не опасаться, что они успеют нам помешать. А если затея увенчается успехом - они не настолько сильны, чтобы отжать у нас замок, если будем действовать оперативно.    В любом случае, наняв несколько проводников и носильщиков - анонимно, разумеется - мы направились к цели, в горы.       Всего сутки - совсем недолго, учитывая сложность местности - и перед нами предстал замок. Он находился внутри пустой горы, чью срезаную вершину заменял всё ещё работающий фантом; и это беспокоило. Если у замка есть энергия на поддержание маскировки, то уж подавно найдётся и на оборонительные системы...    Наши спутники удивлённо рассматривали открывшееся перед ними зрелище чёрного замка с испещрёнными серыми прожилками стенами и тихо переговаривались о том, что здесь никогда не было ничего подобного. Ну, теперь нужно проверить, какой линии придерживается оборонительная система...    - Нужен доброволец! - сообщила Тамара. Н-да, прямолинейный подход Атлас... Впрочем, он может быть эффективнее.    Доброволец, которму была обещана золотая монета, приблизился к воротам - и исчез. Ну, защита определённо ещё работает...    - Деньги получит его семья - сообщила Тамара. Повернулась ко мне. - Можешь определить, что за воздействие было?    - Кажется, прежде чем думать об этом, нужно позаботиться о другой проблеме... - пробормотал я, указывая на возникшие на месте добровольца фигуры пяти боевых коструктов.    - Похоже, мой выход - усмехнулась Атлас.       Однако развлечься от души ей не удалось. Конструкты оказались слабыми, и, едва обнаружили, что их холодное оружие и огнемёты неэффективны, отступили обратно к замку; моей невесте удалось раздолбать всего одного, преследовать их к стенам замка она не рискнула.       - Что можешь сказать? - осведомилась Тамара. Я задумчиво ковырялся в останках конструкта.    - Ну, могу сказать, что крестьяне поняли, кто ты - отозвался я. - Как и замок, похоже. А ещё - конструкты свежеизготовленные, так что производственные мощности замка работают, но блока автономных действий у них нет, так что управлял ими замок.    - Я хочу этот замок... - пробормотала девушка. - С ним мы сможем править собственными землями, а не выполнять приказы родителей.    Я кивнул.    - Даже ремонт сможем сделать самостоятельно. С Агни тоже сложностей быть не должно, у них не те силы, чтобы что-то сделать с функционирующим замком союза Суритьон и Атлас...    Я умолчал об Рагни, но её участие только укрепляло позиции... Хотя, возможно, с княгиней придётся поделиться частью трофеев. Меня больше беспокоила Артифис; хотя я склонялся к тому, что она говорила по большей части правду и действительно хотела свести меня с Рагни, заодно сделав нас всех должниками, но очень маловероятно, что это всё. Даже при том, что прибрать замок себе ей было бы невозможно, его можно было бы использовать выгоднее, чем отдать в распоряжение кому-то, над кем нет прямого контроля. В любом случае, для начала нам нужно проникнуть внутрь...    Меня сложно назвать хорошим магом, но разобраться, что именно применил замок, оказалось несложно: локальная телепортация. Блокировка телепортации существенно проще её самой, но без нужных материалов, инструментов и нескольких дней на работу я мог защитить только себя, и то недолго. Всё же моё обучение магии касалось в основном создания амулетов...    По крайней мере, специфика этой магии не позволяла применять её внутри помещений, так что мне было достаточно пробраться внутрь. Другое дело, что внутри будут другие защитные системы... но внутри замка в любом случае сложно применять что-то, что может достаточно быстро убить Суритьон.    Мне это не нравилось, но при всей рискованности затеи у неё была самая высокая вероятность успеха. Благо, у меня были амулеты Артифис...       Странно, но попыток атаки не было. Возможно, замок экономит энергию, чтобы ударить изо всех сил, когда появится возможность? Я не могу быть уверен, что у него в запасах не найдётся чего-то действенного. Коридоры пусты, двери открыты... здесь словно никто никогда и не жил. Никаких скелетов... Хотя если замок активен, он их убрал.       Сердце замка, центр управления, находилось в центре внутренней крепости. Скорее всего, под землёй, и в целом это место должно быть самым укреплённым и охраняемым во всём замке - даже если здесь есть резервный центр управления, потеря его серьёзно влияет на оборонительные способности, не говоря уж о перехвате контроля. Прежде чем опуститься за внешней стеной, я изучил замок с воздуха; начертил план и прикинул, где именно может находиться ЦУ.    Неожиданно, но ворота внутренней крепости оказались открыты, как и все двери в замке. А за ними стоял конструкт... С белым флагом вместо оружия. Если это ловушка, то очень уж странная...    - Кто предлагает переговоры? - осведомился я, поддерживая маскировку и сдвинув источник голоса. Возможно, меня давно обнаружили, но зачем зря рисковать? Но вот переговоры стоит попробовать.    - Гарон Валкери, разум замка - донеслось откуда-то из груди конструкта с флагом. Упс... Самые удобные планы - насмарку.    Более или менее полноценно разумные замки не то, чтобы явление неслыханное, но редкость; очень уж сложны как в создании, так и в контроле. Но, с другой стороны, и перехват контроля над ними почти невозможен... С другой стороны, от тайного замка старшего рода этого следовало ожидать. И, похоже, здесь воспользовались вселением души... В любом случае, с ним можно вести переговоры, а дипломатия - это хлеб и масло моего рода.    - Николай Суритьон - отозвался я. - Приветствую...       Конструкты проводили меня к центру управления. Вряд ли вместилище духа Валкери находится здесь, но всё же это был дипломатичный жест, демонстрирующий, что замок действительно настроен на мирные переговоры... А так же позволяющий контролировать мои действия - оборонительная система ЦУ наверняка сможет испарить меня, невзирая на амулеты.    В любом случае, дух замка держался вежливо и даже спроецировал фантом - пожилой длинноусый мужчина в старомодном камзоле... впрочем, в последнее время нечто подобное, только несколько осовремененое, снова начало входить в моду. История развивается циклами, н-да...    - Это очень удачно, что вы Суритьон... - задумчиво произнёс он, когда я продемонстрировал родовую способность. Больно, но необходимо... - Не уверен, что рискнул бы договариваться с кем-то ещё.    В отличие от других родов, Суритьон известны в первую очередь вовсе не родовой способностью, не нашими товарами и уж подавно не военными достижениями. Мы известны тем, что всегда держим данное слово.    Нет, мы вовсе не досконально правдивы и честны; ничего подобного, обман - ценный инструмент в руках дипломата и торговца. Но то, что мы обещали - исполняем. Всегда.    Другое дело, что не всегда так, как этого от нас ожидают...    - Итак... Вы здесь, чтобы получить контроль над замком - не спрашивая, а утверждая произнёс дух. Я кивнул; это было очевидно. - Однако сделать это силой у вас не выйдет, а я сам не стану подчиняться кому-то не Валкери... тем более, из столь слабого рода.    Фантом искоса глянул на меня, но я только пожал плечами, демонстрируя, что не оскорблён. Мы действительно слабы, с его времён и до нашего времени... В то время как Валкери были пусть и не одними из первых, но как минимум не уступали Рагни. Хотя специфика их способностей и забыта... В любом случае, то, как он это говорит, подразумевает, что некий выход есть.    - Однако, если вы поклянётесь предпринять все усилия для возрождения рода Валкери и поддерживать его интересы...    Однако... Предложение с высокой отдачей и высоким риском. Валкери уничтожены - но их непробуждённая кровь сохранилась в других родах, а возможно, и среди простых людей; в загулах на стороне нет ничего необычного, больше того - временами специально создают "резерв крови". Однако для того, чтобы возродить род, необходим...    - В замке сохранён ритуал пробуждения крови Валкери?.. - спросил я.    - Это последнее прибежище рода - ответил дух. - Разумеется, здесь сохранено самое ценное.    Хаос первозданный... Я сжал челюсти. Я могу не просто заполучить замок - контролировать возрождённый род... Это может оказаться слишком тяжёлой ношей, но в то же время - шанс, выпадающий раз в жизни... Найти потомка рода, в идеале девочку из простых людей, окрутить, как вариант взять в жёны, пробудить кровь... Сложнее всего будет найти. Но как среагируют Атлас и Артифис?.. Последняя могла что-то знать...    Я в задумчивости потянул себя за волосы. Вопросы, и всевозможные комбинации... Я должен извлечь максимум выгоды с минимумом потерь.    - Так что скажете? - осведомился замок.    - В целом я согласен, но вопрос необходимо обсудить подробнее. Это не то дело, на которое соглашаются сходу и безоговорочно, иначе можно загубить не только себя, но и всё начинание.       Мы договорились, что я буду распорядителем имущества рода с обязанностью его преумножения, и опекуном наследницы или наследника до её или его совершеннолетия, после которого остаюсь управляющим... в общем, договариваться пришлось долго и о многом. Одна небольшая деталь в договоре может оказать большое влияние в дальнейшем... Кое-на что понадобится одобрение матерей, но тут уж ничего не поделаешь, да и серьёзно вмешаться они не смогут - они не могут допустить, чтобы моя клятва оказалась нарушена. Всё-таки моё слово - слово Суритьон, а значит, и их слово... Могут пропесочить, что взял на себя ответственность, но определённо решат, что я поступил правильно.    - Хорошо - кивнул дух. - Меня всё устраивает.    Я тоже кивнул.    - В таком случае, начнём с главного, поиска наследников. Здесь же сохранены генеалогические записи и записи о резерве крови?    - Конструкт проведёт - отозвался фантом и развеялся.       Поднявшись из подземелья ЦУ, конструкт - обслуживающий, а не боевой, и это показывало, что оценка уровня моей потенциальной угрозы резко снизилась - провёл меня в одну из башенок в стене и открыл ещё один проход под землю. Хмм...    Я спустился в прохладное, едва освещённое тусклым "вечным светом" помещение и замер, стиснув челюсти, перед стоящим у стены прозрачным двухметровым цилиндром.    - Представляю вам Алёну Валкери, наследницу Рода - насмешливо прозвучал голос духа замка.    Оболочка стасис-капсулы, сослужившего свою службу "последнего шанса", начала таять. Меня ловко провели...       Девочке было лет четырнадцать, и она успела получить воспитание Наследницы. В этом был тот плюс, что она не капризничала и в целом понимала текущую ситуацию, но при этом источала аристократическое высокомерие. Всё в духе "Я позволяю вам прислуживать мне"... Определённо, необходимо расставить всё на свои места.    - Текущую политическую ситуацию я объяснил, но теперь хотелось бы убедиться, что вы её понимаете, принцесса - произнёс я. - Влияние и значимость вашего рода остались в далёком прошлом, и ваша единственная возможность не просто добиться хоть какого-то возвращения влияния, но и просто выжить - я. Я поклялся помочь в этом, но не в роли слуги, как вам, должно быть, кажется, а в роли опекуна. Гарон, вы бы не могли спроецировать для принцессы "Права и обязанности", раздел "Опекунство", страница три?    Девочка - или даже девушка - нахмурилась; она настаивала на том, чтобы я называл её "Ваша светлость". Нахмурилась ещё больше, вчитавшись в текст.    - Телесные наказания? - её голос в конце сорвался. - Что вы себе...    - Алёна - спокойно произнёс я, и она умолкла. Кажется, эта фамильярность наконец дала ей понять её текущее положение... Отношения с ней придётся налаживать с нуля так или иначе, так лучше сразу дать понять наши позиции.    На секунду возникший вне её поля зрения фантом одобрительно кивнул.       Итак, знания чужого ритуала пробуждения крови мне не достанется... Досадно. Но его доверяют посторонним только когда нет другого выбора, а раз наследница рода жива... Ладно, всё равно я получил немало, а сколько именно - зависит уже от меня. Если действовать аккуратно, я не только смогу вернуть Валкери в число Великих Родов, но и контролировать его даже после совершеннолетия Наследницы... Для этого необходимо построить с ней правильные отношения и заставить её во всём полагаться на меня. Должен справиться... Но это достаточно длительный процесс, и пока что нужно дать принцессе переварить первый шаг, так что подумаю об остальном. Начиная с Атлас...    Не думаю, что моя невеста расстроится тому, что не удалось взять замок под непосредственный контроль; скорее всего, она будет рада порыться в оружейной замка. Тем более, что на роль командующей будущей армией Валкери всё равно нет более подходящей кандидатуры... Хмм, кредит от Суритьон на создание армии и хозяйства на прилегающих к замку землям - ещё один метод контроля возрождающегося рода. Нужно обдумать, как именно взять его, чтобы минимизировать влияние матерей... а, знаю.    Так, остаются Рагни и Артифис...    Я замер. Что, если Артифис знала больше, чем говорила? Вернее, не так: что, если она знала о выжившей принцессе?    Я прикоснулся к браслету.    - Николай? - мгновенно прозвучал голос Рагни.    - Привет, Алиса. Надеюсь, я не оторвал тебя от чего-то важного?       Проболтав с ней о всякой ерунде, я упомянул, что достиг неплохих успехов, которые помогут нам обоим, и что в этом помогла Лада Артифис, которой отсыпал ряд комплиментов.    - Так что я хотел бы сделать ей сюрприз... Ты, как её подруга, не могла бы сказать, что ей нравится... ну, помимо мягких игрушек?    - Что ей нравится? - голос Алисы заметно похолодал. Я так и знал...    - Ну, например, безшёрстные кошки - сообщила она после небольшой паузы.       Как я и подозревал, от сообщения, что расклад оказался не совсем таким, как хотелось бы, моя невеста отмахнулась, оказавшись в оружейной. Как она поглаживала рукоять какого-то копья, н-да... В любом случае, она тоже была заинтересована в успехе предприятия, так что поклялась держать информацию о замке в тайне. Оставался вопрос, что делать с деревенскими; Тамара хотела их убить, но я заметил, что это нецелесообразное разбазаривание рабочей силы. Замок занимался самовосстановлением, но не всё могли сделать конструкты; кое-где понадобятся живые рабочие руки. Конечно, трое крестьян многого не сделают, но они смогут привести родственников; замок вполне в состоянии обработать их, чтобы не разболтали и сделали всё как надо. Управляющий им дух сохранил часть родовой способности...    Родовая способность Валкери - копирование. Копирование способностей других родов; обычно хуже оригинала и лишь на какое-то время, но это зависит от умения. Опытные члены рода могли применять скопированные способности даже лучше оригинальных владельцев и сохранять их на всю жизнь... Род уничтожили как раз из-за того, что они стали слишком уж хороши в своём деле, и не только освоили умение делать скопированое постоянным, но и стали подбираться к возможности копирования одновременно нескольких способностей. Старшие рода резонно решили, что это слишком уж жирно и решили избавиться от конкурентов, пока они не набрали силу.    К счастью, сейчас они угрозой не являются. Разумеется, старшие рода, сохранившие записи о Валкери, будут внимательно присматриваться, но позволят существовать, убедившись, что род сейчас не представляет угрозы. Даже если наработки по множественному копированию на самом деле не уничтожены, Валкери пока что всего одна, и владеет родовыми способностями не слишком хорошо - слишком молода, и её обучали другому. Наследница...       Как бы там ни было, мне следовало заручиться поддержкой матерей, а посему необходимо как можно быстрее вернуться домой и представить им принцессу Валкери. Но телепортационный амулет Артифис, самый быстрый вид транспорта, ведёт в её дворец... А её намерения и интересы меня беспокоят.    Замок сумел восстановить одну небесную гондолу; хотя она обладает небольшой дальностью, по крайней мере Алёне не придётся пробираться по горам пешком. Тамара не хотела так быстро покидать замок, где столько всего интересного, включая хроники древних битв, отсутствующие в архивах Атлас, но неохотно признала необходимость этого, тем более, что она сможет вскоре вернуться.       Несмотря на первое впечатление, или даже благодаря ему, контакт с Наследницей Валкери у меня налаживался неплохо. Я относился к ней с точно отмеренным уважением, но демонстрировал, что моя роль сейчас главная, и она это принимала. Я хвалил её за демонстрируемые знания и понимание ситуации, но не забывал демонстрировать, что этого недостаточно для возрождения её рода; и предложил при первой возможности провести церемонию памяти в главном храме Суритьон в честь её мёртвых. Кажется, в её глазах блеснула слеза, но девочка смогла удержаться и просто кивнула.       - Похоже, разбойники - произнесла Тамара. - Как мило... Я как раз начала скучать.    Разумеется, путешествовали мы инкогнито, но выдавать себя за бедняков были не намерены, так что этого следовало ожидать рано или поздно - не все поддерживают в своих владениях такой порядок, как Суритьон. И вот пожалуйста, наш персональный дилижанс остановлен каким-то простеньким заклинанием... Развеять его было бы несложно, но я и сам заметил, что моя невеста заскучала. Да и почему бы не оказать небольшую услугу Агни, сократив число идиотов в их владениях?    - Оставьте одного мне - неожиданно произнесла почти не дрожащим голосом Алёна. Я поднял бровь, затем одобрительно кивнул. Ей всё равно не удастся обойтись без крови, так что лучше не затягивать.       Девочка проявила себя достойнее, чем моя невеста; она просто и чисто отсекла пленнику голову, в отличие от Атлас, так увлёкшейся игрой с колдуном разбойников, что один из них сумел сбежать.    - Теперь Агни наверняка узнают, что на их земле находится Атлас - заметил я. - Ну да ладно, я и не рассчитывал проделать весь этот путь...       - Вот мы и вернулись - заметила Тамара; я кивнул. Ну что же, пришла пора войти в логово зверя... И надеяться, что моих заготовок окажется достаточно.       - Вы задержались - заметила девушка. - Дело оказалось сложнее, или путь?    - Всего понемногу - отозвался я. - Но вы и так это знаете, леди Артифис... Вы совсем не удивились нашей спутнице.    - Я не настолько хорошая актриса, чтобы достоверно сыграть удивление - сообщила она. - Да и смысла не вижу... В любом случае, вернись на "ты". Мы же друзья, разве нет?    - Как пожелает леди - кивнул я. - Я искренне предпочёл бы остаться друзьями... И у меня есть для вас... для тебя небольшой подарок.    Я снял крышку с корзинки, которую держал в руках и протянул Ладе лысую кошку, которую с трудом нашёл на землях Агни. Лицо девушки немедленно скривилось в гримасе отвращения.    - Убери эту гадость! И держи её от меня подальше!    - Это твоё желание, госпожа Артифис? - удивлённо произнёс я.    - Да! - раздражённо выкрикнула она.    - Ну, как тебе будет угодно...    Пожав плечами, я сунул кошку обратно в корзинку и закрыл крышку.    - Прошу простить, в таком случае... Алиса утверждала, что тебе понравится. В следующий раз постараюсь подготовить подходящий подарок...    - Ну, кое-что ты можешь сделать уже сейчас - заметила Артифис. - У тебя нет претензий к оказанной мной помощи? Договор соблюдён?    Я кивнул.    - Я благодарен и признателен.    - В таком случае, в качестве обещаного желания я хотела бы получить права опеки над принцессой Валкери.    - Прошу прощения - невозмутимо отозвался я - но я уже исполнил твоё желание. Только что.    Артифис открыла было рот - и замерла. Посмотрела на корзинку, которую я поставил к дальней стене - и засмеялась.    - Ладно, ладно, признаю - это было изящно - наконец, произнесла она. - Я даже не буду оспаривать это желание... Думаю, будет выгоднее действительно сохранить тебя в качестве друга. И веселее к тому же...       Новость о смерти княгини Рагни застала меня уже на землях Суритьон, оглушив как дубиной по черепу. Вроде как она стала жертвой "бедствия Рагни", спонтанного разряда накопленной энергии... Разрушения, впрочем, оказались небольшими - ограничилось её спальней и прилегающими помещениями. Всё это слишком уж удобно для совпадения...    А ещё - Алиса всё ещё гостила у нас.       - Я как раз собиралась в путь, но могу уделить вам немного времени перед отъездом, принц - сообщила Рагни, "случайно" встретившая меня во дворце. Она явно дожидалась меня... Н-да, даже несмотря на ситуацию?.. Это подтверждает мои подозрения...    - Разумеется, принцесса - поклонился я.       - Я знаю от Артифис о твоих успехах, но это слишком долго... - сообщила Алиса. - Да и мать всё равно могла не одобрить. Но теперь между нами больше нет преград.    Её глаза сияли... В обоих смыслах.    - Не беспокойся, я, как новая княгиня, сделаю всё, чтобы не допустить распространения слухов об участии Суритьон в этом трагическом событии, особенно о применении "дара смерти"...    Я недооценил Алису. Она видела препятствие в виде княгини, и действовала с пониманием возможных проблем. И, похоже, её план преодоления этой проблемы уже был запущен во время нашей прошлой встречи... Сразу избавиться от препятствия и связать нас. Намёками на участие Суритьон... Определённо, если что, могут "вскрыться факты". Устранение матери ради захвата власти - обычное дело, но цель Алисы - не власть...    Она безумна... Но, кажется, я попался. Вопрос только, участвовали ли в этом матери? Если убийство княгини - план одной Алисы...    Впрочем, в любом случае ещё побарахтаемся.    - Теперь моя очередь ждать твоего возвращения - отозвался я. - И готовить свадьбу.    Несчастная, безумная и влюблённая принцесса счастливо улыбнулась...      ...наглая служанка.       - Ты изрядно спутал нам расклады, сын - заметила мать. Я пожал плечами.    - Я действовал на благо рода, и пока что вижу только положительные стороны. Всё это не настолько усиливает нас, чтобы вызвать беспокойство старших родов; в конце концов, я даже не наследник. Хотя, конечно, какое-то внимание возвращение Валкери привлечёт... Вы хотите, чтобы я отказался от опекунства?    - Нет, ты поступил правильно - отрицательно покачала головой вторая матушка. - Просто всё это неожиданно, и теперь придётся пересчитывать планы. Но можешь рассчитывать на нашу поддержку.    - Это хорошо - кивнул я. - В таком случае, я хотел бы взять кредит...       По крайней мере, на маленькую наследницу рода Валкери, она же, собственно, и весь род, моя самозваная невеста Алиса Рагни не реагировала - не считала угрозой за малым возрастом. Симпатии тоже явно не испытывала, но по крайней мере не проявляла враждебности... пока что. Сильно подозреваю, что ситуация может измениться, когда Алёна подрастёт, и к тому времени нужно будет что-то сделать... к счастью, время есть. А пока что нужно что-то делать с проблемами, актуальными прямо сейчас.    Алиса ещё не числилась моей официальной невестой, - собственно, пока что её планы оставались строгим секретом для непричастных - но это исключительно из-за того, что ещё не утихла суета, возникшая в связи со смертью её матери. Так-то мои матушки уже были в курсе, и, полагаю, мысленно потирали руки; они даже отложили проведение церемоний с Тамарой Атлас, чтобы Алиса смогла быть первой. Хорошо уже то, что Атлас не стали возмущаться по этому поводу... Тамара была довольна результатами нашей экспедиции, а герцогиня Атлас, её мать, поступилась приоритетом ради союза с Рагни.    Временами я немного завидую обычным людям, которым не приходится решать проблемы с несколькими жёнами, сопряжённые с высокой политикой. Потом встряхиваюсь и берусь за дело.    Впрочем, конкретно сейчас моё дело было ближе к отдыху: мы с сёстрами участвовали в фестивале урожая. Старая традиция, этакий народный маскарад, предоставляющий возможность смешаться и пообщаться высшим и низшим слоям общества... В теории, по крайней мере. Учитывая, что крестьяне изготавливают свои маски и наряды самостоятельно, а знать покупает, и зачастую за немалые деньги, кто есть кто очевидно даже в призванных перевести всех на один уровень карнавальных нарядах.    К слову, изначально это было затеяно для того, чтобы правящий дом имел возможность лично узнать, чем дышат его подданные. Сейчас информационная сеть прекрасно работает и так, но традиция прижилась, и несёт новую функцию - дать молодым Суритьон возможность передохнуть от постоянных дворцовых забот, и заодно взглянуть на город изнутри. Ну и да, личное общение с подданными тоже имеет смысл... Так что наши маски и костюмы намеренно были таковы, что их нельзя было счесть ни богатыми, ни бедными. Металлическая маска с гравировкой, но без украшений - работа изящная, но цена невелика, да и умелые руки позволят изготовить самостоятельно. Мантия и накидка с вышивкой из прочной, но не дорогой ткани - то же самое, показывает, что есть деньги, чтобы потратить на наряд для фестиваля, но не на излишнюю роскошь... В таком виде меня можно было счесть членом семьи мастерового или крепкого торговца, может быть, слугу кого-то из знати - не больше того; собственно, в этот день слуги Белого Дворца одевали такие же наряды. Ну и раскраска на лице, как когда-то ввели крестьяне... Изначально беднейшие, кто не мог позволить себе даже простую маску, так что просто раскрашивали лица соками трав. Впрочем, это стало одной из крестьянских придумок, которые обрели новую жизнь в высших кругах, так что раскрашенными лицами на фестивале щеголяли многие - зачастую позволяет сохранить анонимность, даже если потерял где-то маску, да и просто добавляет празднику яркости.    В теории, я вместе с сёстрами должен был контролировать ход фестиваля и прислушиваться к тому, что говорят в народе, но на практике администраторы прекрасно справлялись самостоятельно, а народ на все лады, и вполне искренне, нахваливал княгинь; если где-то и есть недовольные, найти их сейчас не представлялось возможным... по крайней мере, здесь, в столице. Полагаю, таковые обитают в основном в провинции, хотя мне пока что с этими мифическими существами сталкиваться не доводилось.    В любом случае, главной целью праздника была возможность хотя бы немного передохнуть и расслабиться, что я честно и пытался проделать.    Получалось плохо.    К сожалению, со смертью главы Рагни нависшая надо мной угроза не исчезла. Да, мой статус возрос после заключения договора об опекунстве с наследницей Валкери. Да, Алиса - официальная Наследница. Но... Я всё ещё остаюсь Суритьон, представителем одного из слабейших Великих родов, а Алиса - всё ещё не княгиня; есть в её роде и другие влиятельные силы, которые с удовольствием уцепятся за возможность сменить Наследницу. Или просто избавиться от "дурного влияния" в виде меня, буде узнают о её планах прежде времени... И как раз последнее - главная проблема. В последнее время Алиса порядком расслабилась, и многие, включая её свиту, видели её отношение ко мне, так что и родичи её тоже уже что-то знают. В каком-то смысле мне даже просто опасно покидать дворец... По крайней мере, маскарад помогает скрываться и от потенциальных убийц. Но расслабиться всё это никак не помогает.       И всё же весёлая и яркая шумиха, коей был наполнен город, действовала определённо умиротворяюще. Ну, даже не столько она сама, сколько гордость за наши владения; вспомнить хотя бы изрядный бардак, который царит у соседей, и сразу прибавляется уверенности и довольства. Пусть мы не самые сильные и не самые богатые, но уровень жизни во владениях Суритьон - один из самых высоких... Вернее даже, не столько уровень жизни, сколько стабильность и уверенность в завтрашнем дне.    Жаль, что это не относится к нам самим.       К вечеру я практически сумел расслабиться. Я как раз пытался выиграть приз в одном из аттракционов - честно, без магии - когда браслет на левой руке завибрировал. Ну, это нормально, Алиса при каждой возможности норовит связаться - сегодня ещё мало, загружена делами наследования...    - Фестиваль ещё идёт? - первым делом осведомилась будущая княгиня. Формальности она давно перестала использовать...    - Он ещё и всю ночь будет идти - ответил я. - Ты уже освободилась?    - Да, и хочу прогуляться наконец-то, с тобой. Как в детстве...    - Разумеется, такую возможность глупо упускать - согласился я. Действительно, вполне логично и ожидаемо с её стороны. - Забрать тебя прямо сейчас?    - Это было бы чудесно - с явным энтузиазмом в голосе отозвалась девушка. - Я посмотрю, что можно надеть...    Ну что же... Придётся играть свою роль. Тем более, это в чём-то и приятно.       Во дворе стояли повозки и кареты... хм, герб Рагни. Судя по тому, как внезапно нагрянули - это как раз представители оппозиции рода, и прибыли с недоброжелательными намерениями... Ну, я в любом случае ожидал их со дня на день. Скорее всего, прибыли под предлогом того, что почти-главе Рагни нужна куда более представительная свита... Всё-таки неудобный момент они выбрали. Хотя, возможно, как раз специально выбрали день фестиваля...    Ну, решаемо.    Я активировал браслет.    - Алиса, я вижу, у нас гости...    - Не обращай внимания, я не собираюсь отменять свидание из-за них - фыркнула она. - Просто незаметно забери меня из моих покоев.    - Как прикажет прекрасная леди...    Уж в собственном-то дворце выкрасть содействующую этому девушку из комнаты - проще простого.       Даже если меня кто-то и видел, в этот день опознать среди слуг было нереалистично. Алиса достаточно умна, чтобы выбрать такой же наряд, так что проблем быть не должно... Я открыл дверь её покоев и вошёл.   ?!    На меня хмуро и с высокомерным презрением смотрела высокая строгая женщина средних лет. Одежда, герб - одна из слуг Рагни. Ленты - старшая служанка-распорядительница. Скверно... Почему Алиса не предупредила?    В этот момент сама она появилась из спальни - в сорочке и в сопровождении двух служанок, на ходу пытающихся что-то сделать с длинными волосами девушки. Кажется, у них даже получалось, но мне тут же стало не до этого: старшая служанка нахмурилась ещё сильнее, в её руках появился хлыст, и в следующее мгновенье мою руку обожгла боль.    - Вон отсю... - начала было служанка, но запнулась посреди слова. Рассечённая хлыстом кровоточащая кожа на глазах восстанавливалась, принимая первозданный вид - и выдавая мою личность, как одного из Суритьон.    Однако служанка тут же оправилась.    - Вон отсюда! - повторила она. И вот это уже всё меняет... Пока она не знала, кто перед ней, были разные варианты. Однако сейчас она пытается приказывать мне, уже зная, с кем имеет дело, причём при свидетелях. Это осознанная попытка "поставить на место" и унизить...    В другой ситуации я бы, возможно, даже стерпел это - разумеется, чтобы сообщить матерям, и уже затем принять решение, как ответить на оскорбление: в конце концов, глава личных слуг Рагни представляет их, а Суритьон очень слабый род. Если бы не было свидетелей. Но сейчас, учитывая то, что они были, я просто не могу поступить иначе - это удар по чести. Служанка определённо рассчитывала на статус рода Рагни, но учитывая отношения с Алисой...    Я снял маску и вытер лицо рукавом, одновременно активируя сигнальный амулет, вызывающий слуг. Перевёл взгляд на Алису, в какой-то момент оказавшуюся укрытой просторной белой накидкой; видимо, служанки расстарались.    - Приношу извинения за вторжение, леди, но ваша служанка только что оскорбила меня словом и действием, и я требую её справедливого наказания.    - Вашей вины нет, принц, это моя неосторожность - склонила голову девушка. - Вы в своём праве. Её жизнь за вашу кровь, прошу лишь не держать зла на род Рагни.    На лице служанки возник шок; она перевела взгляд на свою госпожу... или, судя по всему, "госпожу". Я безошибочно чую запах интриги с подставой... Но действие произведено, а слова сказаны.    Оскорбление словом. Зависит от разницы в положении и тяжести оскорбления; от штрафа до каторги.    Оскорбление действием. Зависит от тех же факторов, возможна полная конфискация имущества или пожизненная каторга. С кровопусканием - отягощающее обстоятельство.    Она - служанка, я - принц Великого рода. Двойное, даже тройное оскорбление. При свидетелях.    И не стоит забывать то, что Алиса не пытается её защитить - хотя могла бы.    - Жизнь за кровь - согласился я.      Ещё один бесящий штамп - служанка отвешивает оплеух, или даже откровенно избивает аристократа. Если бы в реальном средневековье нашлась такая сумасшедшая, её бы казнили, даже если бы ударенный этого и не хотел - был бы вынужден.      ...и милосердие госпожи.       Вынесенный служанке - и немедленно лично приведённый в исполнение через испепеление - приговор, к слову, ни на йоту не повлиял на настроение Алисы; она очень искренне радовалась возможности поучаствовать в фестивале и вести себя свободно. Я старался поддерживать её настроение, демонстрируя город и предоставляемые им развлечения, - этого требовали и вежливость, и практичность - а сам размышлял.    Итак, оппозиция рода Рагни начала действовать. Попытка "поставить на место" провалилась, и наследница прояснила свою позицию. Теперь они или сдадутся, или начнут действовать решительно.    Как будто мало мне было проблем с самой Алисой... Ну, по крайней мере в этот раз я был морально готов. И не только морально.    В пользу Алисы - и мою по совместительству - играло то, что до недавнего времени она честно играла роль образцовой наследницы рода. Со стороны должно складываться впечатление, что она находится под моим влиянием; в этом много минусов, но есть и свои плюсы. И главный из них - оппозиция не ожидала решительных действий с её стороны.   ...Ну, они здорово ошиблись.    Вообще, раз уж сложилась ситуация, в которую я втянут с головой, я вынужденно продумывал варианты действий и планы того, как эффективнее использовать имеющийся козырь. С этими планами и обратился к самозваной невесте, когда алые отсветы у горизонта сказали о том, что эта яркая ночь уступает черёд утру нового дня - сравнимо яркого, скорее всего.    Вернее, попытался.    - Я хотел бы поговорить о дальнейшем... - произнёс я. Какой бы увлечённой развлечениями ни выглядела моя спутница, и как бы ни казалось, что сейчас думает совсем о другом, но она сразу поняла, о чём речь.    - Не беспокойся о том, что думают в моём роду, сейчас это неважно. Я позабочусь обо всём сама. На этот раз я тебя защищу. Разве что... Будет лучше, если ты будешь присутствовать. И...    Она посмотрела на восход.    - Пожалуй, не стоит затягивать. Мы возвращаемся.    Мысленно я нахмурился, но кивнул.    - Как пожелает моя леди.       На мои попытки расспросить, что она задумала, Алиса отмахивалась фразами вроде "не беспокойся" или "тебе не нужно об этом волноваться". Впрочем, похоже, она действительно не придавала этому большого значения, так что я решил, что у неё всё подготовлено заранее и она не ожидает никаких проблем; это не означает, что их не будет действительно, но учитывая её уверенность и нежелание об этом говорить, в итоге я отступился. Оставалось надеяться на лучшее и быть готовым к попыткам минимизировать возможный ущерб.       Оставив маски и неброскую маскарадную одежду во дворе, мы должны были бы расстаться, но Алиса не отпускала мою руку, так что я последовал в часть дворца, выделенную для неё и её свиты. На ходу она бросила какое-то простенькое заклинание; кажется, аналог того, которое используется в наших сигнальных амулетах. Для вызова слуг, если точно.    Так и есть; перед нами появилась одна из привезённых делегацией Рагни служанок - молодая женщина непримечательной внешности... но с аурой, сравнимой с неплохим магом из обычных людей. Впрочем, для Рагни это нормально; их специализация на магии распространяется и на их обслугу, плюс люди с хорошими магическими резервами служат для них неплохими "батарейками" на всякий случай: как наша регенерация способна использовать внешние резервы, так и Рагни способны выпивать ауры незащищённых существ. При должном умении и силе это позволяет не только почти мгновенно восполнить собственные резервы и/или убить обычного человека, но и, по слухам, выводить из строя представителей Великих Родов - правда, только через прикосновение. Так что, технически, Алиса может убить меня в любой момент... С другой стороны, для этого ей достаточно одной магии. И не будем забывать о браслете Артифис... Хе. Типичная жизнь Суритьон - при желании нас могут раздавить многие...    Но в итоге всё равно выходит по нашему.    - Собери всех - скомандовала Алиса, полностью вернувшаяся в образ наследницы Рода. Ну, или почти вернувшаяся - мою руку она не отпускала, и в ближайшее время, похоже, не планировала.    А ещё её рука мелко, почти незаметно, подрагивала. От страха - или от предвкушения?       Делегация Рагни собралась не в одном из залов дворца, как можно было бы подумать, а во внутреннем дворе; точнее, на одном из полигонов-тренировочных площадок, предназначенном как раз для гостей - здесь стояли усиленные барьеры, способные выдержать магические упражнения даже кого-то уровня Рагни. Или их же дуэль. Не уверен, в курсе ли таких тонкостей собравшиеся, но я знал, а от меня знала Алиса, ещё в детстве. И это наводило на мысли...    Так и не выпустив мою руку, наследница окинула ледяным взглядом своих подчинённых - или, скорее, тех, кто должны бы быть таковыми.    - Наша мать, Лаура Рагни, мертва, как вы все знаете - сообщила она, пройдясь взглядом по паре дюжин слуг, чиновников, телохранителей и доверенных людей. - Пусть я пока не провозглашена главой рода официально, это только вопрос времени. Однако этой ночью произошёл инцидент, продемонстрировавший, что не все это понимают. Сара Тодо посчитала, что её близость к моей почтенной тётушке даёт ей больше прав, чем положено слуге, в том числе право оскорбить действием члена Великого Рода и моего будущего мужа. Я не потерплю присутствия тех, кто не знает своего места и того, с кем должна лежать ваша верность. А посему я требую ото всех вас немедленной и искренней клятвы в верности лично мне, и не принимаю отказа.    Один из облачённых в сплошные чёрные доспехи, делающие их похожими на големов, охранников, немедленно поклонился; с задержкой в долю секунды за ним последовал молодой чиновник-распорядитель в довольно щегольском бархатном одеянии.    - Я всегда верен вам, госпожа, но готов повторить клятву - голос охранника был немолодым, но звучал так, словно ему не приходилось преодолевать преграду. Занятно. - Я клянусь вам служить верой и правдой, покуда не решите освободить от служения.    - Я верен роду Рагни, а вы, госпожа, Наследница - озвучил свою позицию чиновник. - Быть верным кому-то ещё было бы предательством. Клянусь служить верой и правдой, пока не решите освободить от службы.    Один за другим остальные присоединялись. Кто-то, как и первые двое, высказывал свою позицию, кто-то просто приносил клятву; однако...    - Ты лжёшь - неожиданно перебила Алиса служанку средних лет, когда та приносила клятву. Наследница подняла свободную руку, и стало видно, что меж её пальцев зажат уходящий в рукав платья шнурок. - Полагаю, вам известно о моей дружбе с Артифис. Это один из их амулетов, позволяющий распознавать ложь. Ты солгала, принося клятву верности. Тебе есть что сказать?    - Я, я верна роду Рагни! - поспешно произнесла женщина. - Я просто из слуг сиятельной госпожи Настасье Рагни, возможно поэтому ваш амулет так среагировал, госпожа Алиса!    Алиса кивнула.    - В таком случае, поклянись в этот раз искренне. Ты можешь оставаться верна своей госпоже, но в первую очередь верность всех слуг рода должна принадлежать главе.    - Я клянусь в верности госпоже Алисе Рагни... - начала женщина, но наследница вновь её перебила.    - Снова ложь. Я дала тебе шанс, но ты им не воспользовалась.    Девушка отпустила шнурок, и он упал обратно в рукав. Мне нужно будет учитывать этот фактор...    В следующий миг служанка вспыхнула. В первый миг я решил, что это то самое заклинание, которым она кремировала предыдущую; заклинание, вызывающее очень неприятные и болезненные воспоминания. Однако... В предыдущий раз женщина была испепелена почти мгновенно. Сейчас же... Живой факел оставался живым какие-то секунды - но это были очень долгие секунды. Те, кто не испытывали такого на себе, не смогут понять полностью, но даже так это было... Наглядно, как минимум.    - Я не испытываю любви к жестокости, но все вы должны ясно понимать, что я не потерплю предательства - повторила девушка. Ко мне она не обращалась, да и я не планировал "предавать", но... Она выбрала этот способ в том числе и для меня?..       Даже после этого ещё одна клятва оказалась ложной. Впрочем, Алиса снова дала второй шанс, и на этот раз проблемы не возникло.    Хотя нет, не совсем. Один из "доверенных" немного замешкался, но затем бросил взгляд на обугленный скелет на земле, и в его глазах прибавилось искренности.    Или это было просто желание жить.      Второстепенный штамп "старая травма". Когда персонаж сталкивается с повторением какой-то своей травмы из прошлого, его охватывает паралич; зачастую перебарывание этого страха даёт "левел ап". Ну... В реальности - не всех и не всегда. Ну и штампы "Казнь за малейшую провинность" и "всепрощение".      ...опасности кулинарии.       Хотя наблюдатели в делегации сейчас угрозы не представляли, это всего лишь давало отсрочку; в корне ситуация не изменилась. С Рагни нужно что-то делать... и я имею в виду всех, включая Алису.    Проблема в том, что я пока очень слабо представлял, как с ней быть.    Матери в ближайшее время планировали самоустраниться и соблюдать строгий нейтралитет - чтобы выбрать окончательную позицию по итогам. Если что, они честно смогут заявить Рагни, что непричастны, и документы на отказ и переход в род у них уже готовы... а если что-то выгорит, то смогут этим воспользоваться. Не то, чтобы от них нельзя было ожидать совсем никакой поддержки, но в отношениях с Рагни полагаться не приходится. Во всяком случае, напрямую.       - Ты и с остальным родом собираешься поступить так же? - осведомился я, когда с экзекуцией было закончено и люди разошлись; по хорошему, нам всем хорошо бы выспаться и прояснить голову... хотя я сомневаюсь, что в случае Алисы это поможет. Хмм, мелькнула некая мысль...    - Почему нет? - вопросом ответила девушка. Она наконец отпустила мою руку, в своей гостиной. Взяла со стола пару яблок, бросила одно мне, а со вторым в руках плюхнулась на диванчик; встряхнула ногами, сбрасывая обувь... Однако. Или она сознательно показывает мне неформальность обстановки, или, взяв под контроль свою - теперь уже точно свою - свиту, решила сбросить все цепи правил поведения. Если последнее... Это может быть опасно. Этикет - это не только способ показать "черни" "мы лучше вас", но и правила безопасности.    Я сделал пару шагов и уселся на диванчик с другой стороны от стеклянного столика.    - И всё же?    - Это поведение в духе старых добрых традиций - ответила она. Угу, присесть к себе не предлагает... - Демострация силы, подавление оппозиции... В большинстве родов проблемы решаются именно так. Мой - не исключение, хотя обычно всё-таки обходится мирно.    - Битвы Рагни - плохо для экономики - хмыкнул я. Алиса улыбнулась.    - Я сильна - согласилась она. - Достаточно, чтобы справиться даже с кем-то из старших родов. Матушка пару раз организовывала мне спарринги с Крео. Две победы из трёх - мои.    Хоть я и не знаю обстоятельств и условий спарринга, но всё равно... Внушает уважение. Ранг Крео выше, чем Рагни; их резервы магии существенно меньше, но вот врождённый талант к чарам, и интуитивное понимание магии, на голову выше, чем у кого бы то ни было. У них нет каких-то "уникальных" способностей, так что тот факт, что они являются одним из старших родов за счёт одной только магии, говорит за себя. По сути, они могут через свои чары имитировать способности большинства Великих Родов, пусть и слабее оригиналов. В этом плане напоминают Валкери...    - Это внушает уважение - я озвучил свои мысли. - Но среди наших фамильных традиций - всегда ожидать и быть готовыми к сложностям.    - Среди Рагни нет никого, кто могли бы сравниться со мной даже вдвоём - отрицательно покачала головой девушка. - А напасть толпой... У нас не та ситуация. Оппозиция может хотеть контролировать меня, но для этого они могут пользоваться только правилами и традициями. Пойти против них - это уже пойти не против "сумасбродства наследницы", а против Рода, так что их возможности очень ограничены.    Хух. Всё-таки она руководствуется не только эмоциями. И это вызывает определённое облегчение.    И всё же, ситуация остаётся для меня как минимум сомнительной, даже если с её родом всё пройдёт гладко. Да, до недавнего времени мои перспективы, объективно говоря, выглядели куда хуже - во всяком случае, намного более блёклыми: ожидалось, что я буду администратором-управителем при Атлас, мостиком между родами, в лучшем случае - главой бюрократии достаточно слабого финансово рода. Сейчас у меня есть перспектива стать любимым мужем главы Рагни... угу, на коротком поводке у кровати. Слабым не положено гордости, но... Алиса меня временами просто пугает. Всё бы ничего, но я не уверен в состоянии её психики, и в том, что ещё она может выкинуть.    То есть, по сути, главные проблемы - состояние её психики, и моя слабость. Хм. Можно ли как-то это исправить?..    Негромкий стук резко заставил меня отвлечься и глянуть в сторону звука. Яблоко выпало из руки принцессы и ударилось о пол. На миг моё сердце вздрогнуло, но я тут же понял, что она просто спит. Как бы она ни старалась демонстрировать силу, и что ей всё ни по чём, всё же усталость и стрессы дали о себе знать...    Возможно, лучше было бы вызвать слуг, но конце концов, я не только всё ещё её "сопровождающий", и "будущий супруг", но и друг детства... Я встал и подошёл к девушке, опустив на неё взгляд.    Сон приносит покой и исцеляет разум. Жаль, что это работает не всегда...    - Тот принц, который тебе нужен, в другом замке, моя спящая красавица - прошептал я. - Так что я постараюсь тебя не будить и просто побуду джентльменом...       Подстелив ей подушку и прикрыв одеялом, я вернулся в собственные покои. У меня есть мысли, которые следует продумать, но лучше делать это, выспавшись. Для моего разума целебное касание сна определённо должно быть благотворно.       Стать сильнее, возвыситься... В нашем мире возможности этого крайне ограниченны. Всё определяется правом рождения; всем правит кровь. Обычному человеку почти невозможно стать сильнее члена Великого Рода; членам младших родов почти невозможно одолеть членов старших.    Почти.    Алиса - сама по себе один из примеров того, что возможно всякое. Мою задачу это только усложняет, но и показывает возможность.    Забавно, к слову. Самый очевидный - не самый простой - способ увеличения сил, пробуждение крови Телемия, может мои проблемы даже усугубить вместо того, чтобы решить.    И всё же... И всё же. Частично может помочь всестороннее развитие могущества Валкери; но даже если удастся добиться этого, удерживая всё под контролем, это не изменит факта, что если Алиса решит что-то... учудить, я практически ничего не смогу ей противопоставить - она на порядок сильнее. В мире, в котором мы обитаем, персональное могущество имеет куда большее значение, нежели политическое и экономическое. Великие Рода не просто так зовутся Великими, и не просто так делятся по старшинству.    Похоже, мне придётся обращаться за помощью к Артифис... Подозреваю, она согласится, но боюсь, эта помощь обойдётся мне очень недёшево.       - Госпожа Рагни просит вас прибыть - сообщила служанка, когда я закончил утренний туалет. Тамара относится к этому слегка насмешливо, но когда ты хорошо выглядишь - это помогает вести переговоры, и Суритьон учат в том числе и постоянно выглядеть хорошо. Косметикой я, впрочем, не пользуюсь, в отличие от сестёр.    - Сейчас буду - кивнул я. В принципе, Алиса могла бы связаться со мной и напрямую, но это расценивалось бы как неуважение; для того, собственно, служанка с сигнальным амулетом и находилась в моих покоях. Одно дело - прямое указание, и совсем другое - переданная через кого-то просьба... Хотя, конечно, в зависимости от обстоятельств более грубым может быть и второе. Этикет...       Хм. Из-за двери покоев Алисы доносился странный запах. Нет, сам по себе он странным не был - просто в этом месте он был... не то, чтобы неуместным, просто неожиданным: запах готовящейся еды. В личных покоях есть небольшая кухонька, на тот случай, если, к примеру, гости захотят что-то заказать личному повару; всякое бывает. Хотя они почти всегда и простаивают без дела, но наши гости ни в чём не должны испытывать неудобств, тем более гости из старших родов. Среди людей Рагни, если не ошибаюсь, двое поваров, но всё же - странно; Алиса ни разу не пользовалась этой кухней.   ...За дверью что-то приглушённо взорвалось, и размышления немедленно оказались отброшены. Пока гости остаются на нашей территории - мы сделаем всё для их безопасности. Даже если намереваемся сами их убить, как только её покинут.    Я ворвался в покои наследницы с активированными амулетами и защитными чарами, готовый реагировать на угрозу или оказывать экстренную помощь, но всё же оказался совершенно не готов к тому, что предстало передо мной.    Алиса, вроде бы невредимая, но чумазая, в копоти и масле, со смущённой улыбкой смотрела на меня из кухни.    - Хотела воспользоваться магией, чтобы было быстрее, и немного не рассчитала... - смущённо сообщила она, водя пальцем по переднику.       Как выяснилось в процессе наведения порядка - Алиса попросила обойтись без слуг, и я согласился, что в данном случае это будет разумно - она решила попытаться приготовить лёгкий завтрак. Н-да. Не то, чтобы это было чем-то предосудительным; к примеру, я слышал о члене рода Крео, занимающемся кулинарией в качестве хобби. Просто... Странно. В конце концов, любое дело лучше доверять профессионалам, которые справятся лучше, а повара Белого Дворца - профессионалы, лучшие в княжестве.    Впрочем, если подумать, её можно понять. "Свобода". Абстрактное слово, означающее возможность делать не то, чего от тебя требуют. Именно она сейчас ударила в голову наследнице. Она ощутила возможность делать что-то другое, нежели записанное в расписаниях...    Ну, по чести сказать, могло быть много хуже. Небольшой взрыв на кухне при попытке готовить - право, сущая мелочь...       - То есть ты хочешь, чтобы я это попробовал? - уточнил я. Алиса кивнула с решительностью, но её щёки заалели. Угу.    Я вопросительно посмотрел на неё.    - Я читала одну книгу... - наконец, через несколько секунд призналась девушка под моим взглядом. Н-да... Вынужден признать, что сейчас она выглядит мило. Свежесть образа, полагаю.    Я подставил на её место образ Тамары Атлас, и согласился с собой - да, она тоже выглядела бы... Интересно.    - Если тебе это доставляет удовольствие, почему нет?       Через полчаса я понял, что у Алисы талант. Как ещё назвать способность с лёгкостью делать то, что для других просто непостижимо? К примеру, регулярно путать соль с сахаром, или совершенное непонимание дозирования... Поразительно, правда.    Особенно учитывая тот факт, что несмотря на мой бдительный присмотр в итоге у неё вышло это.    - Наш повар, помнится, говорил, что яичницу невозможно испортить - задумчиво произнёс я, глядя на сковороду. - Но что могут знать простые смертные о возможностях представителей Великих Родов?..    По лицу Алисы пробежала смесь чувств, но в итоге она прыснула в руку.    - Извини - произнесла она, выбрасывая содержимое сковороды в уничтожитель мусора. - Ты не против потерпеть, пока у меня получится что-то съедобное?.. Я хочу хотя бы раз сделать что-то такое для тебя сама.    Возможно, она всё-таки не безнадёжна...      Один из наиболее распространённых штампов, "плохая готовка". Девушка ужасающе плохо готовит - кулинарный навык со знаком минус - но парень смущается ей об этом сказать, или хоть как-то показать, хотя бы дать самой попробовать, и съедает всё, обычно отрубаясь или травясь.      ...поиски силы.       Как и я, Алиса понимала, что время дорого. Рано или поздно матриархи Рагни поймут, что что-то пошло не так, и что-то предпримут, а инициатива - это преимущество. Так что уже через пару дней наследница отправилась домой. По её словам, она бы хотела остаться или взять меня с собой, но упускать инициативу нельзя, а мне сейчас безопаснее в Белом Дворце: устроить покушение на наследницу вряд ли решатся, а вот ликвидировать "фактор влияния" - святое дело. Оба аргумента абсолютно логичны и правильны; что бы ни было с рассудком девушки, строить чёткие и разумные планы это ей ничуть не мешало.    Мне, с другой стороны, строить планы проще в её отсутствие.    Тамара тоже отбыла - у Атлас возникли какие-то проблемы, требующие силового решения, и она в этом участвовала. Ну, по большому счёту они ко всем проблемам стараются применить силовое решение, а для тех случаев, когда это не удаётся, как раз и хотят заключить союз с Суритьон. Как сказала княгиня Алисия Атлас, "добрым словом и кулаком можно решить больше проблем, чем просто кулаком". Достаточно умная правительница.    Алиса, Алисия, Элис - производные этого имени довольно популярны среди членов Великих Родов, поскольку это единственное дошедшее до нас имя первопредков. По той же причине обычные люди его не используют.    Хм. Пожалуй, мне стоит посетить святилище. Я не религиозен, на самом деле - в конце концов, это у сильных родов, в которых больше божественной силы, и связи с первопредками больше - но в нынешней моей ситуации любой шанс будет нелишним. К тому же, святилище рода - место не только и не столько ритуальное, сколько учебное.       Обычные смертные строят храмы в основном из мрамора; чистота и свет как символ высших сил. Образ, притягательный для масс. Великие Рода предпочитают использовать красный гранит, ибо истина - в крови... Хотя некий философ-выпивоха наполовину в шутку, наполовину всерьёз заявлял, что она - в вине.    Разумеется, у разных родов есть свои предпочтения и свои стили; взять хотя бы Агни с их рыжим и синим цветами, отражающими цвета огня, их наследственного дара. Вроде бы внутри у них используется белая отделка, но в родовое святилище не пускают посторонних, так что утверждать наверняка не смогу.    В любом случае, наше, Суритьон, святилище, было алым; не представляю, как предки добились такого оттенка, но то, что за столетия цвет сохраняет прежнюю яркость, можно объяснить разве что божественным влиянием...   ...Или работой хороших алхимиков и магов-строителей, что, скажем так, примерно так же вероятно. В любом случае, хотя наше святилище не выделялось изящностью форм, как у тех же Рагни или Крео, способных заставлять камень течь по их воле и застывать в нужной форме, и внешне напоминало скорее крупный склеп, большую каменную тумбу, но столь насыщенного и красивого цвета не было больше ни у кого.   ...По крайней мере, это наша официальная позиция. Три высших рода очень слабо контактируют с остальными, и в общем-то никто не знает, как сейчас выглядят их личные, внутренние, владения.    Вообще-то в отличие от храмов, святилища Великих Родов и не нуждаются в украшениях. Наше почитание первопредков на самом деле сложно назвать религией; мы точно знаем, что они существовали и были источником наших нынешних сил, и святилища даже не столько знак формального уважения, сколько практичное место для развития этих самых сил. В отличие от храмов обычных людей, служащих зримым напоминанием величия их религии и сил, которым они поклоняются, наши силы всегда при нас и в особом напоминании не нуждаются; так же и ритуалы, проводимые в храмах, являются формальным напоминанием и инструментом контроля прихожан, в то время как ритуалы, проводимые в святилищах - крайне практичны, и зачастую совершенно необходимы. "Духовный ориентир" и "дом силы крови", если я возьму на себя вольность изложить свои взгляды.    В общем, святилище Великого Рода - это по большей части место для отработки владения своим даром, так что у сильных родов это может быть самым укреплённым местом во всех владениях; а потому внешняя зрелищность идёт в последнюю очередь. Дар Суритьон не назвать разрушительным, но и бессмысленно выделяться и тратить деньги предки не сочли нужным, и текущее поколение в полном составе было с этим согласно.   ...Мы не скупые, просто умеем считать деньги.       Как бы я ни отрабатывал родовой дар, даже на пике его возможностей этого будет категорически недостаточно, чтобы хотя бы сравняться с Алисой; тем более это можно сказать о моих талантах в магии. Пренебрегать всем этим всё равно не следует, но сейчас я хотел просто приватно помолиться высшим силам о помощи и подсказке; говорят, изредка срабатывает, хотя мне и сомнительно - не знаю никого, у кого такой опыт был бы лично. Всё же, не повредит, да и думается в святилище действительно лучше - действие довольно дорогого заклинания, немного улучшающего концентрацию и ясность ума.    К сожалению, приватности не вышло: сейчас в святилище упражнялась Аня.    В принципе, внутреннее пространство святилища было достаточно просторным, чтобы несколько членов рода могли заниматься своими делами, не мешая друг другу, но всё же запах крови и болезненные возгласы сестры, наносящей себе очередную рану, несколько сбивают настрой. В итоге с Пламени предков я перевёл взгляд на мозаики и барельефы на стенах, изображающих краткую историю рода и самые значимые события в нашей истории. Основание текущей столицы и закладка Белого дворца, выживание и бегство после Большой войны, обход Арртас в позиции... Негусто, на самом деле. А отмечать более мелкие события было бы пустой спесью. О, вот ещё подписание договора о нейтралитете и пара ключевых применений "Дара смерти" тоже здесь. Раньше я всё это особо не рассматривал - всё равно проходил подробнее, изучая историю.    Хм, а это что?.. Бронзовый барельеф из нескольких частей изображал три битвы. На первой части определённо пара Атлас оказались в буквальном смысле вдавлены в землю крупным медведем; на второй - что-то вроде прямоходящей черепахи пронзает копьём направляющего поток пламени мужчину - Агни, полагаю. Третья - одно непонятное существо сражается с группой других. Коньяно?..    Четвёртая и последняя часть изображала человека в зале трофеев, некоторые из которых определённо попали сюда с предыдущих сценок. Большого человека. Очень большого и толстого человека.    Всё это было подписано "Данила Суритьон и его главные победы". Данила Суритьон?.. Что-то такое припоминаю, проходили...    Я нахмурился, сосредотачиваясь, и магия святилища поспешила сделать своё дело, проясняя мысли и помогая вспомнить. Один из редких после определённого периода воинов Суритьон, использовавший уникальную методику сочетания магии с родовым даром, сделавшую его фактически метаморфом. Как тут и изображено, прославился неоднократными победами над представителями более сильных родов.    Несмотря на все почести, умер холостым. Причина - смерти - неизвестна, предполагается - некая недоработка методики трансформации. Методика, по идее, должна быть сохранена... Хм.    Я задумался, но отрицательно покачал головой. Нет, с этим слишком много проблем. Отложить в конец списка приоритетных вариантов стоит, и поискать в архиве методику, но... Не представляю, как нужно надругаться над сущностью Суритьон, чтобы набрать такой вес, но без него боевой метаморфизм имеет мало смысла: с малой массой можно принимать разве что формы, рассчитанные на проворство и скрытность, а тут даже по барельефу очевидно, что Данила достигал успехов массой, обеспечивающей мощь и защиту. Я совсем не хочу выглядеть так, как он, да и Алиса явно не допустит такого. Ну и риск внезапной смерти, опять же... Хотя это уже какой-то вариант, безусловно. Возможно, удастся доработать и как-то использовать... Если методика не утеряна вместе с автором - что вряд ли, но возможно.    - Что рассматриваешь? - послышался девчачий голос. Я повернулся к сестре.    - Уже закончила?    Она кивнула и произнесла:    - Ты не увиливай. Что рассматриваешь с таким интересом?    - Пошлые картинки, разумеется - отозвался я, ткнув пальцем в сторону привлёкшего моё внимание барельефа.    - Действительно - согласилась Аня через несколько секунд. - Хотя не Телемия, конечно.    Я поднял бровь.    - Вот, значит, какие у тебя вкусы? Не ожидал. А ты не маленькая ещё?    - Действительно, не мой размерчик - согласилась она. - А если серьёзно, что тебя в этом так заинтересовало?    Я подумал секунду. В принципе, моя проблема ни для кого не секрет.    - Мне нужно стать сильным. Сравнимо с Рагни.    - Удачи - хмыкнула мелкая, и больше не обращая на меня внимания, направилась к выходу.       Методика в архиве, ожидаемо, нашлась - мы стараемся хранить всё, что может пригодиться, и знания - особенно. Увы, при потере прошлой столицы мы и так потеряли многое... В любом случае, в этом методе "обретения силы", определённо именно в кавычках, слишком много минусов и слишком мало плюсов. К примеру, дополнительную массу предок - непрямой, но всё же - получил за счёт большой части магического резерва. У него был хороший для Суритьон резерв, но весьма ограниченные способности в большинстве направлений магии, и в итоге Данила решил, что такой размен будет ему выгоден. Вроде бы оказался прав, но мне это не подходит. Н-да, занятно - какую же массу можно было бы набрать с резервом Рагни?.. Моему мысленному взгляду представился гигант, возвышающийся над Белым Дворцом. Да уж, размерчик...    На всякий случай я постарался просмотреть архивы в поисках чего-то ещё полезного. К сожалению, их объём довольно приличный, а система каталогизирования и поиска оставляет желать лучшего; по хорошему, нам нужен дух-архивариус или какая-то его замена. В настоящий момент если не знаешь, что именно ищешь, отыскать очень сложно... Живого архивариуса можно было бы посадить только кого-то из рода, а на эту роль нет никого "лишнего". У всех свои дела... Да уж, нужно будет указать матерям.    В общем, просто просматривая всё подряд найти ничего полезного не удалось. Нельзя утверждать наверняка, что оно в наших архивах вообще есть... В конце концов, если бы было, этим бы пользовались. Хотя, конечно есть различные факторы, начиная с того, что мы и не пытаемся делать упор на боевую мощь... Сравниться со старшими родами всё равно не выйдет, а вот лишнее внимание с их стороны привлечь можем. Нет уж, не надо нам такого счастья... Пусть обойдут стороной гнев и интерес Старших.    Ладно. Какие ещё в теории есть варианты, кроме доработки техники предка? Которая даже с хорошими специалистами потребует времени и денег, и не факт, что вообще получится.    Магия? Крео - лучшие маги нашего мира, и даже если Алиса имела дело с самым бездарным из них, перспективы мои выглядят крайне блёкло. Современная магия почти во всём на две головы выше лучших достижений магов древности; несмотря на войны и вызываемые ими утраты знаний, эти же войны подталкивают разработку нового - в основном, новых видов вооружений и боевой магии, но как раз боевые применения меня и интересуют в первую очередь. У Алисы, как у наследницы рода, есть доступ к передовым разработкам - и, судя по всему, даже к чему-то из разработок Крео. Так что если только мне в руки не упадёт нечто совсем уж экзотическое вроде очень доработанной техники Данилы Суритьон, "обычная" магия - направление совершенно безперспективное.    Что ещё? Амулеты.    Тут ситуация чуточку интересней. В отличие от магии в виде непосредственно чар, амулеты зачастую совершенно не опираются на личные магические способности пользователя, и при этом способны обеспечивать очень значительные возможности - особенно если их целый комплект, не вызывающий препятствий один у другого. Разумеется, в первую очередь на ум приходят творения Артифис, но, как ни странно, не только они. И другие рода, - не в последнюю очередь наш - и даже обычные люди иногда создают шедевры амулетостроения, и, как и обычная магия, эта наука растёт и развивается, так что амулеты становятся всё совершеннее. В отличие, к слову, от амулетов Артифис, которые почти не нуждаются в знании, для них важны желание и воля изготовительницы. Амулеты Артифис не имеют ограничений обычных амулетов, но они, как бы это сказать... Более прямолинейны и просты. Вместо сложного магического устройства - небольшое чудо во плоти и крови.    Главный недостаток амулетов - негибкость; хотя в теории это можно обойти. Ну и как любой инструмент, они зависят от умения пользоваться; в конце концов, меч - это вообще просто заточенная железка, но разница между новичком и ветераном может быть колоссальной... особенно если ветеран - Нерлан.    В отличие от магии, древние амулеты работы Артифис не теряют актуальности в любое время. Однако ничто не вечно; как и у всего сущего, их ресурс работы ограничен. Так что разве что найти неиспользованные запасы одного из уничтоженных родов... Увы, но Валкери истратили почти все свои в последнем отчаянном бою. Кое-что у них осталось, но ничего, что могло бы пригодиться мне, как не пригодилось и им. А условно полезное в основном то, что пригодится моей подопечной, вроде амулетов связи.    Ещё один вариант, связанный с амулетами, из разряда "достать звезду с неба": божественные реликвии, материальное наследие первопредков. Изначально у каждого рода было как минимум по одной, но... Мы потеряли свою вместе с многим другим. Насколько можно доверять сохранившейся информации, это была серьга, усиливавшая наш родовой дар до абсолютной регенерации; её носительницу было попросту невозможно убить.    Что не помешало Агнессе Крео оторвать её вместе с ухом, которое сожгла быстрее, чем тело восстановилось. Н-да.    В любом случае, божественные артефакты обладают огромной силой даже в руках членов "не своих" родов, и даже обычных людей. И, разумеется, не одному мне хотелось бы обладать таким сокровищем. Скорее всего, все "утерянные" реликвии сейчас находятся в руках Ланпанор; с их даром предвидения отыскать должно быть несложно. Даже если это и не так - в конце концов, никто кроме них самих даже не занет наверняка, как именно работает их дар - отыскать хотя бы просто следы, ведущие к одной из утраченных божественных реликвий, не проще, чем поймать свет в бутылку... хотя в виду успехов отца, возможно, лучше подобрать более эфемерное сравнение.    Я перебрал свои выводы ещё раз и кивнул. Да, ничего не упустил.    Следующая возможность... На удивление, это как раз то, что я уже делаю. Получить контроль над представителями более сильного рода. На самом деле, вариант с наименьшей выгодой, но наиболее реальный. Хотя мне необходима именно личная сила, но даже так - опекунство над Алёной Валкери даёт свои преимущества. Особенно когда она освоит свой родовой дар.    Собственно говоря, как раз дар Валкери весьма перспективен. И, если смотреть на вещи трезвым взглядом - единственно перспективен; остальные варианты сложно даже рассматривать, а вот с последней Валкери уже можно что-то делать. Пока что, впрочем, составляю планы экономического развития и резервные планы на всякие случаи.    В общем, Алёна - единственное, за что реально можно ухватиться, но отдача даже в перспективе далеко не настолько высока, как необходимо. Безусловно, из этой возможности выжму по максимуму, но пока что этого категорически недостаточно, и разве что в идеале могло бы быть достаточно. Собственно, если не действовать аккуратно, соседям может очень не понравиться то, что они увидят - возникающий альянс Суритьон, Атлас, Рагни и Валкери... И опять же в первую очередь прилетит мне. Существование наследницы Валкери должно оставаться секретом как можно дольше... надеюсь, о ней не знают уже. Доступ к разведке рода мне приоткрыли лишь чуть-чуть, но пока что матери уверены, что информация остаётся тайной для всех - ну, кроме разве что тех же Ланпанор, и Лады Артифис.    Впрочем, вернусь к теме. Есть и ещё один вариант, но он совсем уж нереальный. Даже реликвию в теории можно добыть, если приложить достаточно усилий; всякое бывает, в конце концов. А вот привлечь внимание Божественных Первопредков... Есть единственный известный случай в описываемой истории. Как раз тот самый, с которого и пошли Великие Рода.    Ну и, сказать по чести, внимания одной вышестоящей особы мне уже более чем достаточно...    Ладно. Хотя предварительные выводы загоняют меня в довольно узкие рамки, но вполне возможно, что я что-то упускаю, да и мои знания о мире не так широки, как хотелось бы. По большому счёту, моё образование изначально было достаточно узким... Вполне может быть, что я упускаю что-то важное, но пока что буду работать с тем, что имеет какие-то перспективы, то есть с наследницей Валкери.    Я направился к выходу из святилища.      Второстепенные штампы. Первый - когда ГГ делится с кем-то своей проблемой, всегда следует ценный совет. Второй - Древние Знания всегда утеряны, или как минимум недоступны, будь ГГ хоть местным правителем, хоть признанным героем.      ...Бессмертный воин.       - Нам следует кое-о чём поговорить, принцесса - сообщил я. - Я ваш опекун, и обязуюсь делать всё, что в моих силах для вашей защиты и для процветания вашего рода, но чем больше у меня инструментов, тем проще это сделать. А посему подумайте, что вы можете рассказать о своём даре, что можете сейчас и что - в перспективе. Надеюсь, вы сможете найти верный баланс между родовыми секретами и необходимостью.    Девочка кивнула и задумалась.    - Ну, основу вы знаете - наконец, произнесла она. - Мы можем копировать дар любого Рода, эффективность зависит от сочетания силы того, кого именно копируем, и наших собственных способностей. Мы можем и превышать силу оригинала, но это редкость... если только не копируем дар нижестоящего рода.    Я хмыкнул. Если она и пыталась меня задеть, ей это не удалось; я хорошо осознаю иерархию и разницу между родами. Обижаться на объективные факты - удел идиотов. Да и, честно сказать, в чём выразится её сила? Разве что в скорости регенерации, да может ещё объёме магического резерва.    - Хранить несколько даров я не умею - продолжила Алёна. - Усваивать - тем более. Боюсь, обе эти способности утрачены.    Она вздохнула и вновь немного помолчала, затем продолжила.    - В настоящий момент я храню дар Сомери, но моё обучение было далеко от окончания, и... - она прикусила губу - сложно сказать, насколько хорошо я смогу его использовать, и каковы будут последствия использования в моих руках. Прежде они бывали... непредсказуемыми.    Я кивнул. Дар Сомери - манипуляция вероятностями; попросту говоря, они могут насылать удачу и неудачи. Дар, который их враги зачастую недооценивали, и совершенно напрасно. Однако, как и сказала маленькая принцесса, неумелое манипулирование вероятностями может быть слишком непредсказуемым, а потому хорошо, если не вредным.    - Но вы можете сменить дар?    Девочка поморщилась.    - Могу, разумеется. Но мне придётся обучаться использовать его с самого начала, тем более что для нас это сложнее, чем для истинных обладателей. К тому же нужна ещё и возможность скопировать дар... Это не то, что можно просто пойти и взять в хранилище. По крайней мере, сейчас.    Я снова кивнул.    - Очевидно. Тем не менее, если будет возможность приобрести более ценный дар?..    Без энтузиазма, но Алёна кивнула.    - Да, я не могу пренебрегать возможностью стать сильнее. Но для этого мне нужно прикоснуться к тому, чей дар копирую.       Этот разговор состоялся вскоре после того, как я стал опекуном последней Валкери. Прикоснуться, хм... Это действительно затруднительно организовать, особенно если Артифис знает об этом требовании. Шагая по направлению к школьному корпусу, я обдумывал так и этак; нельзя сказать, что невозможно, но проблема сложная.    О, я уж на месте. Продолжу обдумывать позже; сейчас нужно забрать Алёну из школы.    Разумеется, наследница Валкери уже получила какое-то образование, но очевидно не успела его закончить, тем более такие предметы, как новейшая история. Хотя в освоении родового дара я мало чем могу ей помочь, но вот подтянуть обычное образование мне вполне по силам... хотя лично я этим почти не занимался.    Разные Рода подходят к вопросу подготовки кадров по разному; Суритьон владеют сетью образовательных учреждений различной направленности, и одно из них, предназначенное для подготовки личных кадров и администрации столицы и Белого Дворца, находится непосредственно на территории Дворца. Нет лучшей возможности для качественного образования маленькой принцессы без раскрытия её личности. По сути, мы Суритьон, и сами там учились; домашнее образование важно, но его возможности ограниченны.    И никто не удивится, что я лично прихожу забирать девочку (не каждый день, впрочем); я уже упомянул о подготовке личных кадров. Все члены семьи самостоятельно заботятся о подготовке личных секретарей, счетоводов и мальчиков на побегушках... умение подбирать и воспитывать их как раз часть семейного обучения. Хотя у меня с этим несколько сложнее - большой роли в семейном деле от меня не ожидалось. Раньше.    Название "Дворцовая школа" на самом деле создаёт ложное впечатление. Возможно, "Академия" было бы правильнее?.. Хм, сложно сказать. В любом случае, это обучающий комплекс, призванный выработать набор теоретических знаний и прикладных умений; здесь обучают даже боевым навыкам, и не зазорно временами получить занятие-другое у инструкторов даже после окончания учёбы. Магия, рукопашный бой, владение клинком, луком и стандартным набором амулетов, танцы, стихосложение - всё, что может так или иначе понадобиться правителю, администратору или иному специалисту. Учебная программа частично общая, частично составляется индивидуально, в зависимости от будущей специализации и вкусов заказчика.    Включая достаточно тёмные аспекты... обучения.    Ну да оставим "игрушки" их любительницам и любителям. Не скажу про будущее, а пока что меня такое не интересует... и вообще есть более важные дела.       Когда звонок провозгласил окончание занятий, я как раз занял место в гостевой комнате; пара минут, и Алёна, которой сообщили, что за ней явились, открыла дверь. Сейчас девочка выглядела как почти любая здешняя учащаяся, выделяясь разве что роскошными светлыми волосами, волнистым водопадом спадающими на плечи и спину, да ещё, возможно, взглядом. Возможно, я предвзят из-за того, что знаю о ней больше окружающих, но, кажется, в нём было больше как достоинства, так и любопытства.    Обычно я начинаю разговор с приветствия и вопросов об успехах, - отнюдь не праздная болтовня - но сейчас кое-что привлекло моё внимание. На рукаве её пиджака было новое украшение: сплетённый из серебряной проволоки и бисера браслет. Красивый, стоит признать.    Я поднял бровь и обратился к ней.    - Здравствуйте, Алёна. Вы с обновкой, как я погляжу?    - Здравствуйте, Николай. Ответный подарок за мою помощь, один из учеников смастерил на уроке изготовления амулетов. Я стёрла чары, но отказываться было неудобно, да и, признаться, он красив - она пожала плечами, а я в это время сложил парочку заклинаний - одно отцовское, другое досталось от Алисы. Так... Интересно. Ну, в каком-то смысле это тоже хороший урок, и не только.    Ещё одно подтверждение, что у нас элитная школа.    - Вы стёрли только активную часть заклятья - сообщил я. - Скрытая пассивная часть всё ещё функциональна.    Не замечал за собой особого злорадства, но на выражение лица маленькой принцессы было любо-дорого посмотреть. Недоверие, удивление, досада... Кто бы и зачем бы это не устроил, но это определённо к лучшему.    Хотя с другой стороны - мне самому провернуть что-то подобное будет уже сложнее.    К слову, что именно делает остаток чар я определить не смог. Но не озвучивать же это? Урок и мой авторитет будут смазаны.       Браслет я забрал для консультации со специалистом, а имя дарителя записал. Надеюсь, это у нас обнаружился молодой талант, а не попытка кого-то из взрослых лезть не в свои дела. Последнее менее вероятно, но мало ли. А вот если действительно просто талантливый подросток чего-то пытается добиться - его следует слегка припугнуть и взять под присмотр. Возможно, персональный, если он уже не зарезервирован за кем-то. Талантам всегда найдётся место, и кто угодно в моей семье с удовольствием возьмёт под покровительство талантливую молодёжь... обычно приоритет у того, кто нашёл первым, но матери могут и забрать, если сочтут нужным. Им в любом случае придётся рассказать.    К слову, отец временами преподаёт в школе, и пользуется уважением.    Собственно, матери его здесь и выловили. Воистину, школа - то, что создаёт будущее...    В любом случае, сейчас важнее было другое. Алёна утверждала, что добилась определённых подвижек в использовании своего дара; разумеется, в школе она не могла практиковать его открыто, но у неё было много объектов для скрытной практики, к тому же некоторые школьные дисциплины тоже косвенно помогают. Помимо этого, я получил её разрешение на изучение архива Валкери, того, что от него осталось. Хоть я и опекун, некоторые вещи требуют одобрения самой наследницы, и даже так кое-что остаётся только для её глаз, и глаз её потомков... Но всё же это может быть полезно. Вполне возможно, что у рода, к примеру, остались какие-то тайные хранилища в глухих местах, которыми они не успели воспользоваться.    У нас они точно есть.    Разумеется, мне придётся покинуть Белый Дворец и безопасное убежище его стен, но на мой взгляд опасность невелика. А замок Валкери в любом случае нужно навестить...       Сейчас пригодилось бы сопровождение Тамары Атлас, но она была недоступна. С другой стороны, её присутствие не будет нервировать Алису.    Дорога на небесной гондоле займёт несколько дней, а учитывая, что придётся попетлять, чтобы избегать посторонних глаз, и вообще соблюдать осторожность, может выйти до недели; оставшуюся в замке гондолу нельзя назвать скоростной, тем более что я повезу груз материалов для восстановления хозяйства. Очевидно, просто для того, чтобы почитать архивы, затевать путешествие нерационально.    Надеюсь, к моему возвращению Алиса уже решит проблемы со своим родом.       Алёна отправлялась со мной. Отрывать её от обучения не очень хорошо, но разумный замок не даст доступа к родовому архиву без её личного разрешения. Впрочем, она сможет получить от духа какие-то рекомендации по развитию своего дара, так что всё не так плохо, да и я смогу помочь с учёбой - просто составить планы заранее и взять с собой учебные материалы. Тоже вполне нормальное явление, в общем-то. Торговцы и дельцы зачастую берут своих детей с собой, чтобы дополнить теорию практикой - но и теорию тоже продолжают изучать в пути; обычно всё это просто заказывается учителям за небольшую плату.    Попросить замок прислать гондолу в нужное место я мог и без разрешения наследницы; это вполне в моих полномочиях опекуна, а один из амулетов связи из их хранилища я прихватил как раз на подобный случай. Пустая гондола сможет двигаться быстро и без остановок, но времени вполне хватит, чтобы всё подготовить.    Собственно, пунктом её прибытия был не Белый Дворец, а окрестности одной из наших пограничных деревень. Причин этого было несколько, в том числе то, что я хотел продемонстрировать принцессе, как ведётся инспекция своих владений; рано или поздно это может ей понадобиться. Ей многое придётся делать лично...       То, что Алёна продвинулась в использовании своего дара, стало заметно сразу же. Из десяти партий в кости она выиграла десять. В настоящий момент масштаб воздействия оставался небольшим, на уровне как раз серии выигрышей в азартную игру, и наследница не могла конкретизировать результат воздействия, только польза или вред, но и это уже может быть ощутимо. Тем более, что нет никаких способов определить воздействие дара Сомери, которым она пользовалась. Это не воздействие на объекты, а действительно просто удачное совпадение факторов... Или неудачное.    Сильная и опытная Сомери может заставить Атлас споткнуться и сломать себе шею, Крео - подорваться на собственном заклинании, или заставить птицу пролететь именно в том месте, куда телепортируется Блик. Алёне до этого далеко, но даже так - мне и ей пригодится любая удача.       Останавливаться на ночь в населённом пункте было нежелательно, так что мы воспользовались одной из придорожных стоянок, имеющихся на нашей территории у всех дорог через определённые промежутки. Служанка готовила ужин, возница раскладывал карету в небольшой домик, а мы с Алёной просто смотрели на ночное небо, озаряемое особо ярким светом Пути. Перламутрово-голубое сияние ночного светила словно вводило в некий транс, навевая странную задумчивость и тоску.    Внезапно на диске что-то сверкнуло, и светящаяся точка росчерком разделила небо.    - Слеза Пути... - произнёс я. - И где-то поблизости.    - Поищем?.. - вопросительно предложила Валкери.    Там, где падают слёзы ночного светила, находят различные странные... Странности. Иногда опасные, иногда полезные, но все - дорогие: старшие Рода охотно скупают их. Это может быть что угодно, от светящегося светом Пути самоцвета или мерцающей лужицы, до необычного цветка, зверушки или непонятного объекта, похожего на рукотворный.    Или до обычного и понятного на первый взгляд. Всякое бывает, короче говоря.    -...Поищем - кивнул я после секундного раздумья. - С долей удачи...       Слеза упала в рощу в стороне от дороги. Я выбрал в грузе контейнер, который можно будет использовать, зажёг осветительное заклинание, и кивнул Алёне; судя по её "поищем", она намеревалась участвовать в этой затее.    - Можете сделать не так ярко? - неожиданно обратилась ко мне девочка. Ну, опасностей, которые может привлечь свет, здесь быть не должно... но она определённо имеет в виду не это. Я улыбнулся и подрегулировал заклинание.    Свет потускнел и изменился; сейчас светляк излучал переливчатое серебристое сияние, подобное свечению Пути, в котором окружающие деревья и отбрасываемые ими тени выглядели загадочно и даже сказочно.    - Маленькое волшебное приключение - довольно улыбнулась Алёна, благодарно кивнув. Дети...   ...Хотя я и сам её понимал. Ну, немножко.       Как бы там ни было, мой светляк давал достаточно света, чтобы мы могли уверенно двигаться и осматривать всё вокруг - благо, я воспользовался ещё и сканирующими чарами. К сожалению, два несложных заклинания одновременно сейчас мой потолок, но этого должно быть достаточно. Тем более, что со мной набор амулетов, и даже боевой шест.       - Как интересно... - произнесла Алёна, и я согласно кивнул. Действительно, зрелище было любопытное.    Перед нами находился просвет среди деревьев, круглый и почти полностью лишённый растительности; а вот у его краёв напротив, трава росла так плотно, словно сбилась в своеобразный войлок. Деревья у края образовывали почти сплошную стену, для преодоления которой пришлось воспользоваться магией, и все как одно накренились наружу. Однако не как от взрыва; всё это выглядело так, словно растительность поспешно расступилась, освобождая место, но продолжая наблюдать с почтительной дистанции.    Словно кто-то из старших Родов пришла на рынок, чтобы сообщить что-то важное.    Высокородной девой в этом случае был сияющий призрачно-голубой цветок в центре просвета, по виду похожий на колокольчик, но прямой, а не свисающий, и размером с тюльпан. Его окружала аура неструктурированной магии; не сильная, но вполне ощутимая даже без сканирования.    - Красиво... - произнесла Алёна. Я кивнул и сделал осторожный шаг вперёд. Раз уж мы сюда пришли, стоит попытаться забрать трофей, и даже если он чем-то опасен, вряд ли сможет повредить мне. Тем более, под амулетной защитой. По крайней мере, мне не доводилось слышать о настолько опасных "слёзах"...       Цветок никак не реагировал на мои осторожные пробы, так что в итоге я принялся его аккуратно выкапывать... кто-то приближался.    Я повернулся в сторону, с которой доносился звук; Алёна, повинуясь жесту, встала за моей спиной. Через несколько лет могло бы быть наоборот, а пока что я объективно сильнее. Впрочем, в любом случае как опекун я стал бы её защищать, а не наоборот... хотя совместную работу это не отменяет.    Усилившееся сияние светового заклинания заставило тьму и тени отхлынуть, и открыло нашему взгляду гостей.    Кожаные дорожные шляпы с широкими полями, такие же поношенные куртки, штаны и плащи, бурые высокие сапоги. Не совсем по сезону, но это облачение, которое различные авантюристы используют сотни лет; за века в этом плане мало что поменялось. Одинаковая одежда делала этих двоих на первый взгляд тоже одинаковыми, однако уже в следующую секунду разница становилась очевидной.    И не только из-за того, что это были мужчина и женщина.    Мужчина выглядел, в целом, совершенно непримечательно. Неопределённого возраста между тридцатью и пятидесятью, на поясе - короткий меч и набор различных инструментов, включая несколько зелий и амулетов, за спиной - рюкзак. Выглядит уверенно и спокойно. Классический авантюрист, я бы сказал. А вот женщина... Хотя она была одета так же, и держалась столь же уверенно, но на её лице были не осторожность и спокойный интерес, как у мужчины, а скорее любопытство. И, что интересно, её лицо, его черты, слегка "плыло", словно она была прикрыта слабенькой низкокачественной иллюзией. Хотя, почему "словно"?..    Впрочем, если сосредоточиться, этот эффект не мешал рассмотреть её; похоже, чары рассчитаны на то, чтобы лицо не оседало в памяти при мимолётном взгляде, или с расстояния.    У женщины заметного оружия не было, и её рюкзак был заметно меньше; в отличие от своего спутника, увидев нас с Алёной, она улыбнулась.    И главное - в отличие от мужчины, она явно была неслабым магом. Сложно определить точно, но по насыщенности ауры меня она точно превосходила на голову. Не то, чтобы это было таким уж большим достижением... если речь идёт не об обычных людях.    -...Суритьон - вздохнул мужчина, изучив меня.    - Боюсь, вы немного опоздали - произнёс я, не отвечая на его предположение. - Я уступил бы, будь вы здесь первыми, но есть то, что есть.    Мужчина кивнул, соглашаясь; женщина же, не обращая внимания на нас и цветок, прошлась туда-сюда и вроде бы принюхивалась.    - Чисто - произнесла она. - Здесь только цветок.    Она снова посмотрела на меня и выглядывающую из-за моей спины Алёну.    - Суритьон, значит?.. Меня зовут Алиса.   ...Н-да.    Я планировал отмахнуться от них и просто забрать цветок, но это представление несколько меняло картину. Она из Великих Родов?.. Если так, всё усложняется. На нашей территории, без официального предупреждения... Или что-то затевает, или из старших Родов, которым глубоко плевать, что мы об этом подумаем.    Естественно, это может быть и обманом... Или даже кто-то из обычных людей всё-таки решился взять себе это имя. Но её аура... Да и просто нельзя рисковать.    Одно имя, и так много разницы.    - Алиса?.. - уточнил я.    - Просто Алиса - отмахнулась она. Вот и как это воспринимать? То ли не желает раскрывать свой Род, то ли просто не обладает фамилией.    - Николай Суритьон - решился представиться я. - И моя подопечная, Алёна Валдис.    Реакция мужчины, на самом деле, тоже необычная, но если он долго путешествует вместе с представительницей Великого Рода, уровень пиетета не может не упасть. Обычно нам поклоняются как живым богам, и в нас действительно есть толика божественности - но лишь толика.    - Приятно познакомиться, принц - кивнула женщина. - Если вас интересуют рассказы о путешествиях и приключениях, мы охотно обменяем их на миску супа.    Напрашивается... Эта ситуация становится всё более сложной. Я мог бы подумать, что эта парочка - посланные за мной убийцы, но они ведут себя совсем не так... хм, погоди-ка. Они могут быть не убийцами, а переговорщиками.    Поприкидывав так и этак, я кивнул.    - Это интересное предложение. Алёна, что скажешь?    - Мне было бы интересно послушать - согласилась она.       - В здешних лесах не особенно опасно даже для юноши с ребёнком, но всё же у костра, и с хорошей едой, приятнее - с видом расслабленности произнесла женщина. Однако, хоть она и устроилась рядом с огнём, снимать своё кожаное и без помощи магии наверняка жаркое, облачение, не спешила. - И всё-таки, принц... Я могу понять вашу уверенность в своих силах, но вы совсем без охраны и свиты.    - Что вы хотите сказать? - сухо осведомился я. Эти игры мне совершенно не нравились. Даже Суритьон не любят вести игру, когда не знают, во что именно играют.    - Ничего особенного, на самом деле - улыбнулась она. - Просто это немного неожиданно.    - Это земли Суритьон. Возможно, самые безопасные на всей Пангее - сообщил я. - Да и я, как вы заметили, не беспомощен.    - Ничуть не сомневаюсь - на этот раз её улыбка была несколько странной. - Но если всё-таки хотите нанять охрану, я к вашим услугам.   ...Это становится всё более странно. Скрытая угроза? Соглядатай, контроль?    Я поднял бровь.    - И вы уверены, что справитесь?    Костёр с добавкой магии светил ровно и ярко, но тени всё же присутствовали. И сейчас эти тени ожили. Плоские фигуры стали трёхмерными, обрели плоть, и у костра появились ещё трое "гостей" - женщины в длинных мантиях и закрывающих лица масках.    Мы с Алёной застыли.    Корвино. Старый Старший Род... Уничтоженный ещё до Валкери.    Эти дамы не просто манипулировали тенями. Всё куда серьёзнее, почему их, собственно, и уничтожили совместными усилиями несколько других Старших Родов. Они похищали чужие тени - и по желанию воплощали их в точные копии прежних хозяев, сохраняющие все их способности. Неудивительно, что остальные Старшие не хотели рисковать... Они могли бы быть сильнейшими из всех.    Что здесь делает одна из уничтоженного Рода, и главное, зачем она открылась?.. Если кто-то из Старших узнает...    Я потянулся мыслью к своим амулетам, меняя позицию так, чтобы прикрыть Алёну. Это безнадёжный бой, но я обязан хотя бы дать подопечной крошечный шанс сбежать... нет, не стоит себя обманывать. В этом бою шансов у нас нет никаких, но если я умру, то по крайней мере исполняя свой долг, как истинный Суритьон.    Корвино снова улыбнулась, и тени растаяли.    - Я имею в виду именно то, что и говорила, принц - усмехнулась она. - Если вас интересует, я готова наняться к вам в охрану. Если нет - мы просто разойдёмся своими дорогами. После порции историй, разумеется - я выполняю обещания.   ...    Я бросил взгляд на сохраняющую бледность Алёну. Удача бросила джекпот нам в руки?..       Даже если Корвино говорила правду, - а для лжи в таких обстоятельствах должна быть какая-то очень уж мудрёная причина - её найм несёт в себе значительную угрозу. Достаточно узнать кому-то из старших, и проблем не оберёшься. Однако соблазн... И как раз тогда, когда я озабочен вопросом поисков силы...    - Скажите прямо, чего вы хотите? - вздохнул я, потирая виски. - Предоставить вам защиту я не смогу. Убежище ещё куда ни шло, но не похоже, что вы в нём нуждаетесь. Альянс - с этим вам следовало обратиться к кому-то более сильному и более склонному к риску. Я не могу понять ваш интерес, и не могу подвергать риску мой род. - И мою подопечную, но озвучивать это не следует.    - Я просто почувствовала в вас родственную душу. Да и с вами уже есть одна необычная спутница... И мне нравится ваше отношение.    Она глянула на Алёну и снова улыбнулась, а я снова потёр виски. Она ещё и это раскусила, похоже... Торопиться с выводами не стоит, конечно, но если я имею дело с членом Старшего Рода, скорее было бы странно, будь оно иначе.    -...Хорошо. Какие условия?       Стандартный договор телохранителя, на один год с возможностью продления, если кто-то из сторон не решит разорвать. С моей стороны - питание, фиксированная плата плюс плата за действие и доля трофеев, проживание, и... Сладости? Ну, допустим.    Её спутник подписал тот же договор - минус сладости. Вместо них, однако, было другое условие.    - Я хотел бы получить посильную помощь, владыка - произнёс он. Большую часть времени мужчина, назвавшийся Теппо, молчал, и только сейчас заговорил. - Я ищу одного... Человека.    - Это как раз одна из тех историй, которые я обещала рассказать - с явным удовольствием вставила Корвино. - И, честно сказать, одна из причин для этого найма. Второстепенных. Представляете, он уже двести лет ищет! Ну разве не замечательно?    -...Сколько, вы говорите? - переспросил я.    - Два века - кивнул Теппо. - Чуть больше. Я, как бы, бессмертен.    Он поднял бровь и бросил косой взгляд на свою спутницу; та немедленно приняла инициативу.    - Он когда-то устроился на работу к одной волшебнице-отшельнику по имени Криста - с готовностью принялась рассказывать Корвино. - Помогал по дому, выполнял всякую работу, а та его лечила. Старые раны из армии, туберкулёз... Волшебница испытывала экспериментальные методы, Теппо чувствовал себя лучше - все довольны.    Теппо согласно кивнул.    - С десяток лет всё было хорошо, - продолжила женщина. - А потом, одним не особенно прекрасным утром, на дом волшебницы напали Красные Коршуны.    Она бросила на меня вопросительный взгляд; я кивнул. Знаю, читал. Сейчас они не существуют - так считается, по крайней мере - но когда-то это была служащая Артифис группа убийц, использующая в работе амулеты своих хозяев. Работали даже по представительницам Великих Родов, и вполне успешно. Официально распущены не из-за их работы, а просто из-за перехода Артифис под "опеку" Алирьяни.    - Теппо сделал, что мог, но результат немного предсказуем - усмехнулась дама. Я кивнул. - "Немного" в том смысле, что в нём сделали целых две дырки, в сердце и в голове. И в том, что через пару дней он ожил и пришёл в чувства.    Я снова кивнул.    -...Угу. Позвольте вопрос. С чего он решил, что она жива?    - Хороший вопрос - кивнула Корвино. - Криста занималась магией скорее как увлечением, чем для конкретной цели, и в том числе наделала много различных бесполезных амулетов. Один из которых показывает, что она ещё жива.    - Похоже на Крео - пробормотал я; Алиса согласно кивнула.    - Я тоже так думаю. Скорее всего, кто-то решил её похитить из-за результатов. Возможно, Артифис заинтересовались конкуренцией, может, ещё что-то... Пока не знаем. В любом случае, Теппо быстро выяснил, что эксперименты Кристы сделали его бессмертным. Он не стареет, и любые раны через какое-то время заживают. Не так быстро, как у Суритьон, и он не может использовать чужую плоть, но тем не менее. Вот с тех пор он и бродит по миру. В поисках той, что с ним это сделала... Замечательная история, не правда ли? Есть в ней некая необычная романтичность.    Мы с Алёной с сомнением посмотрели на эту парочку.    - Ну... История безусловно примечательная - согласился я. - Но зачем он её ищет, спустя столько времени?    - Поблагодарить - пожал плечами мужчина. - Плюс, мой контракт не разорван.    - Так что она должна ему кучу денег! - подытожила Корвино и громко рассмеялась.      Штамп "Бессмертный ищет смерти". А зачем? Всё же хорошо.      ...груз положения.       Хотя каких-то конкретных планов на свеженанятую парочку у меня не было, - пока не было - нельзя отрицать, что они могут быть полезны. Как генеральский боевой шест для повара, или самоцвет для заблудившегося в безлюдной местности - со временем непременно можно будет получить выгоду... Просто не сейчас.    Теппо, скорее всего, заинтересует отца. Сам он вряд ли станет его изучать, не то направление, но специалистов укажет, да и матерям не может не быть интересна имитация нашего дара; есть даже шанс, что модификацию наёмника можно будет использовать для усиления нашего дара. Как раз одна из тех самых нестандартных форм магии, о которых я думал.    Алиса Корвино... Если Теппо можно сравнить с самоцветом, пусть и маленьким, - даже если прямо сейчас особой пользы и нет, но точно нет и вреда, а ценность определённо присутствует - то Корвино - как раз боевой шест. Заряженный неизвестными чарами, и, возможно, ворованный, но изготовленный кем-то очень могущественным... да, на удивление точная аналогия.    Она вела себя не как член Великого Рода. Даже не как Атлас, просто как обычный человек-наёмница.    Я ни разу не видел, чтобы она пользовалась магией. Больше того, при ближайшем изучении её аура, несмотря на явную силу, казалась неупорядоченной, словно она совершенно не практикует чаросложение. Даже чары, размывающие её черты лица... я начал сомневаться, что это действительно чары. При всей ограниченности моих магических способностей, определить такое заклинание должно было быть легко - но мне это не удавалось.    Она не демонстрировала никакого негатива по поводу гибели рода Корвино. На прямой вопрос просто пожала плечами и ответила, что оно, конечно, нехорошо, но это жизнь. На вопрос, тени каких Родов она может призывать ответ был "все и чуть больше". Она с готовностью помогала слугам, особенно при готовке, и выполняла их указания, но требовала с меня свою ежедневную долю сладостей без малейшего смущения.    Короче говоря, эта женщина во всём выводила меня из равновесия.   ...А ещё я ей завидовал. В ней присутствовали не только уверенность в себе, но и некая обоснованная беззаботность. Словно всё вокруг, возможно, весь мир, её игровая площадка. Нечто подобное присутствует у всех членов Старших Родов, но в ней не было заметно высокомерия и презрения к окружающим. Возможно, годы - столетия - странствий и общения с обычными людьми дали такой результат? Или она была такой изначально? В любом случае, это вызывало зависть, которой я предпочёл бы ни с кем не делиться, ибо это вызывало тоску о недоступных мне возможностях.    - Не надо такого кислого лица, принц, тебе это не идёт - оторвал меня от меланхолических размышлений голос объекта моей зависти. - Поделись с бабусей, глядишь, смогу что-то посоветовать - опыта у меня много.    Она усмехнулась, как обычно. Улыбка вообще редко её покидает, и никогда не кажется натянутой или неестественной - хотя временами и выглядит странновато.    - Только не говори, что ты мне завидуешь.    Я вздрогнул, не сумев удержать себя в руках, а она улыбнулась ещё шире.    - Не смущайся, на твоём месте я бы и сама себе завидовала. Обязанности, долг, политика, попытки превозмочь слабость умом и хитростью... Меня не держит ни один из этих грузов.    -...Среди твоих теней есть Винато - буркнул я.    - Разумеется - пожала плечами женщина. - Но мне не нужно читать твои мысли так буквально, чтобы понять, о чём ты думаешь. Это вопрос опыта, юноша.    Она снова усмехнулась, а затем добавила, немного посерьёзнев:    - Не думаю, что ты сейчас на это согласишься, но подумай вот о чём. Твои грузы сковывают тебя только потому, что ты сам это им позволяешь. Мир велик, и ты вполне можешь найти в нём собственное место. Собственно, если хочешь, можешь присоединиться к нашей с Теппо маленькой команде. Я с удовольствием покажу тебе страну чудес. Замечательные стороны этого мира, о которых ты и понятия не имел.    Я открыл было рот, чтобы дать резкую отповедь, но вместо этого просто вздохнул. Это... не так уж глупо, на самом деле. Забить на всё и сбежать - Пангея велика, а я ни для кого не являюсь столь существенной фигурой, чтобы гоняться за мной...   ...Ни для кого, кроме Алисы Рагни.    Не то, чтобы у меня было желание так поступать, но даже если бы оно было - у меня нет возможности. Браслет Артифис у меня на руке не снимается, и Алиса определённо сможет меня найти в кратчайшие сроки. Я допускаю, что сама она тоже могла бы бросить всё и отправиться в путешествие, - если подумать, она даже может воспринять это как своеобразный "медовый месяц" без обозримого окончания - но в отличие от меня, она не та фигура, которую можно будет игнорировать. И не только из-за статуса наследницы Рода, но и из-за личной силы.    Я машинально потёр браслет под рукавом.    - О, отслеживающий амулет? И несъёмный? - немедленно среагировала Корвино. - Не говори мне, что это от ревнивой возлюбленной.    - Хватит читать мои мысли - проворчал я.    - Это условие не было прописано в контракте - сверкнула улыбкой женщина. - Да ты, я погляжу, соблазнитель! Мне следует опасаться, принц?    Несколько раздражённых ответов не сорвались с моих губ.    - Всегда и всем - ответил я вместо этого.    - Ну, хорошо, что я - не все. И я стараюсь не спать с родичами... В любом случае, подумай о моих словах. Любой замок можно открыть.    Она бросила взгляд на мою руку и немедленно поспешила к костру, у которого начал готовиться ужин - служанка звала свою добровольную помощницу.       Хотя до точки прибытия гондолы было полдня неспешного пути по кратчайшей, мы оказались там через двое суток: я старался посетить с инспекцией места, в которых она требовалась. Время - ценный ресурс, и не следует тратить его впустую.    Тем более, я не только проводил внезапные проверки - и демонстрировал Алёне - но и собирал некоторые материалы, нужные замку для восстановления своей обороноспособности. И не только материалы; человеческие руки там тоже понадобятся. По хорошему, пригодилось бы и несколько магов, но пока что хотя бы плотник, каменщик... И алхимик. Первых двух завербовать по длительному контракту, чтобы знакомые не задавались вопросами, не проблема; с алхимиком немного сложнее, но когда у тебя есть доступ к административным документам и информации о специалистах, сложностей тоже практически не остаётся. Меня больше заботил вопрос, брать ли наёмников с собой, или всё же оставить ожидать нашего с Алёной возвращения в пограничном городке, где я и планировал нанять алхимика; пара каменщиков и плотник уже лежали в багаже, под действием зелья "глубокого сна". Не совсем "мёртвый сон", но вполне смогут проспать недельку, не нуждаясь в пище, хотя немного воды всё же понадобится.    В любом случае, наёмники... Корвино на самом деле куда более проблемный секрет, чем Валкери с её замком, но она может разорвать контракт... да или просто рассказать кому-то, не раскрывая собственной личности. С другой стороны, предоставить её самой себе... ну, должно быть нормально, раз она дожила до этих времён. Но в замке можно будет проверить её способности, не опасаясь, что это кто-то увидит... Нет, недостаточно веско. Нет смысла рисковать, тем более, что мест, где это можно проделать - если она вообще согласится - предостаточно. Оставлю их дожидаться в городе...       С алхимиком, ожидаемо, проблем не возникло. Молодой парень ещё только пытался открыть свою лавку, и предложением заинтересовался сходу, тем более что я представился. Длительный контракт "в глуши" его, конечно, не обрадовал, но он сам признал, что это всё равно лучше, чем его текущие перспективы, благо возможность для профессионального роста я обещал. Собственно, потому я его и выбрал из нескольких кандидатов, что парень рассматривал не знания как способ заработать, а заработок как способ обеспечить личное развитие... Хотя поначалу и придётся заниматься рутинными работами, но в перспективе крепость Валкери может стать весьма значимым местом. Если до того не будет уничтожена, конечно.    В итоге он присоединился к товарищам по найму, спящим в повозке, а у меня вновь болела голова о том, как быть дальше - не прямо сейчас, а в перспективе. Серьёзно, голова просто гудела, и когда я подошёл к своим наёмникам, чтобы предупредить их, что на несколько дней оставлю в городе, - и выдать жалование на это время - пульсация боли стала очень чувствительной. Я прижал пальцы к виску, на секунду с силой сжав веки, и ощутил на запястье влагу... что за?..    Головная боль вспыхнула с такой силой, что я не удержался на ногах. Меня с двух сторон подхватили Алёна и Теппо... вроде бы. Ничего не вижу...    В глазах прояснилось, и боль начала отступать, но добавилось жжение на руке. Что это было?..    Я протёр глаза и поднялся на ноги, опираясь на Алёну и Теппо.    - Твоё? - осведомилась Корвино, демонстрируя мне... Эм. Бессознательная женщина, бледная, светловолосая, в дорогой одежде... - Очередная брошенная невеста?    Я отрицательно помотал головой.    - Впервые вижу.    Хотя что-то знакомое в ней определённо присутствует...    - Винато, похоже - сообщила наёмница. - Пыталась вскипятить тебе мозги. И небезуспешно...   ...Точно. Она выглядит как Винато. Характерная бледность, черты лица...    Я прикоснулся к своему лицу. Следы крови под носом и ушами... Возможно, что и мозга.    Вопрос - как Корвино смогла её опознать и обезвредить... но важнее - какого хрена? Винато-то с чего пытаются меня убить? Ни у Суритьон в целом, ни тем более у меня конкретно никаких конфликтов с ними не было. Да они вообще почти никак себя не проявляют! Ну, вернее, нет никакой информации... Учитывая, что их дар - телепатия и ментальные воздействия, свидетели могут просто ничего не помнить... кстати, окружающие не обращают внимания на происходящее.    Чем я не угодил этому роду? Ума не приложу. Но оставлять здесь наёмников больше не вариант...    Мои руки ещё слегка подрагивали, но в целом повреждения от ментальной атаки уже прошли.    - Она жива? - уточнил я, кивнув в сторону Винато.    - Угу - отозвалась наёмница. - Как минимум полчаса будет без сознания.    Маловато... Но есть снотворное.    - Сними у хозяев постоялого двора комнату на пару дней - скомандовал я Теппо. - Потом возвращайся.       Убивать Винато было бы неблагоразумно; остаётся шанс, что удастся разобраться с этим недоразумением, так что женщину просто уложили на кровать в снятом номере, с запиской от меня в кармане. Я просил объяснить, чем вызвана атака, и заверял, что не представляю причин для такого агрессивного действия... Ну, в том духе. Тут можно было положиться только на Корвино, но она уверяла, что менталистка была одна, так что на ближайшее время угрозы нет; снотворное должно действовать как минимум сутки, как максимум двое, и этого времени нам должно хватить, чтобы скрыться. Небесная гондола уже была на месте, так что оставалось подняться на борт и оставить Винато как можно дальше позади... Всё-таки придётся тащить наёмников с собой. Чтобы оставить в каком-то поселении, придётся делать крюк... А мне сейчас лучше на какое-то время спрятаться в замке Валкери, пока ситуация не прояснится.      Штамп "На убийство ГГ посылают бестолковых приспешников, даже если он уже успел себя проявить, и только после их поражения уровень посылаемых сил постепенно нарастает". Нет уж... Убить так убить, даже если цель не особо сильна, действовать следует наверняка. Тем более, если известна живучестью.      ...древние традиции.       Гондола не была предназначена для перевозки групп, тем более с грузом, но разместиться мы всё же смогли, и даже без большого дискомфорта.    Вернее, без физического дискомфорта. Не скажу наверняка о наёмниках, которые вели себя как обычно, но вот меня и Валкери ситуация беспокоила. Сильно.    - Я действительно не имею понятия, чем это было вызвано - сообщил я наследнице. Единственная вменяемая версия - что как-то связано с Рагни, но всё равно не представляю, как. Если у них была возможность нанять Винато в качестве убийцы, они не стали бы тратить её на меня. Это всё равно что швыряться из пращи самоцветами. - Сейчас мы можем только ждать и надеяться, что что-то прояснится.    Мне следовало спросить Алису, нет ли среди её теней Винато, которая смогла бы проверить память убийцы... Увы, после разрушения мозга я определённо соображал не так хорошо, как хотелось бы. Ну да чего уж теперь.    Возможно, оно и к лучшему. Скорее всего, Винато смогли бы обнаружить вмешательство в разум убийцы, а это привело бы к очень нехорошим вопросам...    Я поморщился. Проблема на проблеме, и откуда только они берутся?    - Ладно, с этим пока что ничего сделать нельзя, но есть другой вопрос. Возможно ли скопировать дар Корвино?    - Я не знаю - девочка покачала головой. - Но сейчас это всё равно не имеет смысла. Я потеряю текущие способности, а скопировать её тени я всё равно не смогу. А сам по себе этот дар почти бесполезен.    Я кивнул. Возможно, был бы смысл скопировать, а затем похитить тень Винато - но вряд ли Алёна справилась бы за имевшееся у нас небольшое время. К тому же потерю тени невозможно не заметить... Собственно, последний фактор в нашем положении большое "нет" относительно копирования этого дара. Как бы он ни был хорош.    Подобная сила не даст безопасности, только сработает как крик "ликвидируйте меня!". Недостаточно силы - хуже, чем её отсутствие. Представляешь угрозу, но не можешь победить? Сам виноват.    Что поделать, живём в том мире, который есть. По крайней мере, крупных войн Родов не было уже пару сотен лет, и то хорошо. Мелкие-то конфликты идут постоянно... Хотя в эти последние пару веков все предпочитают использовать убийц, а чаще вовсе не допускать столкновения сопоставимых сил. В принципе, Старшие вообще самоизолировались...    Винато, конечно, не Старшие, всего лишь средний эшелон, но противопоставить им Суритьон нечего. Мы в какой-то степени можем сопротивляться телепатическому контролю... На расстоянии... Особенно если запастись амулетами... Н-да. У обычных людей нет и такой устойчивости; одна-единственная Винато способна, к примеру, обратить против нас нашу же армию. В Белом Дворце есть кое-какая защита и от ментального воздействия, но в лучшем случае мы смогли бы держать оборону - какое-то время. Так что если Винато нужна моя голова...    Очень может статься, что единственным выходом останется "Дар Смерти". Причём - именно я наименее ценный член рода...   ...Хмм, так, да не так. Объективно говоря, отношения с Алисой Рагни существенно увеличивают мою ценность для рода; плюс Корвино. Опекунство над Валкери тут не играет, в случае моей смерти оно перейдёт к матерям.    В любом случае, столь крайние меры просто так не применяют. К сожалению, нас очень мало, так что до символа рода дойдёт только в самом крайнем случае; собственно, если бы Винато меня убила бы в этот раз, матери гарантированно сделали бы вид, что ничего не заметили. Как уже сказано, нас слишком мало... Даже с "резервом крови".    Собственно, причину смерти и убийцу было бы действительно невозможно установить.       Из постоялого двора, где произошёл инцидент, я отправил матерям письмо о произошедшем; скорее всего, его не перехватят, но на всякий случай продублирую. К сожалению, это будет возможно только из замка, через амулет Артифис, пара которому осталась в Белом Дворце.    -...Вернитесь к нам, принц - с оттенком сарказма произнесла Алёна, возвращая меня к реальности.    - Прошу прощения - я склонил голову. - Очень много хлопот, с которыми нужно хотя бы понять, что делать.    - Пока мы летим, ты всё равно ничего не сможешь сделать - заметила наёмница со своего места ближе к грузовой части. - Не могу претендовать на абсолютную истину, но на мой взгляд тебе стоит воспользоваться этим временем, чтобы расслабиться и прочистить мозги, чтобы потом было проще разбираться с проблемами. И не стоит забывать о хорошем питании... Вообще, если регулярно радовать себя, то появляется мотивация цепляться за этот мир, а мотивация - это главное.    Она помахала надкусанным пирожным.    - Довольно странный подход, но не лишённый смысла - хмыкнул я. - Но... Наверное, я просто слишком молод, однако я не могу вас понять. Нет... Не так. Я могу вас понять. У вас, госпожа Алиса, есть сила и нет ограничений, накладываемых бытностью частью Рода. И вас не придавливает внимание родичей и вышестоящих. Вопрос в том - понимаете ли вы меня? Смогли бы вести себя так же, будучи на моём месте? Что вы делали бы на моём месте?    - Хмм... - задумчиво и неожиданно серьёзно протянула женщина. - Если честно, не знаю наверняка, но вряд ли. Я, признаться, никогда не была в подобном положении. Но!    Она подняла палец.    - Мне кажется, ты не совсем понимаешь своё место.    Я слегка напрягся - однако её следующие слова были совсем не теми, которых я ожидал.    - Ты же меня нанял, верно? Так что в каком-то смысле я уже на твоём месте. Вернее, мы все вместе на нём. И, можешь поверить, я способна не только помогать с готовкой.    Она усмехнулась, но несмотря на то, что внешне настрой снова стал несерьёзным... Кажется, она действительно серьёзна.    Как я могу её использовать - сейчас?    -...Хорошо. Среди твоих теней есть Артифис?    - Разумеется. Но созданные тенями амулеты перестают работать, когда я их убираю - немедленно разбила мои надежды Корвино. - Однако если тебя интересуют их амулеты, я могу кое-чем помочь.    Внезапно браслет-амулет на моей руке завибрировал; я поднял руку, показывая наёмнице немного подождать, и активировал связь.    - Привет, Алиса.       В этот раз вызов был не просто "как дела, чем занимаешься". Алиса сообщила, что у неё есть некоторые сложности, так что она задержится. Хмм. Никаких подробностей... Или у неё что-то серьёзное, и не хочет меня беспокоить, или что-то связанное с родовыми секретами.    И как раз вскоре после атаки на меня... Вероятность того, что это как-то связано, присутствует.    Хотя опять же не стоит зря гадать... Закончив беседу, я отключил связь и снова глянул на вторую Алису.    - Прошу прощения. Ты говорила, что можешь помочь.    Женщина кивнула.    - Верно. Я знаю местонахождение пары старых заначек. Корвино, Рарамия, Мортис... Валкери - она усмехнулась. - Не уверена, что там сохранилось, но вполне есть шансы на амулеты Артифис. Если их не используют, они могут храниться очень и очень долго.    Я согласно кивнул, задумчиво глядя на неё. Всё больше вопросов...    - Это хорошо. Но почему вы сами их не обшарили, до сих пор?    Корвино пожала плечами.    - А зачем?    Это был настолько... глупый вопрос, что сомнения немедленно отпали.    - Хорошо. Но сперва сделаем другие дела.       Не уверен, сколько и каких теней у неё в запасе на самом деле, - проверять это на борту было неудобно, да и несколько пугало, сказать по чести - но во всяком случае Блик в её "коллекции" имелась. Раз уж я решил использовать наёмницу всерьёз, для начала стоит ускорить доставку сообщения домой.    Следующий пункт - если возможно сделать это незаметно, то извлечь нужную информации из памяти убийцы, которая должна всё ещё оставаться без сознания в комнате постоялого двора; тени той же Блик, плюс Винато.   ...В этом пункте возникла проблема. Винато в комнате не было. Причём хозяин не видел, чтобы кто-то выходил, и следов затёртой памяти тень тоже не обнаружила. Скорее всего, когда убийца не вышла на связь в оговорённое время, за ней кого-то отправили - кого-то, способного на телепортацию. Рагни могут такое провернуть, по крайней мере некоторые... Ну, или кто-то с соответствующим амулетом тоже возможен; последнее вероятнее.       Тень Блик могла перенести нас к "заначке", как наёмница назвала тайные хранилища уничтоженных родов, но вернуться обратно будет затруднительно, так что эту авантюру отложили до остановки. На борту гондолы не было удобств, так что на ночь всё равно приходилось останавливаться.    Гондола опустилась у подножия невысокого холма, поблизости от маленького источника; вода выглядела на редкость чистой, но струйка была очень тонкой - даже не ручей, а ручеёк. Впрочем, у нас достаточно запасов на борту, да и магию никто не отменял, так что это не играло роли.    Кажется, мы находились где-то у границы Атлас. Интересно, как там Тамара?.. В принципе, можно было бы узнать с помощью Корвино, но несмотря на всё я предпочитал не командовать ей без реальной нужды. Она слишком непонятна, и я не хотел бы терять демонстрируемое расположение.    Стоящая рядом со мной Алёна перевела взгляд со слуг, готовящих ночлег и ужин, на мерцающий в отсветах костра ручеёк.    - Многое отдала бы за возможность принять тёплую ванну... - вздохнула она. - Или что-то подобное.    - А это неплохая мысль - сообщила Корвино. Женщина лежала на расстеленной на земле скатке и смотрела на Путь, но жалоба Алёны заставила её подняться. - "Кое-что подобное" можно организовать.    - Блик? - осведомился я. Она кивнула.    Я глянул на Алёну; в её глазах горела надежда.       - Добро пожаловать на остров Алисеум! - с гордостью провозгласила Алиса, раскинув руки. - Уютный песчаный пляж Горячего моря, свежий воздух, прекрасная погода - и всё это только для вас! Первое посещение бесплатно.    Подняв бровь, я бросил взгляд на стоящую на фоне утреннего моря женщину. Она сбросила своё кожаное облачение, и сейчас её можно было рассмотреть лучше - хотя выяснилось, что заклинание, искажающее её черты, распространяется и на тело. Всё большее впечатление, что это не заклинание, но никогда прежде не слышал о подобном эффекте.    Хотя для чего он - можно догадаться. Если в одежде её можно было принять за обычного человека - даже аура могла принадлежать просто сильному магу - то сейчас, в купальнике, её природа была безошибочно очевидна. Плечи и часть стройных смуглых ног, если сосредоточиться, проглядывая сквозь размытие, были покрыты чешуйками, и ногти на ногах сложно было назвать ногтями - скорее, подрезанные когти. Видимо, чтобы не портить обувь. У Алисы Рагни и даже Алёны Валкери есть лишь отдельные чешуйки... Впечатляет.   ...И рожки на лбу. Странно, что я их раньше не замечал.    Пока я изучал открывшуюся с новой, но ожидаемой стороны Корвино, Алёна пробовала босой ногой воду.    - Не совсем то, чего я хотела, но - благодарю! - сообщила она.    - Рада помочь! - отозвалась наёмница. - Наслаждайтесь!    В следующий момент она исчезла.       Итак. Мы находимся неизвестно где, судя по словам Корвино - на острове посреди Горячего моря, то есть, прошу прощения, в глубокой заднице мира. Транспорта нет, пищи почти нет.    Почему я не беспокоюсь? Ну, оставив за скобками то, что это очень странный способ от нас избавиться, - даже если хотела оставить в живых, проще было бы использовать тень Винато - Корвино очевидно намеревается вскоре вернуться. В конце концов, она оставила здесь свой мешок со сладостями... Как я уже отмечал, наёмница совершенно не возражает, когда ей командуют даже обычные люди, но вот на попытки покушения на её сладости она реагирует болезненно - настолько, что становится жутковато.       Как и ожидалось, она вернулась минут через десять, и первым делом проверила свой мешок; убедившись, что её сокровища целы, она кивнула на принесённый с собой поднос, который поставила на землю, прежде чем инспектировать закуски.    - Ужин. Или завтрак. К слову, ночевать будете здесь, или хотите вернуться? У меня здесь есть гостевой домик.    - Так это действительно твой остров? - осведомился я. Она пожала плечами.    - Ну, больше никто на него не претендует... Тем более, что сюда довольно сложно добраться без телепортации. На самом острове и в ближайших окрестностях всё нормально, но отойти чуть дальше - и остров со всех сторон окружён аномалиями.    Я кивнул.    - Понятно. Ну, полагаю, стоит потом взглянуть на твой домик, и пусть Алёна решает.       Убедившись, что на спине и боках Корвино тоже присутствуют чешуйки, я решил, что мне стоит тоже воспользоваться возможностью. На территории Суритьон есть выход к морю, но оно почти круглый год холодное; у нас есть летний курорт возле озера, но это не совсем то. На морском пляже бывать прежде не доводилось...    Купального костюма у меня не было, так что пришлось отойти в сторону, где дамы не смогут увидеть. В конце концов, приличия есть приличия - один раз не станешь соблюдать, и легко покатиться вниз...       -...Принцесса - укоризненно произнёс я в направлении прибрежных кустов, стоя по пояс в горячей, почти как в бане, воде. - Вам не стыдно?    - Даже Великие Рода не властны над древними традициями! - торжественно сообщили кусты.    - Угу - подтвердили соседние. - Подглядывать за парнями - освящённая временем традиция, и даже мой наниматель не может нам этого запретить!    - В таком случае, я вынужден воспользоваться правом на другую древнюю традицию - вздохнул я, сплетая чары, куда более сложные, чем можно было бы подумать.    -...Ой - упавшим голосом произнесла Алёна и попыталась удрать.    Недостаточно быстро. Поток охлаждённой воды, смешанной с морским песком, обдал её с головы до ног.    -...Ой - почти тем же тоном повторила Алиса, когда я перевёл взгляд на неё.      Не совсем так, как хотелось бы показать (возможно, ещё расширю, или кусками добавлю), но всё же - очередной раздражающий штамп. "Даже в другом мире традиции и законы такие же, как у нас", особенно "как в Японии". Несовершеннолетним нельзя пить спиртное, женщины даже в мире матриархата визжат, если парень видит их обнажёнными... Очевидно же, что в других условиях культура и традиции будут отличаться.      ...старинные сокровища.       Хижина, которую Корвино назвала "гостевым домиком", была маленькой и на первый взгляд давно не используемой, но довольно-таки комфортной. Хотя на острове и стоял день, я смог хорошо выспаться. Телепортация - удобная способность, ничего не сказать... Когда расстояние теряет значение, комфорт всегда под рукой.    И не только комфорт. Гондола отправилась в путь без нас; мы решили вернуться на неё на следующей остановке, а пока что осмотреть "заначку". Алёна отправлялась с нами; удача никогда не помешает.    - Пожалуй, начнём с Корвино - сообщила наёмница. - Думаю, там должно ещё что-то остаться, но если что - посмотрим и другие.    Я кивнул и закрыл глаза, чтобы избежать головокружения при резкой смене окружения, и открыл их, ощутив, что температура вокруг понизилась.    Вместо пляжа тропического острова мы стояли в редкой рощице из лиственных деревьев; дул прохладный ветерок, и пахло травами, с лёгкой примесью яблочного аромата. Повернув голову против ветра, я увидел и источник этого запаха - несколько диких яблонь.    - Где-то здесь - сообщила Корвино и прошлась вокруг, потопывая по земле и прислушиваясь. Я поднял бровь и сложил сканирующие чары.    Магия - сюрприз! - оказалась эффективнее. Я быстро обнаружил рядом подземную пустоту, но - никаких признаков защитной или скрывающей магии. Возможно, какая-то хитрость, но куда вероятнее, что за прошедшие века чары выдохлись; как я уже отмечал, ничто не может существовать бесконечно.   ...Что снова поднимает вопрос, сколько лет Алисе Корвино, и каким образом она так хорошо сохранилась. Члены Великих Родов живут долго, тем дольше, чем сильнее кровь, но несколько веков - это всё-таки многовато. А Корвино уничтожены около пятисот лет назад... Впрочем, учитывая её внешность, её кровь может быть достаточно сильна.    В любом случае, мои чары помогли обнаружить место, и вскоре мы нашли вход - засыпанный обвалившейся землёй, и заросший, но ничего, с чем не справились бы пара заклинаний.   ...Ну, может, больше, чем пара. Но всё равно мы довольно быстро справились - хотя Корвино пользовалась исключительно лопатой, и большая часть работы досталась мне. Не понимаю, почему, но она всё так же не использовала магию... Женщина-загадка. Я определённо расспрошу её обо всём... но точно не сейчас. Пока что всё идёт слишком хорошо, чтобы рисковать испортить отношения.    За слоем земли и камней обнаружился короткий проход, а за ним - дверь. Покорёженная и открытая металлическая дверь.    - Тут уже кто-то побывал - констатировал я со вздохом. - Ладно, посмотрим...    Подобные хранилища зачастую бывают с двойным, а то и тройным дном; первая палата наполнена ловушками и, возможно, небольшим количеством ценностей, чтобы грабители решили, что это и есть хранящиеся здесь сокровища и удовлетворились, в то время как реальное хранилище скрыто дальше. Наши устроены именно таким образом. От случайных мародёров должно помочь, а судя по тому, как неаккуратно обошлись с дверью, непохоже, что здесь побывали представители Великих Родов. Я бы сказал, тут использовали кислоту и взрывчатку.    Проверить хранилище на предмет оставшихся ловушек отправили тень. Стройная светлокожая девушка с короткой косой, в отличие от предыдущих теней Корвино она не носила маску, и я смог немедленно опознать родственницу - тень родственницы, вернее. Суритьон. Очень похожа на Веронику, мою старшую сестру...    Девушка буквально протанцевала по покрытой тёмным металлом палате, одновременно прощупывая всё вокруг некими слабыми чарами; наконец, она остановилась и отрицательно покачала головой.    - Ловушек нет, скрытых помещений не заметила.    Алиса кивнула, и тень дематериализовалась.    - Почему Суритьон, а не Крео, к примеру? - осведомился я. - Или у тебя их нет?    - Есть - пожала плечами наёмница. - Просто Суритьон сложнее убить. А я бы не хотела терять кого-то из своего альбома.    Хм. Значит, она теряет тень, если её воплощение убивают. Конечно, если сейчас меня не обманывает.    - Ну, ловушек нет, а вторую палату стоит поискать, так что достань Крео.    Женщина кивнула, и её тень снова раздвоилась и обрела объём. Смуглая желтоглазая женщина - взгляд почти гипнотический - вгляделась в хранилище, не спеша творить чары, и я проследил за её взглядом. Металлические стены, пара разбитых сундуков; у дальней стены несколько вырастающих из неё металлических шкафчиков, тоже пустых.    - Здесь вроде бы ничего нет, но... - низким голосом произнесла тень. - Есть некая неправильность. Не могу определить, но я в этом уверена.    Угу. Это уже интересно. То, что я так и не заметил никаких чар, тоже интересно, хотя с Крео это возможно... Хм, некая неправильность, значит?..    - Алиса, попробуй сама там осмотреться - произнёс я. - Вполне возможно, что здесь есть некий допуск только на члена рода. С вашими тенями можно было организовать что угодно.    Наёмница, до того наблюдавшая за действиями тени, обернулась ко мне. Хм? Такое впечатление, что она смущена. С чего бы вдруг?    - Попробую - сообщила она и повернулась обратно.    Вошла в хранилище, слегка пнула разбитый сундук, присела возле второго. Провела пальцем по стене, затем принялась ощупывать торчащие из дальней стены шкафчики...   ...Она исчезла.    Я видел, какого шкафчика она касалась, когда исчезла, и немедленно воспользовался сканирующими чарами. Затем - на том месте, где она стояла. Достаточно безнадёжное занятие, учитывая, что не справилась Крео, но я точнее знал место, да и магия за столетия изрядно шагнула вперёд. Однако мои усилия не давали результата... ну, почти. Максимально сосредоточившись на нужном месте, я тоже ощутил некую неправильность, но и только. Это не магия... Скорее всего.    Винато не могут создавать телепортационные ловушки, так что скорее всего здесь работа Клипто.    Пытаться делать что-то ещё я не стал, решив подождать Корвино: в том, что она вернётся, сомнений было мало. Судя по спокойствию Теппо и Алёны, они разделяли моё мнение.       Как и ожидалось, вскоре она вновь возникла, не совсем в том же месте, но почти.    - Кажется, я разобралась - сообщила наёмница. - Могу протащить вас туда.       Как я и ожидал, для этого ей пришлось воспользоваться тенью Клипто. Хотя в принципе Блик искажают пространство, и Крео - даже Рагни - способны на что-то подобное, но действительно эффективно работать с пространством могут только Клипто. Правда, как я слышал, из-за того, что они изменяют мир в нечто противоестественное и в норме непостижимое для человеческого разума, все они несколько... странные, если сформулировать мягко.    Впрочем, это относится ко всем Старшим. Возможно, с точки зрения обычных людей - и к Младшим тоже, но тут уж мне сложно судить.       Тёмное помещение внутри пространственного искажения освещала неподвижно стоящая Крео. Н-да, использовать представительницу Великого Рода в качестве светильника... И не самого слабого рода к тому же.    Мы с Алёной синхронно покачали головами и уважительно переглянулись.   ...Впрочем, нет. Волшебница не просто изображала из себя фонарь; она сканировала пещеру, в которой мы находились, и её содержимое. Сундуки, шкафчики, даже пара кроватей... Логично. То, что "снаружи" нет ловушек совсем не значит того же здесь. Любопытно, к слову, где именно это "здесь"; действительно внутри первого хранилища, пространство, ужатое в точку, или мы провалились в червячную дыру, ведущую в некое реально существующее где-то место? Я бы предположил первое, но мало ли.    - Грабьте на здоровье - сообщила Корвино, бухнувшись на древнюю кровать. Та скрипнула, но выдержала.    - На сундуках были следы магических ловушек, и механические. Первые по большей части выдохлись, вторые я обезвредила - сообщила тень.    Всё же "привилегию первым взглянуть на сокровища Рода" доверили мне.       Сундуки не были заперты, и ловушки действительно не сработали; к счастью, амулеты, если их не используют, способны храниться намного дольше. Тем более, что они были заботливо укрыты слоями изолиру
Источник: http://samlib.ru/d/dawydow_s_a/princi.shtml



Рекомендуем посмотреть ещё:


Закрыть ... [X]

Сборник материалов для диагностики, представления на пмпк и Колумбийская мочила вяжем жаккардовую сумку крючком

Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу Браслеты из бисера на ногу